abura

Members
  • Content count

    638
  • Joined

  • Last visited

Everything posted by abura

  1. sp  3.5       ไฟแห่งความโทสะแผดเผาอยู่ในแววตาอันแข็งกร้าว อดีตราชาที่ร่างกายสั่นเทาด้วยความโกรธซึ่งถูกอัดแน่นอยู่ในอกเมื่อจิ้งจอกตัวร้ายยั่วยุอารมณ์ขยับเข้าใกล้คนรัก มินามิถึงกับสติหลุดระเบิดพลังเวทย์เข้าใส่ปีศาจตัวร้ายพร้อมเสียงร้องคำรามตวาดลั่นขู่ให้จิ้งจอกเก้าหางออกห่างจากร่างที่ยังไม่ได้สติ “ถอยออกมา!!” น้ำเสียงเกรี้ยวกราดดูมีอำนาจจนจิ้งจอกเก้าหางไม่กล้าต่อกรกับคนที่จับคมดาบประกายด้วยเพลิงแห่งโทสะชี้ตวัดใส่หน้า “อย่าคิดแม้แต่จะแตะ!!” คนอยู่ด้านหลังมินามิพากันผวา น้อยครั้งจริงๆที่จะเห็นอดีตราชาเลือดขึ้นหน้าจ้องเหยื่อด้วยสายตาอาฆาตเอาเรื่อง  จิ้งจอกเก้าหางเล่นผิดจุดแตะต้องในสิ่งที่ไม่ควรยุ่งเข้าเสียแล้ว เรื่องของอัตสึโกะเป็นเรื่องที่ไม่ควรยุ่งอย่างมาก ความรู้สึกเปราะบางที่เรียกว่าความรักมันมีอานุภาพมากกว่าที่คิด “ออกมา!” “มิเห็นต้องโมโหเลย”  จิ้งจอกเก้าหางพึ่งทันได้ตั้งตัวหลังจากมัวตกอยู่ในภวังค์นานสองนาน ออกวาจาโต้ตอบสอดเสียดละเลยเสียงตวาดแห่งโทสะขยับร่างเข้าหาเหยื่อของนาง หากพริบตานั้นคมดาบเย็นเฉียบถูกตวัดเฉียดแก้มไปเพียงหนึ่งเซ็นถึงกลับทำให้จิ้งจอกตัวร้ายผงะ หันมองผู้ถือดาบด้วยแววตาขุ่น “อย่าแตะนาง!” ครั้งแล้วครั้งเล่ากับอารมณ์เดือดทะลุปล่อยภาษาพูดเคยชินในเก่าก่อน  ยอมถูกโทสะกลืนกินแผดเผาพลังเวทย์สุดประมาณออก “ไม่เลวนะ”  จิ้งจอกตัวร้ายชมเชยอย่างขบขันกระตุกฝ่ามือขึ้นรับดาบที่ฝาดฟันลงมาไม่หยุดยั้ง ความเย็นเฉียบของมันสะท้อนสะทานน่าเกรงขาม เพียงตวัดตัวดาบเวทย์ป้องกันก็ถูกตัดขาดจนคมดาบเกือบเข้าถึงตัว จิ้งจอกเก้าหางเบิกตาตะลึงอยู่ในเสี้ยววินาทีพลั้งชักเท้าหนีก่อนต้องรีบหมุนตัวหลบอีกรอบเพราะศรกรีดกรายแผลงฤทธิ์ทั่วสารทิศทางพุ่งกราดเข้ามาด้วยความเร็ว “พี่มาริโกะ พลาดทำไม” โทโมจินแวดอย่างหัวเสียพอเห็นฝ่ายนั้นหลบได้  ทำเอาคนไม่รู้อิโหน่อิเหน่จู่ๆก็ถูกโยนความผิดเกาหัวแกร๊กๆเหมือนอยากจะเถียงกลับในใจว่าไม่ใช่ความผิดของตน แต่จะก็เถียงไม่ได้ เพราะเดี๋ยวถูกไล่ออกไปให้นอนนอกบ้าน  ไม่ทันไรคนขี้โวยวายก็สะบัดข้อมือยกลูกแก้วที่ถือปล่อยสิ่งที่คล้ายลูกอุกกาบาตดิ่งตรงเข้าใส่จิ้งจอกเก้าหาง “ฟุ่ม!” “หืมม คิดจะรุมกันอย่างนั้นหรือ” จิ้งจอกตัวร้ายส่ายหน้าลดมือที่ยกขึ้นป้องกันเวทย์มนต์ลงวางข้างลำตัวเหมือนเดิม แม่เด็กพวกนี้ไม่ยอมให้นางหยุดหายใจคนถือดาบประดับอัญมณีเก้าชนิดก็เหวี่ยงเข้ามาใส่พร้อมกับคนรักของยัยเด็กที่นางปลอมแปลงโจมตีเข้ามาอีกรอบให้นางต้องดีดตัวหลบขึ้นด้านบน หลบพ้นดาบแรกได้อย่างหวุดหวิด เบ้หน้าหงุดหงิดพอคนถือดาบเย็นเฉียบเข้าประชิดตัวและฟันเข้าที่สีข้างอย่างจังเหวี่ยงนางกระเด็นชนิดหลังชนเข้ากับผนัง “ตุ้ม!” นางเชิดหน้าแยกเขี้ยวเหลืออดกดมือลงพื้นตั้งข่ายเวทย์ป้องกัน เวทย์ที่เข้ามาอีกระลอกของผู้หญิงผมยาวปลิวสลายเหมือนพวกนางแบบนิตยสารเวทย์มนตร์ “เล่นโกงกันนิ” “อย่าพูดมากได้มั้ย! คืนตัวอัตสึโกะมา!”  ยัยเด็กมีลักยิ้มจอมใจร้อนพาตัวเองแทงดาบเข้ามาหานางอีกครั้งสลับกับคนที่ทำเอานางหัวเสีย ไม่อยากจะยอมรับหรอกนะว่านางกำลังถูกไล่ตอนโดยพวกเด็กอายุน้อยกว่าคราวเหลน ไม่เชื่อก็ต้องเชื่อพวกเด็กที่เถียงกันจะเป็นจะตายดันร่วมมือกันได้อย่างดีเยี่ยม  นางทรุดตัวลงอย่างงงงวยรีบยกมือกุมสีข้าง มองหาต้นเหตุของอาการแปลกๆแล้วก็พบกับผลงานของคมดาบเมื่อสักครู่ มันเหมือนพึ่งจะเริ่ม เพราะน้ำแข็งที่เกาะอยู่บนแผลกำลังล่ามเข้าด้านในให้ถึงกับต้องนิ่วหน้ามองผู้กระทำอย่างหงุดหงิด เล่นกันแรงนักนะ! จิ้งจอกตัวร้ายกดเวทย์ลงบนบาดแผลหยุดการลุกลามของน้ำแข็งก่อนจะถอยหลังกลับไปตั้งหลัก สงสัยนางจะอ่อนข้อให้แม่เด็กพวกนี้มากเกินไป ต้องเอาจริงให้รู้เสียหน่อยว่าอยู่ในอาณาเขตของใคร “นี่ เล่นอย่างนี้ข้าก็หมดสนุกกันพอดี ยังไม่รู้สิเนี่ยว่าไม่ควรทำตัวก้าวร้าวในถิ่นข้า”   นางขู่ขณะเหลือบมองให้เห็นว่านางยังเป็นต่อ เพราะเด็กที่อยู่ในกำมือ ซึ่งกระตุ้นอารมณ์เดือดพล่านของมินามิอย่างดีเยี่ยม “ปล่อย!” มินามิชูดาบชิดตัวเตรียมร่ายผลึกเวทย์จัดการปีศาจที่กล้าแตะต้องคนสำคัญ “เจ้าไม่มีสิทธิ์ต่อรอง” ปีศาจร้ายยกยิ้มเหนือกว่ากำมือเข้าหากันบีบรัดแน่นจนได้ยินเสียงชีพจรเต้นตุบๆ วินาทีนั้นคนที่จิ้งจอกปลอมแปลงหลับใหลไม่ได้สติออกอาการดิ้นรนอย่างทรมานเหมือนขาดอากาศหายใจ “หยุดเดี๋ยวนี้!! ”  น้ำเสียงเหมือนอย่างจะฆ่านางให้ตายแผดกังวาน ดาบบนมือนั้นสั่นบอกถึงความโกรธจัด หากนางไม่ยอมหยุดที่จะกระทำตามคำสั่ง “บอกให้หยุดเดี๋ยวนี้!” อีกครั้งที่คมดาบเคลือบความโกรธถูกตวัดใส่นาง ร่างเล็กเคลื่อนที่พลิ้วไหวเข้ามาใกล้จนนางก้าวถอยหลบปล่อยพลังเข้าจู่โจมให้อีกฝ่ายจำตั้งรับ พวกที่สนับสนุนยังทำได้ดีเพียงนางกระพริบตาเท่านั้นขาข้างหนึ่งก็ถูกแม่สาวนักเวทย์พราวเสน่ห์จับเสียหลักก่อนนางจะใช้ความเป็นต่อหนึ่งเดียวเท่านั้น ทรมานเด็กในกำมือให้ส่งเสียงร้องอย่างเจ็บปวด แม่นี้จึงเสียสมาธิปล่อยนางได้ตั้งหลัก “ปล่อย อัตสึโกะ!” คนโมโหจัดบีบดาบแน่นจนรอยด้ามติดอยู่บนฝ่ามือ “หืมม รักมากงั้นสินะ” “ปล่อย!” เสียงนั้นยังคำรามก้องอวดดาบไล่ต้อนจิ้งจอกอย่างนาง ความโกรธที่ไม่คิดว่าจะได้เห็นง่ายๆจากคนเย็นใจตลอดการถูกจับมาทำให้นึกสนุก “แลกเปลี่ยนกัน” จิ้งจอกร้ายยื่นข้อเสนอ ซึ่งหมายเอาเปรียบอยู่แต่แรก “บอกตัวจริงของเจ้ามาหน่อยเป็นไร ข้าอาจจะหยุดทรมานนางให้ก็ได้” หึ เสียงสบถดังใกล้หูทำเอาเลิกคิ้ว แววตานั้นไม่มีทอดอ่อนลงเหมือนคนที่ควรจะต้องแพ้ คมดาบยังตวัดใกล้ต่อเนื่อง “อัตสึมิจัง” อะไรนะ จิ้งจอกเก้าหางเหลือบมองหาเจ้าของชื่อที่หลุดมาจากปากของผู้หญิงคนนี้ เมื่อครู่เจ้าตัวเล็กนี่ยังอยู่ภายใต้การดูแลของนักพยากรณ์ แล้วนี่ เป็นไปได้ยังไง ไม่มี เธอกระตุกใบหน้ามองด้านหลังโดยไว และมัน... “ตั้ม!!” การถูกเวทย์อัดเข้าเต็มแผ่นหลังจนร่างกายจมแนบอยู่กับพื้นทำให้เจ็บไม่น้อย นางรีบลุกก่อนจะถูกการโจมตีของแม่สาวพราวเส่นห์ผู้ใช้เวทย์สะบัดคทาสั่งผลึกพันธนาการรุกเร้าเร่งเข้าหาตัวนางจนต้องสร้างเกาะป้องเผลอปล่อยให้คนที่ทรมานอยู่ได้รับอิสระ ก่อนนางจะทันเอะใจ เด็กที่โจมตีเมื่อครู่ก็ได้หายเข้าไปยืนใกล้แม่ของเจ้าตัว ฝ่ามือเล็กๆนั่นพยายามจะสะกิดปลุกคนไม่ได้สติให้รีบตื่น เป็นไปได้อย่างไร ทำไมนางไม่ได้กลิ่นว่าเจ้าตัวเล็กนี้เคลื่อนไหวตั้งแต่ต้น ทั้งที่ไม่มีใครเคยรอดพ้นจมูกนาง จิ้งจอกตัวร้ายปล่อยให้ตัวเองเผลอมากเกินไป ไม่รู้ว่ามินามิถือดาบเย็นเฉียบเคลื่อนตวัดดาบใกล้ถึงตัวอีกครั้งตั้งแต่เมื่อไหร่จนเกือบจะสกัดไว้ไม่ทัน “ปล่อยอัตสึโกะ!” “เรื่องอะไร” จิ้งจอกร้ายยังกวนอารมณ์ไม่เลิก นางถอยหลังพร้อมยกมือหงายขึ้นเรียกปีศาจใต้อาณัติออกมารุมล้อมรอบพวกเด็กนี้เอาไว้เพื่อหยุดการสผานโจมตีอันแสนร้ายกาจ “ดูเหมือนจะได้ใจกันเกินไปหน่อย จงอย่าลืมว่าภายในนี้เป็นอาณาเขตของข้า” “แก!” ยูโกะกัดฟันกรอดไม่ทันได้ตั้งตัวปีศาจใต้อาณัติของจิ้งจอกเก้าหางก็โฉบเข้ากวาดกรงเล็บใส่ โชคดีที่มาริโกะยิ่งธนูสกัดกันได้ทัน มิเช่นนั้นคงได้เจ็บตัว “อุตส่าห์ใจดีด้วยแล้วแท้ๆเชียว” จิ้งจอกเก้าหางมองไปยังลูกสาวของมินามิซึ่งพยายามจะร่ายเวทย์คืนสติให้แม่ของเจ้าตัว เปล่าประโยชน์น่า “อย่าคิดจะทำอะไรกับเด็กคนนั้น!” มินามิโพลงอย่างรู้ทันในจังหวะที่เคลื่อนตัวหลบพวกลิ่วล้อ ดวงตาจ้องลูกสาวไม่กระพริบซึ่งตรงน้ัน ยังดีที่มีโทโมจินคอยช่วยตั้งค่ายป้องกันไม่ให้สมุนจิ้งจอกเก้าหางเข้าใกล้อัตสึมิจังได้ “แหม เป็นห่วงกันจริงนะ” ปีศาจร้ายยิ้มเยาะ สะใจเหลือเกินที่ยั่วอีกฝ่ายสำเร็จ “แต่เสียใจด้วย” “หยุดเดี๋ยวนี้!!” เสียงตะโกนแห่งโทสะหมดประโยชน์เมื่อจิ้งจอกตัวร้ายปลุกอัตสึโกะขึ้นมาด้วยแววตาว่างเปล่าราวกับวิญญาณที่ไม่ได้อยู่ในร่างเป็นเพียงหุ่นที่จะจับทำอะไรก็ได้ก่อนออกคำสั่งกับคนไม่รู้ตัวให้โฉบเข้าจับตัวอัตสึมิจังจนลอยขึ้นฟ้า “หยุดเดี๋ยวนี้ อย่าทำอะไรกับสองคนนั้น!” “แล้วจะให้อะไรกับข้า ถ้าข้ายอมหยุด ไม่อยากเชื่อว่าคนใจเย็นอย่างเจ้าจะมีจุดอ่อนอย่างนี้” ช่างเป็นจุดอ่อนอันน่าสงสาร ผู้หญิงคนนี้กลับกลายเป็นไม่สามารถจะทำอะไรได้พอเป็นเรื่องของสองคนที่ตกอยู่ภายใต้เงื้อมมืของนาง ความรักเปราะปางและอ่อนแอเถึงได้ทำให้พ่ายแพ้ “ทุกอย่าง! ปล่อยสองคนนั้น” “หืมม ทุกอย่าง? แม้แต่วิญญาณอย่างนั้นหรือ” “มาแลกกัน ปล่อยสองคนนั้นแล้วอยากจะได้อะไร ฉันจะยอมให้” “โห เจ้ามีค่าขนาดนั้นเชียวหรือ” มินามิกัดฟันอย่างหัวเสีย เธอจะปล่อยให้อัตสึโกะกับอัตสึมิเป็นอะไรไม่ได้เด็ดขาด “ไอ้หมาบ้าอย่าทำอย่างนั้น!” ยูโกะแวดเสียงดัง ยอมให้อีกฝ่ายทำตัวงี่เง่าเอาตัวเองไปเสี่ยงไม่ได้ก็รู้ว่าจะเป็นอย่างไร  เธอไม่อยากเห็นอัตสึโกะเสียใจบ้าบอกับเรื่องพรรณนี้อีกแล้ว มินามิเหลือบมองยูโกะครู่หนึ่ง สายตาเย็นชาไร้เยื่อใยบอกว่าไม่สนใจคำพูดนั่น เธอจำเป็นต้องทำให้ทั้งสองคนปลอดภัย ตัวเธอจะเป็นยังไงมันก็ช่าง “คนจะวัดได้คือตัวเจ้า อยากได้ก็เข้ามาเอา” “อย่าทำอะไรแบบนั้นนะ มินามิ! คราวนี้ฮารุนะร้องเตือน เจ้าตัวกับโทโมจินตรึงมือเต็มทีกับพวกลูกน้องที่จัดการไม่หมดไม่สิ้นรุมเข้ามาจากทั่วสารทิศ ไหนจะอัตสึมิที่ถูกอัตสึโกะจับ เรื่องจะหลุดออกมาไม่ได้เด็ดขาด “ปล่อยสองคนนั้นก่อน!”  มินามิหมดทางเลือกยอมทิ้งดาบลงพื้นยอมให้จิ้งจอกเก้าหางผู้กระหายเข้ามาใกล้ “หลังจากที่ข้าได้วิญญาณเจ้ามาแล้ว” ปีศาจร้ายแสยะยิ้มง้างกรงเล็บเตรียมจะแทงทะลุกระชากวิญญาณมินามิตามที่คิด ทว่า… “ป๊ะป๋า!!” “ตั้ม!”  คลื่นพลังเวทย์รุนแรงถูกซาดซัดเข้าใส่ร่างของจิ้งจอกเก้าหางจนซวนเซไปอยู่อีกทาง ร่างของอัตสึมิจังปรากฏตัวป้องกันมินามิด้วยแววตาขุ่นเคืองนิ่งเข้มราวกับน้ำทะเลลึกเส้นผมประกายแสงสว่างเงางามบ่งบอกถึงความเกรี้ยวกราดโกรธจัดที่แฝงอยู่ หันไปดูอีกทางเห็นเพียงอัตสึโกะยืนงงที่ภายในมือว่างเปล่า “อ๊ากก” จิ้งจอกตัวร้ายงอตัว คราวนี้บริเวณเอวและแขนข้างขวาถูกน้ำแข็งกัดเซาะแสบชาจนน้ำตาสะเทือน ทรมานมากกว่ารอยช้ำม่วงหรือคมดาบของมินามิในตอนแรกเสียอีก เด็กบ้านี่!! “มาได้ยังไง!” น้ำเสียงเข้มตวาดกล่าวไม่พอใจขณะเคลื่อนมือคลำละลายน้ำแข็งเจ้าปัญหา "อย่าแตะต้อง" เสียงนิ่งลึกประกาศก้องอัตสึมิจังถูกกลืนกินด้วยความโกรธ ร่างเล็กราวกับก็อปปี้ของอัตสึโกะยกมือกำแน่นเร่งไล่ให้น้ำแข็งกัดเซาะจิ้งจอกเก้าห่าง แต่ปีศาจตัวร้ายยังเหนือชั้น สามารถสกัดเวทย์มนต์ของเด็กมือใหม่ได้สำเร็จ “แสบเป็นบ้า” ปีศาจตัวร้ายสบถ จ้องใบหน้าของอัตสิมิจังเขม็ง “ข้าพึ่งจะนึกออก เมื่อก่อนมีข่าวลือว่าผู้ปกครองอาณาจักรสีขาว ครอบครองนัยน์ตาสีท้องนภาและเส้นผมดุจดังหิมะ” “คิดไม่ถึงว่าจะอยู่ตรงหน้าข้า พวกเจ้าทำได้อย่างไร ข้าได้ยินว่าเชื้อสายราชวงศ์โบราณได้สิ้นหายไปแล้ว นานนับเป็นพันๆปีก่อน” คราวนี้สายตาถูกเคลื่อนใส่คนที่อ้างตนเป็นพ่อของเด็กตัวร้าย ซึ่งสำหรับมินามิมันไม่ใช่เวลาของการถามตอบเหมือนที่เคยถูกถามในหลายๆครั้ง คำตอบมันถูกฝังไปพร้อมอดีตพวกนั้น ไม่จำเป็นจะต้องบอกอะไร หรือยืนยันความสัมพันธ์ให้แน่ใจว่า ใช่หรือไม่ใช่ หันส่งสัญญาณบอกมาริโกะ ให้อาศัยจังหวะนี้เข้าชิงตัวอัตสึโกะ แต่มันไม่ง่าย... “อย่าคิดว่าจะรอดพ้นสายตาข้า!” จิ้งจอกเก้าหางแยกเขี้ยวโมโหสั่งอัตสึโกะที่ไม่ได้สติเดินเข้าหาถึงกลับทำให้ฝั่งมินามิสบถทันควัน “ปล่อยหม่าม๊าคืนมา” น้ำเสียงของอัตสึมิจังยังกังวานแผ่ไอเย็นเอาเรื่องคนกล้าแตะต้องหม่าม๊าของตัวเอง เจ้าของดวงตาไร้ความปราณีขยับตัวเข้าใกล้จิ้งจอกตัวร้ายรวดเร็วประหนึ่งสายลม “ป้องกันข้า” คนเล่นสกปรกออกคำสั่งใช้อัตสึโกะเป็นกำแพงป้องกันถึงกับทำให้อัตสึมิจังชะงักไม่สามารถขยับตัวต่อกรได้ “หม่าม๊า” “โจมตี!” “อัตสึโกะอย่า!” คำสั่งน่ารังเกียจถูกเปล่งอีกครั้ง มินามิแผดเสียงเกรี้ยวกราดกระโจนเข้าหาร่างของอัตสึมิจังหวังให้ทัน “บึ้ม” “มินามิ!” ฮารุนะร้องสียงหลงใจหายไปอยู่ตาตุ่มมองหน้าสลับกับคนรักที่ยืนเกือบทำดาบหลุดมือมองหมอกควันที่พึ่งถูกลมพัดก่อนต้องถอนหายใจโล่งอก ทว่าเพียงครึ่งเดียวเท่านั้น เพราะแขนของคนที่โอบกอดเจ้าตัวเล็กเมื่อครู่ตกลงหมดสภาพอย่างใช้การไม่ได้เลือดไหลตั้งแต่ศีรษะลงมาจนถึงหัวไหล่ กลิ่นคราวนั้นโชยเข้าจมูกอัตสึมิจังให้ส่งเสียงร้องคำรามกองระงับอารมณ์ไม่อยู่ปลดปล่อยพลังเวทย์อย่างคลั่งแค้น “อัตสึมิ อย่าค่ะ”  มินามิโน้มตัวก้มกระเสียงแผ่ว บ้ามาก เธอไม่ได้เจ็บขนาดนี้นานเท่าไหร่แล้วเนี่ย “มินามิ” “ฉันไม่เป็นไร” เธอบอกพวกมาริโกะที่ส่งสายตาถามไถ่อย่างกังวลยืนยันว่ายังไหว ไอ้คำว่าไม่เป็นไรคือยังไม่ตายนั่นแหละก่อนจะต้องมาสนใจคนในวงแขนที่ยังปล่อยให้พลังเวทย์อาละวาด “อย่านะคะ คนอื่นจะถูกเวทย์ของหนูไปด้วย” เธอทรุดตัวลงพื้นอย่างช่วยไม่ได้ เวทย์ที่โดนเมื่อครู่รุนแรงกว่ากำแพงเวทย์ของเธออยู่มาก ดีนะไม่ทะลุผ่านมาโดนอัตสึมิจังไปด้วย พึ่งจะรู้ว่าพลังเวทย์ของคนรักน่ากลัวก็วันนี้ “อัตสึมิจัง” “ป๊ะป๋า” แววตาของเจ้าตัวเล็กวูบไหวอยู่ครู่หนึ่งให้เธอผ่อนลมหายใจเบาๆ เจ้าตัวเล็กยังไม่ขาดสติจนไม่ได้ยินเสียงของเธอ “หนูจัดการได้ค่ะ แต่หนูจะให้คนอื่นถูกลูกหลงไม่ได้” “ป๊ะป๋า” เธอเจ็บแปลบขึ้นมาเพราะฝ่ามือเล็กๆแตะลงบนไหล่ของเธอที่คาดว่ากระดูกน่าจะเคลื่อนหรือไม่ก็หักก่อนความเย็นเฉียบจะผ่านเข้ามา รอยแผลจากความเสียหายเมื่อครู่จางลงไปแล้วพร้อมๆกับความเจ็บแสบที่เกิดสดๆร้อนๆเหมือนไม่เคยมีอยู่ เธอยิ้มให้ลูกสาวที่ซบเข้ามาในวงแขน “ไม่เป็นอะไรแล้วค่ะ” เธอลูบเส้นผมขาวโพลนของเจ้าตัวอย่างรักใคร่ “หนูจัดการพวกที่ก่อกวนป่ะป๋ายูของหนูไหวรึเปล่าคะ” เจ้าตัวเล็กกวาดส่ายตามองพวกที่คอยกันยูโกะออกห่างๆไม่ให้เข้ามาช่วยเธอได้แล้วจึงพยักหน้า “ฝากหน่อยนะคะ” มินามิไม่ลืมแนะนำ “ถ้าเราสร้างได้พอๆกับจำนวนของมัน เราจะได้เปรียบค่ะ” เจ้าตัวเล็กเข้าใจความหมายออกจากวงแขนตวัดยกสองมือขึ้นหลอมเวทย์น้ำแข็งสร้างกองทัพทหารมีชีวิต   มินามิใช้จังหวะที่อัตสึมิจังเข้าช่วยพวกยูโกะชันตัวลุกขึ้นมาเผชิญหน้ากับจิ้งจอกเก้าหางที่ยืนทิ้งระยะรักษาบาดแผลของตัวเอง “ข้ารู้ว่าเจ้าทำอะไรนางไม่ลง” จิ้งจอกที่อยู่ทางด้านหลังอัตสึโกะหัวเราะอย่างเป็นต่อ ในเมื่อนางรู้จุดอ่อนของคู่ต่อสู้ดี จะกลัวไปทำไม นางยังเป็นฝ่ายได้เปรียบตราบใดที่แม่เด็กนี่อยู่ในกำมือของนาง “ขี้ขลาด” “เป็นวิธีการที่จัดการให้ง่ายขึ้นต่างหาก” แววตาของจิ้งจอกเก้าหางไม่ได้รู้สึกรู้สากับเรื่องที่ทำ “ข้าจะลองสั่งนางจัดการเจ้าเป็นอย่างไรล่ะ น่าสนุกมั้ย” มินามิหัวเราะ ‘หึ’ ในคำลำคอยากจะขยี้จิ้งจอกตัวนี้ให้ตาย คำว่าเลวหรือชั่วยังน้อยไปที่จะใช้กับปีศาจอย่างนาง  “ทำหน้าอวดดีแบบนี้ก็ช่วยเพิ่มความสนุกให้ข้าหน่อยแล้วกัน จัดการนางซะ”  จิ้งจอกตัวร้ายขบเขี้ยวอย่างโมโหที่สีหน้าแววตานั่นไม่คิดจะยอมสยบแก่นาง สั่งอัตสึโกะในเงื้อมมือจัดการสังการคนรักของตน “อัตสึโกะ อย่าทำอย่างนั้น!” เสียงน่ารำคาญของลูกลิ่วลูกล้อแม่ตัวเล็กนี้ทำเอาเธออยากยกมืออุดหูก่อนจะเคลื่อนสายตาไปดูพลันหัวคิ้วกระตุกเมื่อเห็นว่าปีศาจที่ตนเรียกใช้งานกำลังถูกลดจำนวนลงแทบไม่เหลือสักตัว เด็กนั้นอีกแล้ว! นางถึงกับตรงดิ่งหมายจัดการกับลูกสาวของคนตัวเล็กที่ทำร้ายบาดเจ็บอย่างไม่น่าให้อภัย ทว่ามันไม่ง่ายเมื่อเจ้าตัวหลบได้แถมตั้งค่ายป้องกันเสียจนนางเป็นฝ่ายถอยหลังไปเอง ไม่อยากจะเชื่อว่าเด็กตัวแค่นี้จะร้ายน่ากลัว ซ่อนอะไรไว้มากมาย ชิ ไม่สบอารมณ์เลย ขืนปล่อยให้โตมากกว่านี้จะยุ่งยากเอาเปล่าๆ และเป้าหมายของจิ้งจอกเก้าหางก็กลายเป็นว่ามุ่งจัดการอยู่กับอัตสึมิจัง ส่วนมินามินั้นต้องมาติดพันรับมือกับคนรักอย่างอับจนหนทาง ถูกไล่ตอนไม่กล้าทำอันตรายได้แต่ป้องกันและถอยห่าง “ไม่คิดจะสู้หน่อยหรือ” เสียงของจิ้งจอกเก้าหางเย้ยยันมาแต่ไกลนัยน์ตาคล้ายคนที่กำชัยอยู่ในที่เดียวกัน “แน่จริงก็เลิกหลบอยู่หลังอัตสึโกะ” “เจ้านี่มันคุยไม่รู้เรื่องจริงๆ” “แม่นั่นเห็นเธอตอนนี้คงผิดหวัง ขี้ขลาดหลบอยู่หลังคนอื่นอย่างนี้” จิ้งจอกเลิกคิ้ว ผู้หญิงคนนี้พูดราวรู้จักเจ้านายใจอดีตของนาง ชวนให้หงุดหงิดจริงๆ “กำลังอำข้าอยู่รึไง อีกครั้งแล้วที่เจ้าพูดราวกับรู้เรื่องอะไร ไม่เฉลยให้ชัดเจนมาเลยเล่า” มินามิหัวเราะ หึ ในลำคอก่อนเมินเฉยต่อเสียงของปีศาจมากท่าพยายามเชื่อมเวทย์ผสานกับอัตสึโกะเพื่อเรียกสติคืนมอย่างระวังมิให้จิ้งจอกเก้าหางรู้ตัว   “อัตสึโกะ” เสียงกระซิบแผ่วกังวานในดวงจิต มินามิปล่อยให้ตัวเองจมดิ่งเข้ากับคลื่นกระแสพลังเวทย์ของคนรักในระหว่างที่จิ้งจอกเก้าหางเลือกจะให้ความสนใจลูกสาวของเธอ “อัตสึโกะ ได้ยินมั้ย”       สถานที่ห่างไกลหากทว่ากำลังโอบอุ้มเอาร่างบอบบางไว้ให้นอนนิ่งกำลังมีคลื่นเสียงสาดกระทบทำให้คนที่กำลังนอนอยู่อดใจไม่ไหวเมื่อถูกรบกวนด้วยการเรียกชื่อซ้ำๆลืมตามองแสงสว่าง “อัตสึโกะ” เสียงดังคุ้นเคยดังอยู่ใกล้ๆทำให้เคลื่อนสายตามองหาอัตโนมัติ อยู่ที่ไหน “มินามิ?” “อัตสึโกะได้ยินแล้วใช่มั้ย” คราวนี้เธอลุกขึ้นวิ่งตามหาต้นตอของเสียงทว่าเหมือนถูกสิ่งใดกีดกันไม่ให้เจอกัน  “มินามิ” “อัตสึโกะเธอต้องตื่นแล้วนะ” เสียงนั้นดังไกลออกไปจากตอนแรกซึ่งเธอไม่สามารถเข้าใจความหมาย “เร็วเข้า ฉันทำร้ายเธอไม่ได้” เหมือนเป็นเสียงสุดท้ายที่เธอได้ยินเพียงไม่กี่นาทีภาพทุกอย่างกลายเป็นความว่างเปล่า กลิ่นคราวเลือดฉุนติดจมูกใกล้ๆซึ่งทำให้หัวใจชาวาบ งุนงงสงสัยว่าเกิดอะไร แล้วเสียงแห่งความชุลมุนวุ่นวายก็มาต่อเนื่องแทรกสลับเสียงหัวเราะของใครสักคน   “ป๊ะป๋า!!!”   อัตสึโกะสะดุ้งเฮือกเมื่อเสียงร้องของลูกสาวกระทบเข้ามา เธอกระพริบตาอยู่สองสามครั้งมองดูสิ่งที่เกิดแล้วต้องตกใจเข่าแทบทรุดเพราะร่างของคนรักเปื้อนเลือดอยู่บนบ่า เธอมองมือตัวเองที่จับดาบของมินามิตาค้างแล้วรีบดึงกระตุกมันทิ้งลงพื้น “มินามิ!!!” หยดน้ำตาไหลอาบแก้มพร้อมภาพรอบตัวหยุดเคลื่อนไหวร่างบอกบางสั่นเทาปล่อยเสียงร้องไห้ไม่คิดอายใคร “มินามิ!” “รู้สึกตัวสักที” เสียงพูดของเขาอ่อนแรงแต่ยังคงมีรอยยิ้มจางๆ เธอส่ายหน้า หัวใจชาวาบเย็นเฉียบกำลังจะแตกออกเป็นเสี่ยงๆก่อนรีบจับประคองร่างเขาให้นอนลงในอ้อมแขน “ป๊ะป๋า!” เสียงของลูกสาวยังร้องเรียกให้เธอได้เห็นสถานการณ์รอบข้างซึ่งแต่ละคนกำลังรุมทึ้งปีศาจที่เธอไม่คุ้นหน้าผู้เป็นเจ้าของเสียงหัวเราะสะใจในช่วงที่ผ่านมา รอบข้างเต็มไปด้วยหยาดหยดน้ำแข็ง เดาไม่ยากเลยว่าเป็นผลจากเวทย์ของอัตสึมิ “มินามิ อย่าเป็นอะไรนะ” เธอกดมือร่ายเวทย์รักษาบนบาดแผลของเขาทั้งน้ำตาไหลจนมองเห็นหน้าเขาไม่ชัด เธอทำอะไรลงไป เธอทำได้ยังไง “ขี้แยน่า” เขายกมืออ่อนแรงเกลี่ยน้ำตาให้อย่างอ่อนโยน  หากความจริงมันยังอยู่ตรงหน้า อยู่ในใจ อยู่บนฝ่ามือที่ชุ่มไปด้วยเลือดของเขา เธอทำร้ายเขา ไม่ต่างจากที่ผู้หญิงคนนั้นทำเลย “มินามิ” “ไม่ใช่ความผิดเธอหรอก จิ้งจอกเก้าหางตัวนั้นต่างหาก” มินามิจับแก้มของอัตสึโกะอย่างเหนื่อยล้า  เวทย์ของอัตสึโกะมันคือความอบอุ่นในแบบที่เธอคิดถึงถ้าไม่ติดว่ามีเรื่องที่ต้องจัดการเธอคงยอมปล่อยให้ตัวเองหลับตาในวงแขนที่ประคอง “ฉัน ฮึก” “อย่าร้องนะ” “แต่ฉันทำร้ายเธอ ฉัน…” “เธอจะทำฉันเหนื่อยที่ต้องมาดูเธอร้องไห้เนี่ย” มินามิล้อเลียนอย่างเอ็นดู ลดมืออ่อนแรงวางทาบลงบนหลังมือที่กอบกุมบาดแผลตัวเอง “แค่เธอไม่เป็นไรอะไรก็ดีแล้ว” “แต่มินามิต้องมาบาดเจ็บ ต้องบาดเจ็บนะ!” อัตสึโกะไม่ยอม เรื่องแบบนี้ไม่ใช่เรื่องที่เธอยอมได้ โดยเฉพาะเรื่องที่เธอทำร้าย เรื่องที่เธอทำให้เขาเจ็บตัว “ไม่เอานะ ไม่โทษตัวเอง” มินามิลูบหลังมือปลอบใจ เธอไม่ชอบเห็นน้ำตาของอีกฝ่าย ไม่ว่าจะเมื่อไหร่ก็ไม่ชอบ  “เธอกลับมาแล้ว ฉันจะได้จัดการเจ้าปีศาจนั่นได้นะ ไม่ร้องแล้ว” มินามิยันร่างกายลุกพอบาดแผลเริ่มสมานเข้าหากันยอมรับว่าตัวเองเสียพลังไปมากเพราะบาดแผลที่ถูกคนรักทำให้เกิด “ไม่ได้ ไม่ใช่ตอนนี้” อัตสึโกะดึงร่าง่อนแง่นกลับเข้าสู่วงแขนประคองรัดหลวมๆด้วยมือเพียงข้างเดียว “เธอเสียพลังเวทย์และบาดเจ็บมากเกินไป  ฉันยอมไม่ได้” “แต่ถ้าไม่ทำอะไร พวกนั้นจะแย่” อัตสึโกะหันมองตามสิ่งที่เขาบอก ภาพที่เห็นเป็นความจริง พวกยูโกะสู้กับจิ้งจอกเก้าหางด้วยท่าทางที่อ่อนล้า การโจมตีของปีศาจนั่นรุนแรงและยังคงต่อเนื่อง คนที่พอรับมือได้อย่างอัตสึมิจังก็ยังเด็กเกินไป ถ้ายังปล่อยไว้พลังของแต่ละคนจะหมดเอาเสียก่อน “ฉันจะสู้” อัตสึโกะประกาศแน่วแน่ทำท่าจะประคองคนในวงแขนนั่งลงแต่กลับถูกมินามิฉุดให้อยู่นิ่งๆก่อน “พลังเธอพึ่งจะคืนกลับมา ฉันเป็นห่วง” “แต่ถ้าไม่ทำ ทุกคนจะ...” “ถ้าอย่างนั้น ให้ฉันสู้ด้วย ตกลงมั้ย” “มินามิ แต่…” “เธอฟื้นพลังเวทย์ให้ฉันได้นะ ไม่เป็นไร” มินามิส่งยิ้มจางๆพลางฉุดแขนของอัตสึโกะลุกขึ้นเมื่อเห็นว่าสถานการณ์ตอนนี้ทางฝ่ายพวกเธอดูจะเสียเปรียบ จิ้งจอกเก้าหางได้ใช้อาคมฟาดลงใส่อัตสึมิจังที่ถูกโทโมจินเข้ามาป้องกันไว้ได้ทัน แต่ความเสียหายเกิดอยู่มาก โทโมจินเริ่มจะหายใจผิดปกติในจังหวะที่ฉุดร่างของอัตสึมิจังกลับเข้ามารวมกับมาริโกะได้สำเร็จ “ต้องทำยังไงบ้าง มินามิ” เธอจับกุมมือของอัตสึโกะหลวมๆอย่างน้อยอัตสึโกะก็ไม่ดื้อจะยืนกรานไม่ยอมให้เธอเข้ารวมสู้ “ ลองดูนะ ค่อยๆรวมพลังแล้วลองเรียกคทาออกมา ฉันคิดว่าไม่น่าจะเป็นอะไร”   อัตสึโกะพยักหน้าลองรวบรวมพลังเวทย์ที่ไม่ได้ใช้เนิบนานอยู่บนฝ่ามือก่อนมันจะกลายเป็นรูปร่างคทาไม้โบราณที่ถูกส่งมอบต่อมา กลายเป็นว่าทุกสายตาเคลื่อนมองล้อมรอบอัตสึโกะไม่เว้นจิ้งจอกตัวร้ายซึ่งกำลังเบิกตาโพล่งขึ้นมา เมื่อคทาอันแสนคุ้นเคยอยู่ในมือของแม่เด็กที่เธอควบคุมไว้ก่อนหน้า   ได้ยังไง!   “เจ้า! คทานั่น ไปเอามาจากไหน” จิ้งจอกเก้าหางไม่รู้ว่าจะถามอะไรที่ดีเพราะขณะนี้กลายเป็นว่าตนเองสับสนมึนงง ไม่แน่ใจว่าตนกำลังสู้อยู่กับใคร อัตสึโกะกำชับอาวุธหนึ่งเดียวยกขึ้น ไม่ได้สนใจการตอบคำถามมากกว่าการร่ายมนต์ฟื้นฟูพลังเวทย์ให้คนข้างกายและไม่ลืมจะเผื่อแผ่ไปยังคนที่เผชิญหน้ากับจิ้งจอกเก้าหาง “หม่าม๊า” เจ้าตัวเล็กร้องเรียกเหมือนลูกหมากระโดดดีใจยิ้มกว้างให้เธออดยิ้มตอบไม่ได้ “หม่าม๊าขอโทษนะคะ ที่รัก แล้วก็ทุกคนด้วย” “คราวนี้ช้านะ มินามิ”  มาริโกะเยาะเย้ยอดีตราชาซึ่งตีหน้าบึ้งกับประโยตเมื่อครู่เป็นสัญญาลักษณ์ประมาณว่า พูดมากน่า ไม่ตายก็ดีขนาดไหนแล้ว ก่อนพวกเธอจะต้องพากันเหวี่ยงตัวหลบเมื่อจิ้งจอกเห้าาหางปล่อยคลื่นพลังจู่โจมราวกับสึนามิถล่มเข้ามา “ตอบข้ามา!” “อันนี้น่ะนะ” อัตสึโกะตั้งตัวยืนตรงได้ใหม่ควงคทาในมือเล่นเหมือนเป็นเพียงท่อนไม้ธรรมดาๆยอมรับว่าไม่ชินมือเพราะไม่ได้แตะนาน อีกอย่างก็รู้สึกว่าพลังของตัวเองกับคทานี้ยังจูนกันได้ไม่ดีเท่าไหร่ เป็นของเจ้าปัญหาเหมือนคนที่ให้มาจริงๆ “พอดีว่า คนที่ไม่ชอบหน้าให้มาเท่านั้นเอง” คำประกาศชัดเหมือนจงใจเล่นเอาคนมีอดีตกับเจ้าของคทารู้สึกหนาวอย่างไม่ทราบสาเหตุ นับว่าเป็นโชคดีที่อัตสึโกะไม่ได้รู้เรื่องเหตุการณ์ก่อนหน้านี้ ไม่อย่างนั้นไม่อยากจะคิดถึงสภาพว่าจะเป็นอย่างไร ปราสาทอาจจะพังพินาศได้ง่ายๆเลยก็ได้ “ได้ยังไง คทานั่นมันอยู่มาตั้งแต่เมื่อพันปี” “หืม” อัตสึโกะเลิกคิ้วสงสัยหันมองหน้ามินามิไม่เข้าใจ  จิ้งจอกตนนี้รู้จักอะไรกับคนในอดีตของมินามิ ‘ปีศาจตนนี้เคยเป็นบริวารของนาง’ เธอพยักหน้ารับรู้ให้เสียงแผ่วเบาที่ดังอยู่ในดวงจิตก่อนจะเผลอจิกตาใส่คนรัก เมื่อนึกได้ว่ามินามิไปรู้เรื่องนี้มาได้อย่างไร ไม่เห็นเล่าให้เธอฟังก่อน  เสร็จจากนี่เธอคงต้องขอคำอธิบายยาวๆ ไม่งั้นเธอไม่ยอมจบเรื่องง่ายแน่ๆ “ เจ้าเป็นใครกันแน่” จิ้งจอกนั้นไม่ได้ถามเฉยๆ ยังแฝงคลื่นมนตร์ดิ่งตรงเข้าใส่พวกเธอ แต่ตอนนี้สถานการณ์ค่อนข้างจะพลิกผัน ครู่เดียวเท่านั้นที่เธอสบตามินามิ เจ้าตัวก็วาดคลื่นน้ำแข็งตั้งเป็นกำแพงป้องกัน “หม่าม๊าให้หนูช่วยนะ”  เจ้าตัวเล็กผลุดเข้ามาหาเธอยกมืออยู่ในระดับไหล่ตัวเองพอดีกับจังหวะที่เธอปล่อยเวทย์อัดเข้าโจมตีจิ้งจอกตัวร้าย “หึ! กระจอกน่า!” ฝ่ายนั้นยังคงปากเก่งวาดเมื่อครู่เดียวโล่เวทย์ทรงพลังก็เข้าป้องกันทว่าเธอยกยิ้มพอใจ จิ้งจอกตัวร้ายไม่ได้สังเกตการโจมตีที่แท้จริง มาริโกะชักคันธนูปล่อยศรเวทย์อาบพลังของอัตสึมิจังพุ่งเข้าหาจิ้งจิกเก้าหางตัวร้ายในจังหวะนั้น “พุ่ม!” “อ๊าก!!” “ฮารุนะ โทโมจิน” “รู้แล้วน่า” ทั้งสองผสานเวทย์กักขังเข้าด้วยกัน เคาะใส่จิ้งจอกเก้าหางที่เตรียมจะหนีแต่ยูโกะผสานเป็นแนวหน้าได้ดี กรีดเข้าโจมตีเพื่อเบี้ยงความสนใจมาที่ตน ทำให้จิ้งจอกตัวร้ายต้องยกมือสกัดดาบที่ถูกเพิ่มพลังทำลายโดยเวทย์ของฮารุนะ “จังหวะนี้แหละ!” สิ้นเสียงคำสั่งก็ใช้เวทย์ผลึกผสมผสานพุ่งเข้าจับจิ้งจอกเก้าหาง เส้นใยเวทย์นับแสนทักทอรวบตัวปีศาจร้ายก่อนแข็งกลายเป็นแร่ทองคำดึงรั้งร่างของปีศาจนอนหมอบแนบไปกับพื้น “อัตสึโกะใช้เวทย์นั่นเร็วๆเข้า”  คนถูกบอกให้ทำรู้ว่ามินามิกำลังพูดถึงเวทย์อะไร มันคือตาข่ายเวทย์มนตราของคนที่เธอไม่ชอบขี้หน้า แต่ต้องยอมรับฤทธิ์อำนาจมากขนาดกักกันพวกอสูรเทพได้ ภาษาที่เธอไม่คุ้นถูกสลักให้ปรากฏในหัวพอนึกถึงรูปร่างของมนตรา เธอยกคทาชี้ใส่หน้าจิ้งจอกเก้าหาง “ผลึก!” สามเหลี่ยมสีเขียวแก่ปิดล้อมรอบตัวของปีศาจที่ดิ้นขับพลังทำลายพันธนาการอย่างเหลืออด ไม่ยอมจะเป็นฝ่ายแพ้ลูกเดียว   “จับได้สักที คราวนี้จงพาพวกเราออกไป” มินามิเดินเข้าใกล้จิ้งจอกที่ถูกกักตัวสำเร็จแต่พยศจ้องจะทำลายแต่วงเวทย์กักตัว “ไม่มีทาง” “ฉันไม่ใช่คนใจดีหรอกนะ” เพียงครู่นั้นเองที่เธอเห็นมินามิพึมพาใช้เวทย์อะไรสักอย่าง ก่อนแตะมันลงบนผลึกสามเหลี่ยมสีเขียวแก่ ราวกับเกิดแผ่นดินไหวอยู่ชั่วครู่แล้วจิ้งจอกเก้าหางก็ขดตัวงอเป็นกุ้ง “ป๊ะป๋าทำอะไรคะ” เจ้าตัวเล็กที่กอดขมับที่ขาเธอส่งเสียงถามเขาอย่างสนใจ เอาง่ายๆพวกเธอที่ยืนห่างออกไปก็อยากรู้เหมือนกัน “เวทย์เสียงน่ะ มันมีผลกระทบระบบการได้ยินโดยตรง ถ้าพวกที่หูดีเกินคนก็น่าจะรู้ผลว่าเป็นยังไง” “อย่างนี้เอง พลาดไปได้” ยูโกะจงใจพูดเสียดสีคนที่อยู่ไม่ไกล เมื่อก่อนเธอน่าจะรู้ไม่จะได้เล่นงานอีกฝ่ายได้ หมั่นไส้มากๆตอนนั้น มินามิส่งสายตาเขียวปัด  บอกมันใช่เวลามาหาเรื่องกันมั้ย “ ปล่อยพวกเราออกไป ถ้าเธอยังไม่อยากทรมานมากกว่านี้” “งั้นก็หยุดเวทย์บ้านี้สักที! หัวจะหนวกอยู่แล้ว!” “ปล่อยพวกเราก่อน” “ทำไม่ได้ ถ้าเวทย์นี้ยังก่อกวนอยู่อย่างนี้ โอ๊ยย” มินามิหายใจฮึดฮัด ยอมหยุดเวทย์ที่ทรมานปีศาจตัวร้าย นางหายใจเหนื่อยหอบแววตาเกลียดชังถูกส่งมาให้ “พากลับออกไปเดี๋ยวนี้ ก่อนที่ฉันจะทำแบบเมื่อกี้อีก” น้อยครั้งมากจะได้เห็นมินามิสวมบทโหดยิ้มเย็นพร้อมจะสังหารใครสักคนที่หมดทางสู้ อย่างว่าเจ้าปีศาจตัวร้ายดันมาเล่นกับคนที่ไม่สมควรเล่น ถ้าเป็นเรื่องของอัตสึโกะกับอัตสึมิ มินามิพร้อมจะเอาชีวิตคนที่กล้าแตะได้ทุกวินาที “รู้แล้วน่า!” เร็วเท่าคำพูด จิ้งจอกเก้าหางนางดีดนิ้วดัง ป๊อก บนอากาศก็เกิดช่องวางขนาดใหญ่ก่อนมันสูบเอาร่างของพวกเธอหายเข้าไป   “สุ่ม!” เสียงคล้ายมีสิ่งใดระเบิดลงมาจากท้องฟ้าเรียกให้ซาเอะ ซายากะ ยูกิริน มายุและเรียวฮะหันไปมองทางสถานที่จัดงานก่อนหน้านี้พวกอัตสึโกะถูกจับตัวไป ต่างคนต่างอ้าปากค้างเพราะสิ่งที่ลอยเหนือสถานที่จัดงาน มันคือวงเวทย์ขนาดมหึมาพาเอาคนที่ยังไม่ยอมกลับออกจากปราสาทแตกตื่นกันจำนวนมาก   “วงเวทย์!”   “ไปดูเร็ว1 ยืนอึ้งกันอยู่ได้”  ซาเอะเข้ามาดันหลังยูกิให้เลิกตกใจเพราะตอนนี้มีเพียงอีกฝ่ายกับมายุที่พอจะช่วยรับมือได้หากเกิดสถานการณ์ฉุกเฉิน   “โอ๊ยย เจ็บ เอาอีกแล้ว” ฮารุนะลูบบันท้ายอันแสนน่าภาคภูมิใจตวัดสายตามองไปยังปีศาจที่อยู่ในวงเวทย์คุมขังซึ่งนั่งทำเป็นไม่รู้ไม่ชี้ “ลุกออกไปได้แล้ว มันหนัก!” เสียงแวดแหลมหูเล่นเอาเธอต้องก้มลงดูก่อนจะเด้งตัวลุกอย่างตกใจที่เห็นโทโมจินกลายเป็นเบาะรองให้ครึ่งก้นของเธอ “จะทำอะไรก็ให้มันดีหน่อยได้มั้ย!” ดูเหมือนโทโมจินจะโมโหมากก้าวเท้าสวบๆเข้าไปหาจิ้งจอกเก้าห่าง เหมือนพร้อมจะถลกหนังเต็มที่ “เรื่องมาก” “แก!!” โทโมจินกัดฟันกรอดหักนิ้วมือดังกรอบจนมินามิที่ยืนคุ้มอยู่ใกล้จิ้งจอกเก้าหางต้องรีบร้องห้าม “อย่าพึ่งน่า” “ฉันจะฆ่ามัน!” คำพูดไร้ปราณีทำเอาคนอยู่ในเหตุการณ์สะดุ้ง นั่นอาจจะรวมถึงผู้ที่พึ่งเข้ามาเจอเห็นการณ์กำลังจะมาฆาตกรรมจิ้งจอกเก้าหาง “ทุกคนปลอยภัยใช่มั้ย” ยูกิรินแทบจะน้ำตาไหลพอเห็นอัตสึมิจังกลับมาพร้อมพวกมินามิ  อยากจะถลาเข้ากอดขาอัตสึโกะตะโกนออกมาว่าเธอรอดแล้ว “ยังไงก็เถอะ เธอคิดยังไงส่งอัตสึมิจังตามไปอย่างนั้น” คำถามกึ่งไม่พอใจของอดีตราชาเล่นเอาร่างเธอชาดิกแก้ตัวลิ้นพันกันยุ่ง “ไม่ใช่นะ ฉันไม่ได้ตั้งใจให้มันเป็นอย่างนั้น ฉันทดสอบก่อนแล้วด้วย แต่ไม่คิดว่า...อัตสึมิจังจะทำให้เวทย์เคลื่อนย้ายสำแดงผล” คนขอโทษหมอบกราบลงพื้นเสียมินามิต้องพ่นลมหายใจหงุดหงิด เพราะจะเอาผิดก็ใช่เรื่อง ถือว่าเป็นความชอบของฝ่ายนั้นด้วยที่พาตัวอัตสึมิจังมาให้ เลยทำให้รู้ว่าใครเป็นตัวปลอมในกลุ่ม “ลุกมาเถอะน่า ฉันต้องขอบใจเธอด้วยซ้ำที่พาอัตสึมิจังมาให้” “จริงนะ” “แต่ใช่ว่าจะไม่โกรธ!” เสียงขู่กราวทำให้อัตสึโกะแอบหัวเราะมองยูกิรินที่ยืนกอดกับมายุกลมดิ๊ก ก็รู้มินามิไม่ได้จะทำอะไรสองคนนี้ ก่อนมาริโกะจะเบี่ยงความสนใจให้กลับมาที่ปีศาจซึ่งถูกเมินเฉย ว่าอย่างนี้ก็ไม่ถูกเท่าไหร่เพราะโทโมจินจะฆ่าให้ตายอยู่แล้วถ้ามาริโกะไม่คว้าแขนเอาไว้ ชวนหาเรื่องตายให้ตัวเองจริงๆ “นี่ มินามิ แล้วจะเอายังไงกับจิ้งจอกนี่ เดี๋ยวก็ได้ถูกโทโมจินฆ่าตายพอดี”  คนข้างตัวนิ่งไปเงียบคิดอยู่นานพอถูกถามจนกระทั่งสายตาค่อยๆมองยังลูกสาวของพวกเธอ “อัตสึโกะ คิดว่าถ้าจับปีศาจนี่ทำพันธสัญญากับอัตสึมิจังดีรึเปล่า”   เธอหันควับมองคนรัก ประมาณว่า ที่พูดมาเอาจริงเหรอ แล้วต้องพากันอุดหูเพราะเสียงแวดไม่สบอารมณ์ของจิ้งจอกเก้าหาง “ไม่มีทาง! ข้าไม่มีทางยอม” “หืม อย่างนั้นหรือ” มินามิยิ้มเย็นประกอบกับลดสายตามองจิ้งจอกตัวร้ายคล้ายข่มขู่อยู่ในที “หนูอยากได้สัตว์เลี้ยงมั้ยคะ อัตสึมิจัง” “ปล่อยนะ ข้าไม่ยอมเด็ดขาด!” “นี่ ฉันกำลังเสนอข้อได้เปรียบให้เธอเลยนะ อย่างน้อยเธอก็จะได้ไม่ต้องทำร้ายใคร อีกอย่างการยอมให้ทำพันธสัญญากับอัตสึมิจังเธอเองก็จะได้รับพลังเวทย์ในส่วนตรงนั้นด้วย ไม่เห็นจะมีอะไรเสียหาย” จิ้งจอกเก้าหางแยกเขี้ยวอย่างไม่ชอบใจ ใครจะอยากถูกจับล่ามโซ่เหมือนแต่ก่อน “ไม่มีทาง” “ฉันไม่ได้ถามความเห็นเธอนิ” คนที่ยืนดูสองคนนี้ถกเถียงเงียบกริบ ไม่รู้จะเข้าไปแทรกตรงไหน ก็รู้ว่ามินามิกำลังเอาคืนจิ้งจอกเก้าหางอย่างโหดร้ายเสียด้วย  “ตกลงว่ายังไงคะ ตัวเล็ก” “ไม่มีปัญหาค่ะป๊ะป๋า” กับมินามินี้ก็ว่าง่ายเกินไม่มีอิดออดบอกปฏิเสธ เล่นเอาจิ้งจอกเก้าหางดิ้นหนีเหมือนกำลังจะตายภายใต้รอยยิ้มเย็นยะเยือกของมินามิที่เป็นผู้กำชัย จวบจนสุดท้ายวงเวทย์แห่งพันธสัญญาก็ถูกวาดท่ามกลางความไม่เต็มใจของจิ้งจอกเก้าหางที่ทำอะไรไม่ได้ “ปล่อยข้า” จิ้งจอกตัวร้ายยังดิ้นต่อเนื่องทั้งที่สัญญาได้เสร็จสิ้นลงแล้ว “เงื่อนไขของสัญญามีอยู่ว่าจนกว่าอัตสึมิจะหมดอายุไขลงตามธรรมชาติ เธอจะต้องปกป้องคุ้มครอง ห้ามทำร้าย หรืออะไรก็แล้วแต่ที่เป็นการทำให้เด็กคนนี้บาดเจ็บ มิอย่างนั้นเธอก็คงจะรู้ว่า หากละเมินสัญญาเป็นอย่างไร”  มินามิหันมาพยักหน้าให้อัตสึโกะปล่อยปีศาจที่ถูกคุมขังซึ่งตอนนี้หมดฤทธิ์เดชทำอะไรไม่ได้เพราะคำสั่งบัญชาจากผู้ทำพันธสัญญา “ป๊ะป๋า หนูใส่ปลอกคอให้เขาได้มั้ย” คำถามซื่อๆของเด็กตัวเล็กที่เห็นปีศาจจิ้งจอกกลายเป็นหมาเชื่องๆ เล่นเอาพวกเธอหัวเราะพรวดมองหน้าจิ้งจอกเก้าหางที่จ้องลูกสาวเธอเหมือนจะฆ่าให้ได้ นิสัยอัตสึโกะจริงๆ “อย่าคิดทำอะไรแปลกๆได้มั้ย!” คนแพ้แยกเขี้ยวขู่ อยากจะซัดพวกตัวการซักทีสองที “ตามใจเลยค่ะ ตัวเล็ก”   “ควรถามความเห็นข้ามั้ย!” จิ้งจอกเก้าหางยังแหกปากโวยวายไม่เลิก ชักจะทำตัวโหวกเหวกเกินเหตุ “นี่ ฉันว่าจับใส่กรงโชว์ให้แขกในงานดูสักวันก็น่าสนใจนะ” โทโมจินเสนอด้วยรอยยิ้มร้ายบอกความแค้นใจที่มีต่อจิ้งจอกเก้าหางไม่น้อยไปกว่ามินามิ ทีอย่างนี้ล่ะเข้าคู่กันดีเหลือเกินแต่ละคน “พวกเจ้านี่มัน!” “แกเล่นพวกฉันเจ็บแสบกว่านั้นเยอะ” คราวนี้ยูโกะสมทบเห็นพ้องกับโทโมจินอย่างเต็มที่ “แต่ฉันว่า ขอเอาลงไปกรีดท้องในทดลองก่อนได้มั้ย” ไม่รู้มันเป็นมุขหรือยังไรทุกคนถึงได้ผงกหัวให้มายุอย่างพร้อมเพียง “ปล่อยข้านะ เจ้าพวกจิตไม่ปกติ!” “นี่ เลิกโวยวายสักทีเถอะ” มินามิออกปากอย่างเบื่อหน่าย ไม่รู้จะแหกปากให้ได้อะไร ก็รู้ว่าตัวเองทำอะไรไม่ได้ “เจ้านั้นแหละตัวการ จับข้าทำพันธสัญญา แล้วไม่บอกอะไรอีกต่างหาก! อย่างน้อยก็ควรให้ข้ารู้ข้อมูลอะไรบ้างได้ไหม” ชั่วพริบตานั้นแววตาคบกริบประกาศกร้าวว่าไม่มีทาง จนอัตสึโกะต้องแตะไหล่เบาๆ “บอกแล้วไงว่าไม่จำเป็น”  มินามิหันหลังเดินหนีจิ้งจอกตัวร้ายคว้ามืออัตสึโกะชวนให้พาอัตสึมิจังไปนอน ทิ้งให้จิ้งจอกปากเสียถูกรุมจัดการอยู่ตรงนี้ก็ดี เรียกร้องความสนใจเป็นบ้า “อย่าเดินหนีข้า! เจ้าพูดถึงผู้หญิงที่ชื่อไมโกะหลายครั้ง ตอนอยู่ที่นั่น ถามเอากับข้าที่แปลงเป็นเด็กนี้ บอกข้ามาว่านางเป็นใคร” คำพูดของจิ้งจอกที่อยู่ดีไม่ว่าดีดันทิ้งระเบิดลงกลางบ้านทำเอาบรรยาการเงียบกริบมินามิสัมผัสได้ถึงความเย็นฉาบของฝ่ามือที่คว้าจับค่อยๆเคลื่อนสายตามองหน้าคนรัก รู้สึกว่าอากาศมันเย็นๆหนาวๆวูบๆวาบๆเลยว่ามั้ย!? “มินามิ! ขอคำอธิบายด้วยค่ะ” เอาแล้วไง แต่ละคนไม่มีใครกล้าแม้จะหายใจ กลัวไปรบกวนการไต่สวน เฮ้ย ไถ่ถาม ส่งยิ้มเป็นกำลังใจให้มินาามิห่างๆ(อย่างห่วงๆ)  หากระเบิดพลีชีพลงจะได้หนีทัน เป็นห่วงกันมากเลยแต่ละคน “อ้อ คนรักเก่าของเจ้างั้นหรือ” “เงียบได้มั้ย!” ไม่ใช่มินามินะ แม้จะตัวอยากจะพูดประโยคนี้ก็ตามเพราะตอนนี้กำลังหลับตาปี๋อยากจะยกมืออุดหู ก็คนที่เล่นตวาดใส่จิ้งจอกเก้าหางมันอัตสึโกะต่างหาก  คนร่วมเหตุการณ์พากันขนลุกซู่แกล้งทำเป็นไม่รู้ไม่ชี้เคี่ยวเข็ญบอกจิ้งจอกเก้าหางให้หุบปาก ก่อนจะถูกรุมกระทืบจากพวกเธอ หาเรื่องตายไม่รู้จักเวลาอย่างน้อยก็ขอให้พวกเธอหนีก่อนได้มั้ย รักกันมากเนอะ พวกนี้ “อัตสึโกะ ไม่ได้ใช่อย่างนั้นนะ” คนถูกเข้าใจผิดกำลังจะอธิบายแต่เหมือนจะไม่ทันเสียแล้วเมื่อเจ้าของชื่อเดินดุ่มๆหนีออกจากสถานที่จัดงานด้วยความน้อยใจให้มินามิหันมาเอาเรื่องกับจิ้งจอกเก้าหาง มันน่าฆ่าให้ตายจริงๆ “มินามิ เร็วเข้า พวกฉันไม่อยากถูกลูกหลงด้วยนะ” ซาเอะป้องปากบอกอย่างหวาดหวั่นเวลาอัตสึโกะโกรธทีไร คนเดือนร้อนมันคนอยู่รอบตัวกันทั้งนั้น คราวก่อนยังจำได้ เดินผ่านหน้าไปอยู่ดีๆก็ถูกเขม่นสืบเนื่องมาจากมินามิเป็นต้นเหตุ แม้เรียวฮะจะรู้น้อยที่สุดในที่ตรงนี้แต่ก็ขอพยักหน้าเห็นด้วย   “ฉันรู้แล้วน่า!” เธออยากจะบ้าตาย นี่มันวันบ้าอะไร แล้วไอ้เจ้าพวกนี้ก็ช่วยกันดีมาก ส่งกำลังใจบอกว่า โชคดีนะ มันควรจะตามเธอไปช่วยอธิบายไหมเล่า! “อัตสึมิจัง วันนี้อยู่กับป๊ะป๊ายูของหนูก่อนนะคะ” เจ้าตัวเล็กขานรับเธออย่างชาญฉลาด มินามิจึงไม่รอช้าจะเสียเวลาแม้เพียงเสี้ยววินาที วิ่งตามหลังของคนรักออกไปให้ทัน “ปากเธอนี่มันหาเรื่องจริงๆ” ยูโกะบ่นกระปอดกระแปด เกือบจะซวยกันไปหมดแล้วเห็นมั้ย “หึ” จิ้งจอกเก้าหางเย้ยยิ้มเชิดหน้าขึ้นไม่สนใจ พราะมันคือความจงใจล้วนๆที่ได้เอาคืนคนจับเธอทำพันธสัญญาโง่ๆ “ที่ยังเฉยอยู่ได้  เพราะไม่รู้ว่สินะว่าไมโกะคือใคร”  ฮารุนะพูดขึ้นลอยๆจ้องตาจิ้งจอกเก้าหางอย่างเอาเรื่องจนยูโกะต้องออกปาก ไม่อยากให้พูดถึง “เถอะน่า มินามิไม่ได้ห้ามไว้เสียหน่อย”  จิ้งจอกเก้าหางถึงกับตวัดส่ายตามองสาวร่างสูงที่เคยยืนคู่อยู่กับยัยคนที่ตัวเล็กจิ๋วอารมณ์ร้อนราวกับเปลวไฟเดินเข้ามาใกล้ “มหาเวทย์รุ่นที่ 8 แห่งสมาคมจอมเวทย์ ‘อัตสึโกะ’ ชื่อนี้คงจะคุ้นหูเธอมากกว่าสินะ” “ฮารุนะ!” ยูโกเตือนเพราะกลัวจะมีใครนอกจากพวกเธอมาได้ยินเข้า  มันเป็นเรื่องที่ไม่สมควรพูด อาจจะทำให้ตัวตนของมินามิถูกเปิดเผยได้และสืบสาวเอาเรื่องจนรู้เรื่องเมืองสีขาวที่พวกเธอปิดเป็นความลับ ขนาดเด็กเรียวฮะนั้นยังเลิกคิ้วงงว่าพวกเธอพูดถึงใคร คงต้องเตี๊ยมกับซาเอะให้บ่ายเบี่ยงบอกน้องเอา “หมายความว่ายังไง” จิ้งจอกเก้าหางแยกเขี้ยว ไม่ชอบจะถูกปั่นหัวคืนอย่างนี้ มันเป็นเรื่องนานนับพันๆปี  เด็กพวกนี้จะรู้จักกันได้อย่างไร อีกอย่างชื่อแม่นั่นมันควรเป็นความลับของพวกสมาคมเวทย์มนต์คนนอกไม่มีทางรู้ได้ อะไรกัน “เธอพึ่งจะพูดไปว่าเป็นคนรักเก่าของมินามิ” ฮารุนะไม่ได้พูดอะไรเพิ่มเติมกลับมาทิ้งหัวพิงไหล่ยูโกะหมดแรงที่ใช้เวทย์รบกับจิ้งจอกเก้าหางไปมาก เธอแค่อยากจะปั่นหัวแม่ปีศาจตนนี้คืนนิดๆหน่อยๆ ไม่ได้จริงจังจะบอกให้รู้อะไรหรอก “พวกเจ้ารู้มาได้ยังไง ตอบมาเดี๋ยวนี้!” ผู้หญิงชื่อมินามิอีกแล้ว จะเอาอะไรกันหนักหนานางเป็นใครกันเนี่ย ถึงได้ดูรู้เรื่องเมื่อพันปีก่อนมากเหลือเกิน แถมยัยพวกนี้ยังบอกว่าเกี่ยวข้องกับแม่นั่นอีก จะเป็นไปได้ยังไง มนุษย์ไม่มีทางอายุยืนถึงตอนนี้ ไหนจะเชื้อสายแห่งราชวงศ์โบราณ อย่าบอกน่ะว่าทั้งหมดคือสิ่งที่เด็กพวกนี้ได้มาจากเมืองที่สาบสูญ แล้วแม่จอมเวทย์นั่นเข้าไปเกี่ยวข้องได้ยังไงกันอีกเล่า ยิ่งคิดยิ่งปวดหัว! “อย่ารู้มากก็ไปคะยันคะยอให้มินามิเล่าให้ฟังเถอะ” ฮารุนะตัดบทเล่นเอาทุกคนหันมองเจ้าตัวอย่างพร้อมเพรียง ประมาณว่าเอาจริงดิ  มีแต่จิ้งจอกเก้าหางที่แหกปากถามโน่นถามนี่ไม่เลิกจนพวกเธอเลิกจะสนใจ “มินามิ ไม่อยู่แล้วจะเอายังไงกับแม่นี่ดี”  คำถามของซายากะเปิดประเด็นอีกครั้งให้ลงมติจัดการกับจิ้งจอกเก้าหางที่นั่งหัวโดอยู่ตรงนี้ “จับไปไว้ห้องทดลองของมายุก่อนดีมั้ย” ยูโกะยังนึกสนุกไม่เลิกเหมือนอยากจะดูมายุชำแหละจิ้งจอกตัวร้ายจริงๆ ซึ่งมันเข้าพูดหูมายุอยู่มากจัดแจงจะลงไปเตรียมอุปกรณ์ขึ้นมาถ้าไม่ถูกคนรักคว้าคอเอาไว้ “ ขอเอาไปทดลองไม่ได้เหรอ ยูกิริน” “ขออัตสึมิจังก่อนมั้ย” คำพูดไม่มีห้ามปรามนั่นทำเอาจิ้งจอกที่ถูกพันธนาการแว้ดโวยวาย มีหวังถามเด็กบ้านั่นเธอจะได้ถูกจับทดลองจริงๆ ปล่อยข้านะ เจ้าพวกจิตไม่ปกติ!! “พอๆทั้งสามคน  เธอเองก็เลิกโวยวายได้แล้ว อยากจะเรียกคนเขาแห่กันเข้ามามากใช่มั้ย” มาริโกะรีบเบรคอยากจะยกมือนวดขมับแต่ละคนพอหลุดออกจากหนังสือนั่นได้จ้องจะยำจิ้งจอกตัวนี้ท่าเดียว โดยเฉพาะแม่สาวเขี้ยวข้างกายเธอ “ทดลองมันน้อยไปจับไปทำพรมประดับห้องดีกว่า” นั่นแหละ โทโมจินไม่ยอมหยุดเป็นตัวตั้งตัวตีเสียที  คงจะฉุนแม่นี่อยู่มาก และมาริโกะก็รู้ว่าห้ามไปไม่มีประโยชน์ เลยหันไปถามกับหนูน้อยที่เดินไปเล่นกับเรียวฮะแทน “อัตสึมิจังหนูทำอะไรกับพันธสัญญาได้มั้งคะ”  เจ้าตัวเล็กเอียงคอขมวดคิ้วมุ่ย สงสัยเธอจะถามคำถามกว้างเกินไป เอาใหม่ “เรียกจิ้งจอกเก้าหางเข้าไปในมิติของตัวเองเหมือนสัตว์เวทย์ทั่วไปได้มั้ยคะ” เจ้าตัวเอานิ้วจิ้มคางแล้วยิ้มกว้างพยักหน้า  บางทีเจ้าหนูน้อยก็รู้ภาษาเกินไปอย่างตอนนี้ที่ไม่งอแงหาอัตสึโกะกับมินามิ เพราะรู้ว่าพ่อกับแม่ของตัวเองมีเรื่องต้องคุยกันสองคน “งั้นก็…” “อย่าทำอย่างนั้นเด็ดขาด! ข้าจะยอมดูแลยัยเด็กคนนี้ให้ก็ต่อเมื่อไม่จับข้าไปไว้ในมิติของสัตว์เวทย์ ข้าต้องการอิสระ” จิ้งจอกตัวร้ายแทรกประท้วงสะบัดหัวไม่ยอมลูกเดียว “ถ้าให้คุณจิ้งจอกอยู่ที่นี่ สัญญากันก่อนว่าจะไม่ทำร้ายใคร ไม่ทำให้ใครเดือดร้อน ตอนนี้หนูง่วงนอนแล้ว ไม่มีแรงจะสู้อีกนะ ถ้าไม่สัญญาจะต้องไปอยู่ในมิติเวทย์” คำพูดใสซื่อของเจ้าตัวเล็กทำให้ผู้ใหญ่พากันกลั้นขำยิ่งเห็นสีหน้าของจิ้งจอกเก้าหางเหมือนกับว่าโลกทั้งใบจะแตกสลาย ก็พากันเบิดหัวเราะออกมาไม่หยุด “ข้าตกลง ตกลง ออกคำสั่งให้ข้าขยับสักทีได้มั้ย” เจ้าตัวเล็กพยักหน้าให้ก่อนจะออกคำสั่งปลดเวทย์ ครู่นั้นคนถูกปล่อยรีบลุกขึ้นสะบัดแขนขาที่ถูกจับไว้จนเมือยล้าไล่สายตามองพวกเด็กที่ตนแพ้ให้อย่างแค้นใจ โธ่เว้ย! “คุณจิ้งจอก หนูง่วงนอน พาไปนอนหน่อยได้มั้ย วันนี้ป๊ะป๋ายูเหนื่อยมาก หนูไม่อยากให้ป๊ะป๋ายูอุ้ม” เสียงหัวเราะดังระงมพอได้ยินอัตสิมิจังพูดคล้ายสั่งคนตกเป็นเป็นเบี้ยล่าง จิ้งจอกเกาหางกัดฟันกรอก อยากจะแว้ดใส่ให้รู้แล้วรู้รอด “รู้แล้วน่า ข้ารู้” เจ้าตัวช้อนร่างเล็กขึ้นอุ้มอย่างช่วยไม่ได้ ชีวิตไม่คิดจะยุ่งกับเด็ก ทำไมต้องมาเจอยัยตัวเล็กนี้ด้วย! “จะต้องพาเจ้าเด็กนี่ไปทีไหน” นางถามอย่างหัวเสียไม่พอใจ  พวกเด็กบ้าหัวเราะกันอยู่ได้ “ยูโกะ พาเจ้าตัวเล็กไปส่งห้องดีกว่าค่ะ จะได้นอนกันด้วย” ฮารุนะสะกิดไหล่คนรัก คิดว่าตอนนี้ถึงเวลาที่ทุกคนควรได้แยกกันพักผ่อนได้แล้วเพราะดูจากสีหน้า คงจะสลบกันเป็นแทบๆ เนื่องจากรบกับแม่ปีศาจที่กลายเป็นสัตว์เลี้ยงของอัตสึมิจังเกือบค่อนคืน ก็ได้แต่อธิฐานให้อีกฝั่งที่กำลังวุ่นวายโชคดีนะ        ด้านคนหัวหมุนวิ่งวุ่นตามอัตสึโกะมาจนถึงธารเงียบภายในราชาวังตอนค่ำคืนถึงกับพ่นลมหายใจออกมาทางริมฝีปาก เดือดร้อนให้ตามจนเหอบ “อัตสึโกะ หยุดวิ่งนะ” เธอดีดเท้าส่งแรงที่เท้าพุ่งเข้าหาคนรักจับคว้าแขนได้ทันก่อนอีกฝ่ายจะวิ่งเข้าไปไกลให้เธอต้องได้เป็นห่วงมากกว่าเดิม โกรธได้น่ากลัวชะมัด คนอะไร “ปล่อยค่ะ”  เสียงสะอื้นเบาๆกลายเป็นคมมีดบาดเข้าไปในหัวใจเพียงช่วงเสี้ยววินาที มินามิรั้งร่างของคนตัวสูงกว่ากอดรัดไว้ภายใต้วงแขนไม่สนใจว่าอีกฝ่ายจะดิ้นแรงขนาดไหน “มันไม่มีอะไรจริงๆอัตสึโกะ” “แต่มินามิก็พูดถึง!” น้ำเสียงเต็มไปด้วยความขมขื่นตัดเพ้อต่อว่า เธอยอมรับผิดเต็มประตูที่คราวนี้ได้พูดถึงเรื่องของไมโกะจริงๆ “ฉันทำเพื่อต้องการพิสูจน์ว่าจิ้งจอกนั่นไม่ใช่เธอ” “แล้วถ้าเธอเกิดเป็นฉัน มินามิก็จะพูด ใช่สิ เพราะมินามิไม่เคยลืมนิ”   “อัตสึโกะ” เธอร้องเรียกอย่างอ่อนใจพยายามให้อีกฝ่ายหันกลับมาเผชิญหน้ากันแต่มันไม่เป็นผล “ไม่เอานะคะ หายโกรธกันนะ ไม่อยากฟังรึไงว่าเกิดอะไรขึ้นบ้าง ทำไมถึงต้องน้อยใจกันด้วย หันกลับมาคุยกันดีๆนะ” เธอยังเกลี้ยกล่อม ยอมรับว่าเหนื่อยมากจาการเจอศึกหนักเข้าไปค่อนคืน ดีที่ไม่ติดอยู่ในหนังสือบ้าบอนั้นจนถึงเช้า ทั้งที่เธอควรจะได้พักผ่อนสบายๆกับอัตสึโกะแล้วก็ลูกสาวในคืนนี้มั้ย จิ้งจอกตัวนั้นยังสร้างเรื่องให้เธอปวดหัวจนได้ “มันยังเหลือมินามิ  ที่ว่างยังถูกเว้นให้คนนั้นของมินามิ” “ใครคะคนนั้น ถ้าเป็นเธอมาเอดะ อัตสึโกะ ฉันยอมรับ” มันคล้ายจะเป็นเรื่องยากที่จะอธิบายให้เข้าใจความรู้สึกที่อยู่ด้านในว่ามันไม่ได้ซุกซ่อนใครอยู่ในนั้นจริงๆนอกจากคนที่อยู่ในอ้อมกอดของเธอ “รู้มั้ยว่าฉันคิดมาตลอดเลยว่า ไม่อยากให้ความทรงจำกลับมา” “เพราะมินามิลืมไม่ได้” “ไม่ใช่”  มินามิปล่อยให้เสียงกระแสน้ำทำให้จิตใจของอัตสึโกะสงบลง  “วินาทีที่เรื่องทุกกลับคืนเข้ามาในหัว สิ่งแรกที่ฉันคิดมาตลอดคือเรื่องของเธอ ฉันไม่อยากให้เธอต้องรู้สึกว่าเธอเป็นคนอื่น น้อยใจว่าฉันจำใครได้   เพราะมันไม่สำคัญกับฉันเลย  เธอเป็นปัจจุบัน เป็นเวลาของฉัน อัตสึโกะ  หันกลับมามองหน้ากันหน่อยได้มั้ยคะ” มินามิยังคงใช้น้ำเสียงทอดอ่อนนำทาง ค่อยๆพลิกตัวอีกฝ่ายหันกลับมาสบตากันอย่างเชื่องช้า “ตั้งแต่ที่เธอถอนคำสาปให้ฉันมันเป็นความจริงที่ว่าฉันมอบหัวใจทั้งหมดให้เธอ ต่อจะให้บอกกี่ครั้งความจริงข้อนี้ไม่ได้เปลี่ยนเลยอัตสึโกะ ฉันรักเธอ” “แล้วในนั้นยังเหลือส่วนให้ผู้หญิงคนนั้นอยู่มั้ยคะ มีเสี้ยวของผู้หญิงคนนั้นอยู่รึเปล่า มินามิเรียกชื่อฉันที่เป็นฉันจริงๆหรือเป็นคนอื่น รู้มั้ยว่ามันกังวล มันสับสนทุกครั้งตั้งแต่ที่ต้องมารู้ว่าชื่อของฉันมันเคยเป็นของใคร” มินามิส่ายหน้าช้าๆประคองฝ่ามือของคนเจ้าคำถามช่างประชดประชันทาบลงบนอกด้านซ้าย “หัวใจดวงนี้เป็นของเธอทั้งหมด ไม่เหลือให้ใครแล้ว เธอเข้ามาจอง มาสร้างโน่น ปลูกนี่ไว้มากมาย  จะให้ใครเข้ามาวุ่นวายอีก  หืม คุณมาเอดะ อัตสึโกะ ฉันเรียกเธอที่เป็นเธอ ไม่ใช่ใครอื่นเลย ทั้งหมดมันเป็นของเธอ ถ้าไม่มีเธอฉันเองก็คงไม่อยากมีชีวิตอยู่ตรงนี้” มันเป็นความรู้สึกเขินอายที่ไม่นึกฝันว่าตัวเองต้องมาพูดอะไรชวนเลี่ยนทำนองนี้ ทว่าหากมันเรียกร้อยยิ้มบนใบหน้าของอัตสึโกะกลับมาต่อให้ต้องพูดจนตัวเองท้องไส้ปั่นปวนเธอก็ยอม “ฉันรักเธอ” ช่วงเวลาแบบนี้คำพูดกลายเป็นสิ่งไร้ความหมายเพราะอัตสึโกะไม่ได้ข้อพิสูจน์มันด้วยคำพูดอีกแล้ว ร่างของเธอถูกผลักขณะริมฝีปากถูกปิดสนิท นี่เป็นการถูกแสดงความเป็นเจ้าของ แสดงว่าเจ้าตัวคือคนที่ครอบครองเธอ อัตสึโกะไม่ปล่อยให้เธอหายใจลิ้นร้อนระอุราวกับเปลวไฟแทรกผ่านเข้ามาในกลีบปาก ร้อนและทำให้หัวใจเต้นผิดจังหวะ เธอจำใจต้องตวัดมือสร้างกำบังเวทย์อำพรางก่อนจะมีใครผ่านมาเห็นเข้า “ยะ อย่าพึ่ง อ๊ะ” เธอรีบกัดริมฝีปากแน่นเมื่อเจ้าตัวเหมือนจะไม่ยอมให้เธอพูดกระชากเสื้อสูทโยนทิ้งไว้ที่ไหนสักแห่งในที่ที่สายตาเธอมองไม่เห็นซ้ำยังลงแรงขยำก้อนเนื้อใต้เชิ้ตอย่างเอาแต่ใจ “อะ อัตสึโกะ” เสียงเธอขาดหายเป็นห้วง เสี่ยวสันวาบหลังเพราะแววตาขุ่นมัวจริงจัง บอกว่ายอมให้ไม่ได้ จะไม่ยอมปล่อยเธอไปไหนเด็ดขาด “ฉันจะฟังเรื่องทุกอย่าง หลังจากนี้” ไม่ทันจะให้เธอตั้งตัวเสื้ออีกตัวก็หลุดลอยปลิวไปเสียแล้ว  ริมฝีปากร้อนแผ่วขบลงบนผิวเธอซ้ำ น้ำหนักของมันแรงมากบ่งบอกอารมณ์ไม่พอใจของคนกระทำ ขี้หวง เธอได้แต่ต่อว่าในใจหากไม่อยากต่อปากต่อคำ มันเป็นความรู้สึกเหมือนร่างถูกโยนใกล้เปลวไฟร้อนจนเหงื่อไหลไม่หยุดแต่กลับมีความสุขอย่างน่าประหลาดเล่นเอาต้องครางอื่อในลำคอ “ยะ อย่าอัตสึโกะมันจะเป็นรอย” เธอไม่ได้หูฝาดเจ้าตัวส่งเสียงหึคล้ายบอกว่าไม่สนใจ จะทำ จะทำไม อะไรอย่างนี้ “อัตสึโกะ” “เงียบนะ มินามิ”  เธอถึงกลับพูดต่อไม่ออกเจ้าตัวยังไล่ริมฝีปากร้อนลงต่ำขบเคี้ยวฟันลงบนผิวเธอจนเกอดรอยแดงเป็นวง มีหวังเจ้าตัวเล็กบังเอิญเห็นเข้าแล้วเธอจะตอบคำถามลูกยังไงเล่า! คนทำไม่ยอมให้ความรวมมืออีกสักนิด เกี้ยวติดอะไรก็ตามที่มันขวางทางร่างกายของเธอถูกโยนทิ้งไปเสียหมด “อะ อัตสึโกะ” ยัยตัวร้ายแกล้งกันอยู่รึไง! สัมผัสบางเบาแตะจุดอ่อนไหวแต่ไม่ยอมขยับ ซ้ำยังลอยหน้าลอยตาอยู่เฉยคล้ายยั่วกันอยู่นั่น “อัตสึโกะ จะให้...อ๊ะ” เธอต้องกัดฟันอีกรอบเมื่อตัวร้ายจงใจขยับสัมผัสนวบนาบเชื่องช้าหากเน้นหนัก ราวกับจะจับเธอเหวี่ยงเข้าใกล้ปากเหวอยู่ระหว่างความเป็นความตาย อึดอัดอยากระบายร้องประท้วงให้หยุดแกล้งกันเสียที เธออยากจะบ้าตาย “อัตสึโกะ” เจ้าตัวยังไม่หยุดทรมานเธอง่ายๆมอบสัมผัสราวกับเปลวไฟที่ลุกพรึ่บแล้วก็ดับมอดเหมือนถูกคนเอาน้ำสาด ไม่ยอมต่อดีๆสักที “อัตสึโกะ”  เธอเริ่มเน้นเสียงอย่างจริงจังหากอีกฝ่ายยังแกล้งเธอไม่หยุด เธอจะไม่เฉยแล้วนะ  ไม่รู้จะพอใจอะไรมากขนาดนั้นกับการแกล้งทรมานให้เธอเหมือนถูกจับโยนลงเหวครั้งแล้วครั้ง้ล่า มีการส่งรอยยิ้มร้ายกาจเหมือนตัวอย่างไม่ผิดอะไร “อัตสึโกะ” คราวนี้คนร้ายกาจยอมเคลื่อนตัวลงไปยุ่งวุ่นวายกับการจัดการกับเรื่องที่กำลังแกล้งเธออยู่ให้เสร็จ ซึ่งคนตกเป็นรองเผลอคางเสียงต่ำสลับหายใจหนักหน่วงไม่ให้เสียงน่าอายหลุดลอด ก่อนจะรู้สึกตัว ร่างกายก็เกร็งกระตุกสั่นสะท้านคล้ายโลกทั้งใบแตกดับ “พะ พอแล้ว ”  เธอร้องห้ามอย่าตกใจ มือเคลื่อนจับคนซุนซนให้อยู่นิ่ง สติหลุดลอยยังไม่กลับมาเต็มที่ถึงต้องมองคนช่างแกล้งตาปรือ “ พะ พอก่อน อัตสึโกะ จะทำอะไรไว้ต่อที่ห้องดีๆ” มินามิผวาวาบลุกนั่งเมื่อเจ้าตัวยังไม่คิดยอมหยุดตามใจตัวเอง ให้เธอต้องรีบลงมือรั้งไหล่คนขี้แกล้งขึ้นมากอดไว้แน่นๆ ใบหน้าเริ่มกลายเป็นสีแดงเพราะสภาพของตัวเองเปลือยเกือบจะหมด แล้วดูอัตสึโกะสิ ครบทุกชิ้น “พะ พอก่อนนะ ไว้กลับไปที่ห้องก่อนแล้วจะยอมตามใจ”  อัตสึโกะส่งค้อนยอมซบไหล่มินามินิ่งๆ  “อยากจะถามอะไรก่อนมั้ย เพราะถ้าปล่อยไปดูเหมือนฉันจะไม่ได้เล่าแน่ๆ”  คนแกล้งล้อเลียนถอนหายใจ คืนนี้เหมือนว่าเธอจะรับรู้ชะตากรรมตัวเอง “ที่ให้จิ้งจอกเก้าหางทำพันธสัญญากับอัตสึมิจัง เพราะสงสารหรือว่าเพราะใครกันแน่” คนถูกถาหรี่ตามอง เรื่องจับผิดไม่มีใครเก่งเกิน แม่คนนี้ เธอยังไม่ได้ปริปากพูดถึงสักคำ พูดออกมาเหมือนเข้ามานั่งในใจเธออย่างนั้น “ดีกว่าปล่อยให้ไปทำร้ายคนอื่นต่อไม่ใช่รึไงล่ะ หืม” “แต่มินามิก็ไม่ได้ปฏิเสธอย่างหลัง” เธอขอยาดมได้มั้ย เวลาต้องเถียงกับอัตสึโกะทีไรเธออยากจะตายวันละล้านๆครั้ง ชักจะเรดาร์ดีจนน่ากลัว  “แล้วถ้าฉันบอกว่ามีส่วนเธอจะโกรธรึเปล่า แต่ไม่ใช่อย่างที่เธอคิดหรือรู้สึก อย่าเข้าใจผิดนะ” “แล้วแบบไหนขอเป็นคำอธิบายที่ชัดเจนได้มั้ยคะ” คนถูกไล่ตอนกดริมฝีปากลงบนหน้าผากของคนซักไซร้อย่างหมั่นไส้ ไม่ถามเลยล่ะว่าทีเธอทำอย่างนี้เพราะยังหลงเหลือเยื่อใยกับไมโกะใช่มั้ย “ฉันแค่อยากทำอะไรทดแทนให้บ้าง” แววตาของมินามิหม่นลงเล็กน้อยเแสดงความรู้สึกผิดออกมาอย่างเห็นชัด เธอไม่คิดปิดบังในเรื่องที่ไม่สมควรจะปิด เพราะจะทำให้อัตสึโกะคิดมากเปล่าๆ  “เธอก็รู้ว่าฉันไม่ได้ทำอะไรอย่างนี้ให้ไมโกะเลยตอนที่เขามีชีวิตอยู่  ฉันแค่อยากจะตอบแทนมั้ง มันก็แค่นี้จริงๆ” อัตสึโกะจับมือของเขากอบกุมอย่างอ่อนโยน ไม่ได้งี่เง่าขนาดจะโมโหในเรื่องที่ก็รู้ว่าไม่สมควรจะโมโห เธอรู้ว่ามินามิพยายามจะไม่นึกถึงหรือพูดถึงคนในอดีตให้เธอฟังแต่ก็ใช่ว่ามินามิจะไม่รู้สึกว่าตนเองมีส่วนผิดเกี่ยวกับเรื่องนั้น สิ่งที่มินามิรู้สึกมันคงประมาณว่าถ้าผลักไสให้ไมโกะไปจากตัวเองได้อีกฝ่ายคงไม่ต้องตาย คนรับผลกระทบจะมีแต่ตัวเองเพียงคนเดียว ซึ่งเป็นเธอยอมไม่ได้ ถึงได้ไม่อยากจะให้มินามิพูดถึเขาบ่อยๆ   “ฉันยังยืนยันว่าไมโกะคืออดีต ส่วนเธอคือเวลาคือปัจจุบัน ความรู้สึกมันต่างกันมากๆ ไม่ได้เป็นความโหยหาต้องการหรืออะไรเลย” “ฉันเข้าใจ” อัตสึโกะเลือกจะปล่อยให้มินามิพูดในสิ่งที่อยากพูดออกถาม เลือกจะฟังในสิ่งที่มินามิอยากเล่าให้ฟัง “ตอนที่เธอไม่อยู่ด้วย ฉันกังวลมากเลยนะ กลัวว่าเธอจะเป็นอะไรมันทำให้ฉันเจ็บ คิดว่าตัวเองทำไมถึงปล่อยให้เธอตกอยู่ในอันตราย ฉันโกรธมากที่จิ้งจอกนั่นแตะต้องเธอ และยังปลอมเป็นเธอ” “แล้วเกิดอะไรขึ้นคะ” “จิ้งจอกเก้าหางพาพวกฉันไปที่ป่าอาถรรพ์ ไม่รู้ว่าจำลองเหตุการณ์มาจากใคร พยายามปั่นหัวพวกเราให้แตกคอกันเอง หลอกให้เราเล่นเกมโง่ๆหาตัวจริงของมันในกลุ่ม แล้วมันก็พาฉันไปเห็นตอนเธอถูกทำร้าย ยอมรับว่าตอนนั้นฉันทำอะไรไม่ถูกหัวใจหลบวูบคล้ายจะหยุดเต้น” อัตสึโกะพ่วงแก้มขึ้นสีแดงระเรื่อ ไม่คิดว่ามินามิจะบรรยายเกี่ยวกับความรู้สึกของตัวเองให้ฟัง ก็รู้ว่านิสัยกันดีว่าเป็นอย่างไง พอได้ฟังแบบนี้แล้วเธอก็เขินเหมือนกัน ถึงกับต้องก้มหน้าเพื่อลดอาการเขินของตัวเอง “แล้วฉันก็...เจอกับลินดา” “คะ!?” อัตสึโกะถึงกลับช้อนสายตามองหน้าคนรักเปลี่ยนอารมณ์ไม่ทัน คิดว่าตัวเองหูฝาดแน่ๆ “ลินดาไปที่นั่นและเจอกับไมโกะ” “ได้ยังไง!?” “ตอนที่เธอกำลังจะตายไมโกะปรากฏร่างออกมาเพื่อขอร้องให้ลินดาช่วยเธอ” อัตสึโกะครางในลำคออย่างเหลือเชื่อ แล้วทำไมไม่มีใครรู้อะไรเรื่องนี้เลยรวมถึงเธอด้วย “ไม่ต้องแปลกใจหรอก ลินดาเปลี่ยนความทรงจำใหม่ให้พวกเธอ ว่าพวกยูโกะช่วยเธอได้สำเร็จด้วยฝีมือของตัวเอง” ครู่หนึ่งแววตาของมินามิดำดิ่งสั่นไหวคล้ายเหมือนมีสิ่งที่ถูกทำให้หายไป “หากลินดารู้ คงไม่สบายใจที่เห็นมินามิกำลังรู้สึกผิดอยู่” อัตสึโกะยันตัวขึ้นเป็นฝ่ายกอดคนรักเอาไว้บาง เธอเข้าใจอารมณ์ความรู้สึกของมินามิคงเพราะสายใยผูกกันตั้งแต่มินามิได้ชีวิตใหม่ “ฉันไม่ได้อยากทำให้เธอไม่สบายใจเลย” “แต่ถ้ามินามิไม่พูดฉันจะไม่สบายใจมากกว่า” “ฉันเจ็บที่รู้ตัวว่า ฉันเป็นสาเหตุที่ทำให้พ่อของยูโกะเกือบฆ่าเธอในตอนนั้น เป็นสาเหตุให้ลินต้องมาสละชีวิตให้ฉันในตอนนี้” “มินามิ” “เรย์คือคนที่อยู่เบื้องหลังทั้งหมด เรื่องนี้ฉันไม่กล้าแม้จะบอกฮารุนะ คิดว่าการที่เจ้าตัวไม่รู้มันดีที่สุดแล้ว ยูโกะรู้ยัยนั่นคงโมโหฉันน่าดู” อัตสึโกะลูบแผ่นหลังของคนรัก อย่างแผ่วเบา  มินามิไม่ได้เป็นคนผิดอะไรกับเรื่องที่เกิดขึ้นมาเลย ไม่ว่าเธอจะเกือบตายหรือไม่ก็ตาม มันไม่ได้สำคัญกับตอนนี้อีกแล้ว ในตอนที่มีคำว่าเรา “ถ้ามินามิยังเจ็บปวดกับมันอยู่ตอนนี้ ทุกคนที่อยู่ด้วยก็จะเสียใจตามไปด้วยนะ ตอนนี้มินามิไม่ใช่มินามิที่เป็นราชาอีกแล้ว แต่เป็นมินามิของฉัน เพราะฉะนั้นไม่จำเป็นต้องรู้สึกผิดอะไรกับเรื่องนี้อีกเลย ที่ลินดาให้ชีวิตใหม่กับมินามิ ก็คงต้องการให้เริ่มต้นนับจากศูนย์ ไม่ใช่นับจากสิ่งที่เคยมีอยู่เมื่อครั้งอดีต ฉันเริ่มคิดว่าถ้ามินามิความทรงจำไม่กลับมาอาจจะดีกว่า เพราะฉันไม่อยากเห็นเธอต้องมาเศร้ากับเรื่องพวกนี้อีก” “รู้มั้ย” มินามิเงยหน้ามองคนที่สวมกอด  “เธอเป็นสิ่งหนึ่งที่ฉันคิดว่าโชคดีจริงๆที่ได้เจอ” ปากหวานผิดปกติ เป็นนิยามอาการที่ทำให้คนฟังไม่เคยชิน ไม่รู้ว่าจิ้งจอกตัวร้ายหรือใครเล่นตกลงอะไรกับมินามิของเธอ ถึงได้ปากหวานขนาดนี้ “กลับห้องกันนะคะ” มินามิรู้นี้ไม่ใช่คำชวนที่เป็นการบอกกลับห้องธรรมดาๆ มันหมายถึงว่าอัตสึโกะกำลังร้องเรียกสิทธิ์ของเจ้าตัวเองอยู่ต่างหาก ที่เธอเคยพูดไปว่าจะยอมตามใจ คิดถูกจริงๆที่ฝากอัตสึมิไว้กับยูโกะ เพราะคืนนี้เธอคงไม่ได้นอนอยู่เฉยๆที่เรียกว่านอน   “ยูจังค่ะ คิดว่าคืนนี้มินามิจะได้นอนรึเปล่า” ฮารุนะขยับตัวเข้ามากระซิบใกล้คนรักมองดูอัตสึมิจังที่ถูกเอามาฝากกำลังหลับปุ๋ยหลังจากปล่อยให้จิ้งจอกเก้าหางได้มีอิสระ   ก่อนหน้าเล่นเอาเธอหัวเราะขำไม่หยุดพอปีศาจนั่นอุ้มอัตสึมิจังมาถึงห้องเจ้าตัวเล็กกอดแน่นราวกับอีกฝ่ายเป็นหมอนหนุนกว่าอัตสึมิจังจะยอมขยับตัวเปลี่ยนท่าเล่นเอา จิ้งจอกร้ายหัวเสียน่าดู “คำตอบอยู่ที่พรุ่งที่เช้าค่ะ” จะถามใช่มั้ยว่าเธอจะรู้ได้อย่างไร ก็รอดูสภาพมินามิตอนเจอหน้ากัน ถ้าวันไหนเพลียมากๆแสดงว่าวันนั้นคงถูกกวนไม่ได้นอนทั้งคืน และดูเหมือนครั้งนี้ไม่มีใครต้องเดาเพราะอัตสึโกะเล่นโกรธชัดขนาดนั้น เธอลูบหลังอัตสึมิที่ซุกแนบติดอยู่กับเธออย่างเอ็นดู “อยากมีเหมือนกันนะคะ” “นอนเถอะค่ะ ยูจัง” ฮารุนะตัดบทล้มตัวลงนอนลงทันที เข้าใจว่าไออยากมีของยูจังมันคือการอยากทำเรื่องอะไรที่มันค่อนข้างจะอยูใต้สะดือซะมากกว่า “นอนก็ได้”  เสียดายชะมัดเพราะอัตสึมิจังนอนอยู่ด้วยแท้ๆเชียว      จิ้งจอกเก้าหางกำลังนึกอยู่ว่าตัวเองมาอยู่ผิดที่ผิดทางหรืออย่างไรมันถึงได้แสลงหูชวนอ้วกขนาดนี้ สิ่งที่อยากรู้ก็ไม่ได้ยังได้ของแถมให้รู้สึกร้อนแผ่วที่ใบหน้ามาอีกเป็นกระบุง   เจ้าพวกมนุษย์เอ้ย! จะมาพลอดรักทำตัวหวานอะไรกันอยู่แถวนี้เล่า! จะเอาคืนกันให้ทั่ว โดยเฉพาะยัยเด็กที่เอาปลอกคอมาใส่ให้ มันน่าสนุกตรงไหนมิทราบ   “ยังไม่เลิกทำหน้าเบื่อโลกอีกรึไง คิดยังไงมานั่งดูคนอื่นเขาอย่างนี้” ปีศาจตัวร้ายผงะเกือบตกจากต้นไม้ มันเสียงใครแววมาพูดด้วย เจ้าตัวหันมองรอบทิศไม่เจอใครยกเว้นกระดาษมนตราที่ปลิวอยู่ตรงหน้า “ฉันรู้ว่าเธออยู่นานแล้ว” อยากจะถามเหลือเกินว่ารู้ได้ยังไง เจ้ากระดาษสื่อสารมนตราน่าเผาทิ้งเป็นบ้า “ถ้าไม่มีอะไรก็ปล่อยให้ข้าอยู่สงบได้มั้ย ยังไม่พอใจอีกรึไงที่จับทำพันธสัญญากับเด็กนั่นได้” “เชื้อสายราชวงศ์โบราณต่างหาก” นางคำรามอย่างหงุดหงิดเบื่อคนที่ชอบทำให้อยากจะรู้แล้วจะไม่ยอมบอกอะไร “สรุปอยากจะพูดอะไรกันห๊ะ” “ก็แค่รู้ว่าปีศาจอย่างเธอจะไม่ยอมเลิกราง่ายๆถ้าไม่บอกอะไรเลย อย่างแรกนะ ฉันรู้จักกับเจ้านายของเธอ และอย่างที่สองขอยืนยันว่าเด็กคนนี้เป็นลูกของฉัน” “แต่พลังไม่ได้เหมือน”  เจ้ากระดาษสื่อสารส่งเสียง หึ ทำให้จิ้งจอกเก้าหางอยากจะจีบฉีกเป็นชิ้นๆไม่คงไม่คุยไม่ฟังมันแล้วเว้ย!! อ๋อ เจ้านี้เป็นเวทย์สั่งการรูปแบ่งหนึ่งจะแบ่งเอาความคิดของผู้ใช้มาส่งต่อให้คนรับสาร “มันมีเหตุจำเป็น และนั่นก็ไม่ใช่เรื่องที่ต้องบอกต้อง” “งั้นข้าขอเพียงคำถามเดียว  เจ้าเคยอยู่เมื่อพันปีก่อนงั้นหรือ”  เจ้าหุ่นกระดาษกระตุกยิ้มอย่างมีเลศนัย   “ก็แค่ความทรงจำ”  แค่นี้นินะ! เล่นเอาคนนั่งอยู่บนต้นไม้เซ็งกว่าเดิม ช่วยตอบได้มาก ทำไมข้ายังต้องมาวนเวียนเกี่ยวกับแม่ตัวยุ่งในอดีตนั้นด้วยเล่า! ไม่รู้ทำไมถึงฉุนขี้หน้า คนที่เป็นนายคนแรกขึ้นมาตระหงิดๆ เหอะ ไม่รู้ว่าตอนนี้จะไปอยู่ไหน นานนับเป็นพันๆปีคงไม่เกิดไหนที่ๆไหนสักแห่ง อย่างนี้แหละ มนุษย์ชีวิตสั่น นางจะรอจนกว่าวันจะได้หลุดพ้นจากเป็นสัตว์เลี้ยงบ้าบอนี้สักที เจ้าพวกตัวแสบ นางคิดผิดเองแท้ๆที่มายุ่งกับเจ้าพวกเด็กนี้   ...........................................................................................................................................................................................................................................................
  2. 555 เป็นตัวช่วยที่พึ่งพาได้ค่ะ
  3. บทนำ   [ว่ากันว่า ในอดีตร่วมพันปีที่ผ่านมา มีอาณาจักรแห่งหนึ่งถูกปกคลุมด้วยหิมะ ทั้งต้นไม้ ใบหญ้าต่างเป็นสีขาวของหิมะ แม่น้ำ ลำธารกลายเป็นน้ำแข็งเพราะความหนาวเย็นของอากาศ ผู้คนในอาณาจักรต่างใช้ชีวิตกันอย่างสงบสุข มีการคิดค้นเทคโนโลยีใหม่ๆเกิดขึ้นมากมายรวมทั้งสูตรยาเวทมนตร์ คัมภีร์เวทมนตร์ คาถาอาคม และอาวุธเวทมนตร์ต่างๆ ด้วยเหตุผลอะไรไม่ทราบ ทำให้ความรุ่งเรืองของอาณาจักรล่มสลายลงพร้อมการหายตัวไปของกษัตริย์องค์สุดท้าย ชื่อของกษัตริย์องค์องค์สุดท้ายถูกลบเลือนออกจากหน้าประวัติศาสตร์อย่างไร้ร่องรอย และหลังจากการหายตัวไปของกษัตริย์องค์องค์สุดท้าย สัตว์ร้ายต่างๆก็ได้เข้าโจมตีอาณาจักร ยึดครองเป็นที่อยู่อาศัยกระทั้งอาณาจักรถูกขนานนามว่า “อาณาจักรต้องสาป”  ที่น่าแปลกคือ ประชากรของอาณาจักรไม่ได้รับอันตรายจากการโจมตีของสัตว์ร้าย ว่ากันว่ามีสัตว์อสูรสีขาว รูปร่างใหญ่โตเท่าบ้านเรือนเข้าปกป้องพวกเขาเอาไว้ จนถึงปัจจุบันนี้ วิทยาการเวทมนตร์ของอาณาจักรยังถูกเก็บรักษาไว้อย่างดีทว่าไม่มีใครล่วงรู้ถึงที่อยู่ของมัน.…..]  “มีแต่ปริศนาทั้งนั่นเลยแหะ” หญิงสาวพูดลอยๆอย่างใช้ความคิดเมื่อตนอ่านหนังสือเล่มหนึ่งมาร่วมชั่วโมงแล้ว ผมยาวสีน้ำตาลดันลอนปลายกำลังพลิ้วไหวไปตามสายลมที่พัดผ่านเข้ามาทางหน้าต่าง  ดวงตากลมสวยฉายแววเหนื่อยใจ ริมฝีปากอวบอิ่มเม้มเข้าหากัน คิ้วเรียวสวยยกหมวดจนต้องยกมือขึ้นมานวดขมับเบาๆ "เฮุ้อ~" หญิงสาวตัดสินใจวางหนังสือเล่มหนาลงบนโต๊ะก่อนที่มันจะทำให้ปวดหัวมากกว่านี้  “อัตสึโกะ พระราชาเรียกแล้วนะ” สาวผมสั้นตัวสูงโปร่งเปิดประตูห้องเข้ามาเรียกคนที่กำลังนั่งใช้ความคิด ให้เจ้าของชื่อขานรับมันอย่างเนิบๆ “ค่ะ จะไปเดี๋ยวนี้ละคะ”  เธอหันไปมองหนังสือเล่มหนาพลางลุกขึ้นยืนขับไล่ความเมื่อล้า เหมือนจะมีเรื่องอะไรสนุกๆรออยู่เลย  ก่อนเดินออกไปพร้อมกับผู้หญิงที่เข้ามาเรียกตน   สักพักหลังจากที่หญิงสาวทั้งสองคนห่างจากห้อง อยู่ๆก็มีลมกระโชกพัดเข้ามาทำให้ไฟในเตาพิงก่อนหน้านี้ดับลงจนทั้งห้องตกอยู่ในความมืดสนิท หนังสือเล่มหนาเรืองเป็นแสงสีฟ้าแล้วลอยขึ้นสูงจากโต๊ะ มันเปิดขึ้นความรวดเร็วจนมาหยุดอยู่ที่หน้าหนึ่งของหนังสือ "ตึก” แสงประหลาดที่สะท้อนออกปรากฏเป็นตัวหนังสือสีฟ้าจ่างราวกับถูกผลึกมานานนับพันปี [ว่ากันว่า กษัตริย์องค์สุดท้ายที่หายสาบสูญไปยังมีชีวิตอยู่ร่วมพันปีที่ผ่านมา และกษัตริย์องค์นี้ยังเป็นผู้กุมความลับของอาณาจักรไว้ทั้งหมด] ข้อความสั้นๆปรากฏขึ้นมาเพียงแวบเดียวมันก็หายไปทันทีมันปรากฏ หลังจากนั้นหนังสือเล่มหนาก็ตกลงมาอยู่ในสภาพเดิมเหมือนไม่มีอะไรเกิดขึ้น…. . . . และทั้งหมดนี้ คือจุดเริ่มต้นของตำนานบทใหม่ !   ....................................................................................   ฝากเรื่องใหม่ด้วยนะคะ ไม่รู้ว่าจะสนุกรึเปล่า เราพึ่งเคยเขียนแนวนี้ดัวย อาจจะบรรยายไม่เก่ง ไม่ไหลลื่นเท่าไหร่ ขอโทษด้วยนะคะ เดี๋ยวเนื้อเรื่องจะลงให้วันที่ 28 นะคะ วันนี้ขอแปะบทนำไว้ก่อน m(_ _)m
  4. Ch.3.4         การปรากฏตัวอย่างคาดไม่ถึงของเด็กสาวที่ตกอยู่ภายในวงแขนเล่นเอาคนที่พึ่งจะกลับมารวมตัวกันผงะมองหน้ากันเลิกลั่นอ้าปากค้างเหมือนเห็นผีตอนกลางวันแสกๆ ไม่เข้าใจว่าตนเองพลาดอะไรฉากไหนไปหรืออย่างไร ทำไมเจ้าตัวเล็กถึงได้ลอยมาตกอยู่ตรงหน้าให้ตกใจกันเล่นๆ       มาได้ยังไงกันล่ะเนี่ย!       “ป๊ะป๋า” เจ้าของเสียงใสเงยหน้ามองมินามิอย่างุนงงไม่ต่างกับคนที่เธอตกอยู่ในวงแขนถึงกระนั้นมือเล็กๆก็โอบรอบคอมินามิแน่นเมื่อพบเข้ากับกลิ่นไอแปลกประหลาดที่อยู่ใกล้ๆกับตัวของป๊ะป๋า เป็นกลิ่นที่ชวนหวาดระแวงคล้ายตอนที่พบในงานเต้นรำ มันทำให้รู้สึกไม่สบายตัวเอาเสียเลย        เจ้าตัวเล็กขมวดคิ้วมุ่ยไม่ชอบใจทำจมูกฟุดฟิดใส่มินามิจนคนอุ้มอยู่อดถามไม่ได้ว่า       “เป็นอะไรคะ ตัวเล็ก”       “กลิ่นนั้นอีกแล้วค่ะ ป๊ะป๋า กลิ่นที่ไม่น่าไว้ใจ” คำยืนยันกระแทกเข้ากลางใจผู้ใหญ่ที่ยืนหันมองหน้ากันด้วยแววตาไม่มั่นใจ ดูเอาสิ หลานยืนยันเองอย่างนี้ว่ามีกลิ่นไม่น่าไว้ใจแล้วจะวางใจใครได้ที่ไหน   “รู้รึเปล่าคะ ว่ากลิ่นมาจากใคร” คำถามของมินามิเรียกสายตาทุกคนให้จดจ่อตั้งใจฟังคำตอบอย่างลุ้นระทึก เรียกได้ว่าไม่มีใครกล้าหายใจแรงสักคนเพราะกลัวไปรบกวนสมาธิของอัตสึมิจัง   “กลิ่นมันสับสนหนูไม่รู้ว่าจากที่ไหนกันแน่” ถึงกับพากันทำหน้าผิดหวังพลางถอนหายใจเบาๆหมดหนทางที่จะตามตัวจิ้งจอกตัวร้าย   เด็กน้อยหนึ่งเดียวในกลุ่มมองผู้ใหญ่อย่างงุนงง เป็นอะไรกันไปหมดทุกคน   “มีอะไรกันเหรอคะ ป๊ะป๋า” เจ้าตัวคะยั้นคะยอถาม ดูสิ ขนาดป๊ะป๋าเธอยังทำหน้าเหมือนกับเซ็งอะไรอยู่เลย   “เปล่าหรอกค่ะ ตัวเล็กแล้วหนูมาที่นี่ได้ยังไงคะ”คราวนี้มินามิกดหัวคิ้วลงแทบชิดกับดวงตา อันนี้สิสิ่งที่ควรจะถามตั้งนาน ก็แน่ล่ะ อยู่ๆลูกสาวก็โผล่ออกมาแบบไม่มีปี่มีขลุ่ย ไม่มีสัญญาณเตือนล่วงหน้า แล้วจะไม่ให้ตกใจได้อย่างไร ไอ้เสียงเรียกก่อนหน้านี้ยังพอว่าแต่นี่ดันเล่นปรากฏตัวมาอยู่ในวงแขน   “น้ายูกิๆ” คำตอบไร้เดียงสายิ่งทำให้ป๊ะป๋าของเจ้าตัวมึนตึ๊บ ยูกิริน! ทำบ้าอะไรของพวกนี้น่ะห๊ะ! ไม่รู้รึไงว่ามันอันตรายขนาดไหนกับการที่ส่งให้อัตสึมิจังมาอยู่ในมือของศัตรู อยากจะตะโกนด่าออกมาด้วยความฉุนเฉียว   “ยูกิรินส่งเข้ามาเหรอคะ?” มาริโกะเป็นฝ่ายถามแทนราวกับรู้ใจว่าถ้าให้เธอถามเองเธออาจจะพ่นไฟออกมาด้วยก็ได้ ว่างกันมากรึไง ถึงได้ทำเรื่องให้ลูกสาวเธอมาเสี่ยงอันตราย อดไม่ได้ที่จะกระทืบฝ่าเท้าลงพื้นอยู่หลายทีเพื่อระบายอารมณ์ ไม่งั้นคงโกรธไปอีกนาน       เจ้าตัวเล็กรีบส่ายหน้าดิ๊กๆก่อนจะพูดอย่างฉะฉาน       “น้ายูกิจะให้อัตสึมิติดต่อหม่าม๊ากับป๊ะป๋า แต่ไม่รู้ว่าทำไมถึงมาอยู่ที่นี่เหมือนกัน” คำตอบใสซื่อทำเอาคนเป็นพ่อถอนหายใจยอมแพ้ก่อนตั้งคำถามใหม่ที่แคบลง   “จำลักษณะวงเวทย์ที่น้ายูกิของหนูวาดได้รึเปล่าค่ะ” เจ้าตัวเล็กครุ่นคิดแล้วเริ่มอธิบายอย่างแข็งขัน ผู้ใหญ่ที่ยืนล้อมวงตั้งใจฟังถึงกับเผลอยิ้มออกมาด้วยความเอ็นดูจะมีแต่ปีศาจร้ายในกลุ่มที่สนใจอัตสึมิออกนอกหน้าทว่าเก็บอาการดีจนไม่มีใครสังเกต     จิ้งจอกเก้าหางเลียปาก  พลังเวทย์ของเด็กตัวน้อยนับว่าแปลกประหลาด น่าจับตามองเป็นอย่างมาก ในฐานะของคนต้องการพลังของวิญญาณชั้นดี จึงเลือกให้ความสนใจเด็กกลุ่มนี้ตั้งแต่ข่าวอึกทึกคึกโครมดังข้ามน้ำข้ามทวีปราวๆสักเจ็ดแปดปีก่อนถึงการรอดชีวิตกลับมาจากอาณาจักรที่ล่มสลายนานนับพันปี ซึ่งเป็นอาณาจักรที่ตัวข้าเคยรู้จักหากเป็นคนไม่ชอบคลุกอยู่กับหิมะหรืออากาศเย็นนักจึงไม่คิดจะเยือนถึงถิ่นนั้น เมื่อก่อนใครไม่รู้จักต้องเรียกว่าเป็นคนหูหนวกเพราะไม่เคยมีใครไม่พูดถึง ถูกล่ำลือไปทั่ว ไหนจะราชาที่ว่าเก่งขนาดถูกยกมาเทียบกับจอมเวทย์มือหนึ่งของสมาคมให้ฟังแล้วเอียนขนลุกขนพองไปหลายปีกระทั่งมันล่มสลายตามกาลเวลาซึ่งเหตุการณ์ครั้งนั้นโด่งดัง เพียงข้ามคืนเท่านั้นไม่มีใครเข้าออกอาณาจักรได้อีกเลย น้อยคนจะได้พบกับคนที่รอดชีวิต ซึ่งต่างก็อยากลืมเรื่องราวในอดีตทั้งนั้น พอลองเอาความทรงจำมาเคาะแกะสนิมก็พอจะนึกออกลางๆว่ามีผู้หญิงน่ารำคาญเคยพูดให้ฟังบ่อยๆ       ใช่ เจ้านายและผู้ที่นางยอมทำพันธะสัญญาด้วยคนแรกและคนสุดท้าย เพราะทนต่อความช่างตื๊อนั้นไม่ไหว แล้วอย่าไปบอกใครว่านางเป็นฝ่ายแพ้แม่นั่นราบคาบ ถึงได้ถูกจับล่ามโซ่เป็นสุนัขรับใช้เชื่องๆจนกระทั่งแม่นั่นลาออกจากสมาคมงี่เง่าที่พวกหนังเหี่ยวหนังยานอยู่เต็มวิหาร นางถึงถูกปล่อยตัวยกเลิกสัญญา ตั้งแต่นั้นมาก็กลับมาทำตัวเกเรเที่ยวสะสมพลังวิญญาณเพื่อเพิ่มพลังให้ตัวเอง       ย้อนกลับไปเสียนาน มาที่เป้าหมายของนางตอนนี้ดีกว่า   กลิ่นไอพลังหอมหวานชวนลิ้มลองขนาดนี้คิดแล้วน้ำลายสอ เล็ดรอดจากตัวเด็กสาวนัยน์ตางดงามราวกับผลึกของอัญมณี เคยอยากเข้าใกล้หลายต่อหลายครั้งแต่กลับเข้าหาได้ยากอย่างน่าเหลือเชื่อ เด็กบ้านี้มีการระแวดระวังตัวเองสูงมาก สัญชาตญาณไวคล้ายสัตว์ป่าจนนางชักอยากรู้ว่ายัยตัวเล็กคนนี้เป็นใคร  และพลังเวทย์ดันต่างกันออกไปจากคนที่เจ้าตัวจิ๋วเรียกว่าป๊ะป๋า  ไม่รู้ว่าเด็กนี่ทำได้อย่างไร       บอกตามตรงนางชักจะหัวเสียจนกระวนกระวาย เพราะยัยเด็กน่าอันตรายปรากฏตัวขึ้นอีกคน       “มันมีรูปคล้ายๆประตูด้วยนะคะป๊ะป๋าเป็นเหลี่ยมๆอย่างนี้ มีขีดๆแบบนี้ด้วย” เจ้าตัวเล็กยกมือทำท่าประกอบอธิบายต่ออย่างขันแข็งเล่นเอาคนอุ้มอยู่ถึงกับแยกเขี้ยวใส่สองนักวิจัยที่เล่นจับฉ่ายเอาเวทย์มาผสายกลมกลืนกลายเป็นผัดรวมมิตร ฟังจากที่เจ้าตัวเล็กเล่ามา มันน่าปลอดภัยตรงไหนมิทราบ! ดูท่าพึ่งจะเคยใช้เป็นครั้งแรกอีกต่างหาก ผสมเวทย์สื่อสาร เวทย์มิติกับเวทย์อะไรอีกสองสามอย่างเข้าด้วยกัน มันน่ามั้ยล่ะ   โชคยังดีนะ! ที่ยัยตัวเล็กไม่ได้เป็นอะไร ไม่งั้นเธอจะกลับไปจับหัวเจ้าสองนักวิจัยมาแขวนประจานอยู่ประตูหน้าวัง!    คนรักของเธอขำขันราวกับเป็นเรื่องสนุกทั้งที่ไม่น่าจะสนุกตรงไหน กระทั่งเสียงของโทโมจินเรียกความสนใจพวกเธอให้หันมองตามๆกัน   “แล้วทีนี้จะเอายังไง” คนตั้งคำถามกอดอกเอือมระอาเพราะเจ้าตัวเล็กซุกซนไม่รู้จักเวล่ำเวลากำลังปีนป่ายลงมาจากอ้อมแขนของคนเป็นพ่ออ้อนขอจะมาให้ตัวเองอุ้มอยู่นั่น ไม่รู้เลยรึไงว่าผู้ใหญ่เขากำลังเครียดกันอยู่   ช่างเป็นเด็กตัวแสบจริงๆ   “พี่โทโมๆ” นั่นไง ยังจะมาเรียกเสียงใส ใช้สายตาน่าสงสารอ้อนให้ตามใจอีกต่างหาก   “อย่าพึ่งยุ่งได้มั้ย” พอถูกดุด้วยความไม่สบอารมณ์เจ้าตัวเล็กถึงกับชักฝีเท้าหยุดนิ่งก้มหน้ามองพื้นเหมือนจะร้องไห้เล่นเอาคนดุไปเมื่อครู่ส่ายหน้าเร็วๆ เอาเข้าจนได้     มินามิเห็นท่าไม่ดีจะไปคว้าเข้าตัวเล็กกลับมาไว้ในวงแขนมแต่ดันถูกยูโกะชิงตัดหน้าไปเสียก่อน   “โอ๋ๆคนเก่งของป๊ะป๋ายู ไม่ร้องนะคะ ใครแกล้งหนูเอ่ย” นี่ ก็โอ๋กันดีเหลือเกิน จับเจ้าตัวเล็กโยกซ้ายโยกขวา ขอกระซิบบอกว่าตอนนี้คู่มายูกิกำลังวิจัย DNA ของอัตสึมิจังอยู่เพื่อค้นคว้าหาวิธีการให้กำเนิดเด็กตามธรรมชาติแบบอัตสึมิจัง ถ้าสำเร็จดูเหมือนว่าคู่ของยูโกะจะขออาสาเป็นหนูทดลองให้คนแรก เพราะเปรยไว้หลายรอบเหลือเกินว่าอยากมีแบบนี้บ้างสักคน   “โทโมใจร้าย” เจ้าตัวเล็กซบหน้ากับไหล่ของยูโกะฟ้องเสียคนถูกฟ้องมองค้อน โวยวายใส่เจ้าตัวเล็กว่ามันใช่เวลาจะมาอ้อนไหมเล่า ยิ่งเครียดๆอยู่ ไม่แว้ดใส่ก็ดีขนาดไหนแล้ว!!!!   “โทโมใจร้ายๆ ไม่น่ารักๆ ไม่อยากคุยด้วยแล้ว” เอาเข้าไป ดูส่งสายตาตัดเพ้อให้อีกต่างหากจนคนเป็นพ่อเป็นแม่อยากจะหัวเราะออกมา งานนี้โทโมจินเจอศึกหนักเต็มๆ ยิ่งกว่าไปออกรบกับพวกปีศาจ ขืนอัตสึมิงอแงเรื่องไม่จบง่ายแน่ๆ   มินามิถึงกับต้องหันมองอัตสึโกะอย่างขอความเห็นว่าควรจะเข้าปรามเจ้าตัวเล็กดีรึเปล่า  แต่ดูท่าว่าอีกฝ่ายกำลังเห็นมันเป็นเรื่องสนุกไปแล้ว   “รอดูอีกนิดนะคะ” นั่นไง! คิดผิดเมื่อไหร่ แทบต้องยกมือกุบขมับที่ปวดตุ๊บๆเมื่อแม่ของเจ้าตัวเล็กต้นแบบความแสบไม่มีใครเกินดูจะไม่เครียดพอกันกับลูกสาวให้เธอแอบส่ายหน้าเหนื่อยใจก่อนจะเคลื่อนสายตามองยูโกะที่ดูเหมือนว่ารวมมือกับเจ้าตัวเล็กรุมโทโมจินเรียบร้อย   “เนอะ ใจร้ายๆ ไม่น่าคุยด้วย”   “ยูโกะ! ถ้าเธอยังไม่เงียบอย่าหวังว่าจะมีปากไว้พูดอีก” โทโมจินคำรามอย่างหัวเสียเพราะสีหน้าของยูโกะมันเย้ยเป็นนัยๆว่าเธอกำลังจะถูกอัตสึมิจังแบนไม่พูดด้วยแล้ว   “โทโมๆใจร้าย” นั่นไง เอาเข้าไปมาหมดทั้งน้ำมูกทั้งน้ำตา ใครกันแน่ที่ร้าย ยัยเด็กตัวแสบ คนถูกต่อว่าตวัดสายตาเคืองๆมาทางอัตสึโกะกับมินามิที่ไม่คิดจะมาหยุดเจ้าตัวแสบให้เลิกแผลงฤทธิ์   “โทโมจินอัตสึมิจังร้องแล้วนะ” คนเป็นแม่แกล้งทำไม่รู้ไม่ชี้โบ้ยความรับผิดชอบมาให้หน้าตาย   ตัวเองเป็นคนจัดการได้ดีกว่าแท้ๆ! อัตสึโกะนะ อัตสึโกะ   โทโมจินเชิดหน้าคอตั้งอยากจะโวยวายใส่พ่อแม่ของเจ้าตัวยุ่งนัก!   “เร็วๆสิโทโมจิน”   “รู้แล้วน่า” สุดท้ายก็ต้องยอมแพ้ ถอนหายใจเอือมจัดหันหน้ากลับมาหาเด็กตัวยุ่งก่อนคล้ายวงแขนที่กอดอกยื่นออกไปข้างหน้า   “ยุ่งจริงๆ มานี่มา ยัยตัวยุ่ง” ครู่นั้นเจ้าตัวเล็กเลิกงอแงกลับมายิ้มพรายถูกใจให้คนอุ้มคนปัจจุบันหมั่นเขี้ยวหมั่นไส้กับความแสบของหลานสาว ฟัดแก้มนุ่มนิ่มหลายทีก่อนจะปล่อยเจ้าเด็กน้อยวิ่งดุ๊กดิ๊กๆเข้าไปกอดหมับที่ขาของโทโมจินซึ่งอดแซะไม่ได้   “ลูกลิงรึไง” เจ้าตัวร้ายส่ายหัว พอถูกอุ้มไปอยู่ในวงแขนตามต้องการก็หอมแก้มเอาอกเอาใจคนอุ้มใหญ่ ถามว่าโทโมจินจะเขินไหมกับสายตาล้อเลียนของแต่ละคนโดยเฉพาะอัตสึโกะที่ขยับปากบอกว่าแพ้ทางเจ้าตัวเล็กจนได้   ยัยตัวแสบทำเอาขายหน้าหมด เสียฟอร์มหมดเลยจริงๆ   “ทำไมไม่ไปหาแม่ตัวเอง” น้ำเสียงนิ่งรีบถามกลบเกลื่อนความอาย   ดูเกาะเธอแน่นอย่างกับลิง ไม่รู้เกิดมาพิศวาสเธอตอนนี้   ปกติติดอัตสึโกะกับมินามิอย่างกับอะไรดี   “ก็อยากเล่นกับโทโมๆ” คำตอบของเจ้าตัวเล็กน่าหมั่นไส้เสียอดใจไม่ไหวจะเอามือไปจับดึงแก้มน่าฟัดเป็นการลงโทษ มาอยากเล่นอะไรกับเธอตอนนี้ห๊ะ มันใช่เวลาไหมเนี่ย    ป่วนจริงๆเลย เล่นเอาลืมกันไปหมดว่ากำลังทำอะไรอยู่ที่นี่กระทั่งเสียงคล้ายระเบิดดังมาจากทางหมู่บ้านที่กำลังจะตรงเข้าไปเรียกความสนใจของพวกเธอกลับมาสนใจกับภาพในความทรงจำของใครสักคน ครู่นั้นเพลิงไหม้ลุกโชนแดงฉานฉาบเคลือบท้องฟ้า เจ้าตัวเล็กหวาดกลัวถึงขนาดซุกหัวเข้ามาแนบหน้าอก   “ไม่เป็นไรนะ” เธอลูบหลังปลอบเบาๆให้เจ้าตัวคล้ายกังวล แปบเดียวเสียงของพี่มาริโกะก็ดึงความสนใจจากเธอ   “เราควรไปแล้ว”   “ไปที่นั่นตอนนี้!?”โทโมจินรู้ว่าจุดประสงค์แรกแต่เดิมที คือการเข้าไปที่หมู่บ้าน ทว่าสถานการณ์ตอนนี้มันเปลี่ยนเนื่องจากเด็กที่อยู่ในวงแขนของเธอ เธอปล่อยหลานเข้าไปเห็นภาพไม่น่าจำในนั่นไม่ได้ อัตสึมิยังเด็กเกินไป    มาริโกะมองมาอย่างเข้าใจ   “แต่เราต้องเข้าไป” มินามิช่างใจบอกด้วยน้ำเสียงเด็ดขาดเดินมาใกล้เจ้าตัวเล็กที่เอามือปิดหูตัวเองเพราะเสียงกรีดร้องแวบเข้ามาเป็นระยะ เธอแตะหลังมือลงบนแก้มเจ้าตัวเล็กเบาๆ   “คนเก่งมองป๊ะป๋าสิคะ”   “ป๊ะป๋า”   “ไม่ต้องกลัวนะคะ ป๊ะป๋าอยู่ด้วยกับหนู จะมากับป๊ะป๋าไหมคะ” อัตสึมิจังส่ายหน้ายึดเอามือของมินามิเอาไว้   “หนูอยากอยู่กับพี่โทโม”   “ถ้าอย่างนั้น อย่าดื้อกับพี่โทโมมิตกลงมั้ยคะ” เจ้าตัวเล็กพยักหน้าให้น้อยๆมองตามป๊ะป๋าที่คุยอะไรยาวๆกับพี่โมโทก่อนป๊ะป๋าจะจูบลงมาที่หน้าผากเธอเบาๆแล้วกระซิบบอกว่าไม่ต้องกลัวนะคะ   “หนูจะไม่กลัวค่ะป๊ะป๋า” เจ้าตัวเล็กประกาศด้วยน้ำเสียงดูดีขึ้นมาจากเมื่อครู่พาให้คนที่อุ้มอยู่โล่งใจ ต้องยอมรับว่ามินามิรับมือกับเจ้าตัวเล็กเก่งมากๆ และสังเกตอารมณ์เจ้าตัวเล็กเออกอย่างทะลุทะลุปรุโปร่ง ถึงได้บอกว่าเธอควรทำอย่างไรบ้าง ถ้าเจ้าตัวเล็กเกิดมีการแปลกๆอะไรขึ้นมา       ไม่ทันไรเสียงเฝ้าเท้าหลายคู่ก็ดังเข้ามาใกล้ มันรวดเร็วและรีบร้อนพอจะเรียกสายตาของพวกเธอให้หันหน้ามองก่อนภาพที่ปรากฏอยู่จะทำให้กระอัก ใช่ มันเป็นเวลาที่พวกเธอในวัยเด็กมาถึงหมู่บ้านกันแล้ว ตอนนั้นมีทั้งซายากะ ซาเอะ ยูกิ หรือแม้แต่มายุ       มันเป็นความจริงที่ตอกย้ำว่าเธอพวกเธอทั้งหมดปล่อยให้อัตสึโกะถูกทำร้าย ทั้งๆที่อยู่กันครบ       “นี่ อยู่กันเยอะขนาดนี้เลยรึไง” คำพูดไม่ค่อยเข้าหูของคนเดียวที่ไม่ได้อยู่ในเหตุการณ์ทำให้เธอตวัดสายตาไม่พอใจมอง พูดอย่างนี้ไม่เดินเข้ามาตบหน้ากันเลยล่ะว่าพวกเธอไร้น้ำยา   “เงียบไปเถอะน่า” คนถูกเธอตวาดเลิกคิ้วทำเหมือนเสียงเธอเป็นเสียงอะไรสักอย่างที่ลอดผ่านหูไป หนอย!! เธอขอริบคำชมเมื่อครู่เรื่องอัตสึมิจังคืนกลับมาได้มั้ย ไม่รู้ว่าอัตสึโกะหลงเข้าไปได้ยังไง   “โทโมตัวเล็กๆ หม่าม๊าป๊ะป๋ายู หม่าม๊าฮารุนะ น้ามาริโกะ ครบเลยๆ” แล้วเจ้าตัวเล็กในวงแขนเธอชี้มือใส่ร่างของพวกเธอสมัยเด็กอย่างชอบใจ ไม่ได้สนเลยว่าเธอจะกระโดดจัดการกับป๊ะป๋าของเจ้าตัวแล้วอยู่แล้วก่อนแขนเสื้อเธอจะถูกกระตุกไวๆ   “อะไรตัวยุ่ง”   “ทำไมโทโมตัวเล็ก” มีการยกมือทำท่าประกอบบอกว่าเธอตัวเล็กมากกว่าตอนนี้เยอะ   “ยังเป็นเด็กอยู่ไงแต่ก็โตกว่าตัวยุ่งแล้วกัน”   “แล้วอัตสึมิจะโตขึ้นแบบโมโทมั้ย”   “ถามอะไรแปลกๆนะเรา อีกหน่อยก็จะโตเอง ทำไม”   “ก็หนูอยากช่วยป๊ะป๋ากับหม่าม๊า” คำตอบของเจ้าตัวเล็กไม่รู้ว่าทำให้พ่อกับแม่ของเจ้าตัวปลื้มขนาดไหน อัตสึโกะอยากจะเข้าไปจับเจ้าตัวเล็กกลับมาฟัดอยู่ในอ้อมกอดจริงๆถ้าไม่ติดว่าเจ้าตัวยังเล่นกับโทโมจินอยู่   “ยุ่งให้น้อยลงหน่อยก็ช่วยได้แล้วน่า” เธอบอกอย่างหมั่นเขี้ยว ตัวแค่นี้อยากจะช่วยมินามิกับอัตสึโกะ แก่แดดจริงๆ ที่มาปรากฏตัวอยู่นี่สงสัยจะเป็นเพราะห่วงป๊ะป๋ากับหม่าม๊าของเจ้าตัวมากถึงขนาดมาหาจนได้ กำลังนึกอยู่ว่าโตมาอยากจะให้เจ้าตัวเล็กนิสัยเหมือนใครดีระหว่างอัตสึโกะกับมินามิ แต่เธอขอให้เธอคนหลังมากกว่าเพราะท่าเลียนแบบเหมือนอัตสึโกะไปเสียทุกอย่าง คงน่าสงสารผู้ติดตามจริงๆ     เจ้าตัวเล็กสะกิดเธอที่หลุดเข้าภวังค์ชี้ตามให้เห็นว่าพวกป๊ะป๋ากำลังจะไปกันแล้วจนเธอต้องสาวเท้าตามด้วยความไวให้ทันคนออกวิ่งนำ              เพลิงไหม้ยังลุกลามต่อเนื่องเหมือนเป็นของจริงมากกว่าของปลอมไอร้อนโชกโชนปะทะเข้ากับใบหน้าให้สัมผัสรับรู้ได้ถึงความร้อนระอุก่อนจะมีใครได้ฝ่ากองเพลิงตามร่างของพวกเธอสมัยเด็กเข้าไป มินามิรีบร้องห้าม   “อย่าพึ่ง!”   “มันเป็นของจริง” มินามิกวาดสายตากลับมามองคนในกลุ่มอยากจะรู้จริงใครเป็นตัวปลอม วางลูกเล่นพราวแพรวน่าลากคออกมาจัดการนัก   “ระวังตัวกันด้วย ดูเหมือนว่าจะมีของจริงสลับปลอมอยู่” อดีตราชาจรดมือร่ายเวทย์คล้ายๆม่านพลังคลุมรอบตัวของทุกคนทั้งหมด มันน่าแปลกประหลาดสำหรับคนที่ไม่ค่อยเห็นมินามิร่ายเวทย์อื่นๆนอกจากเวทย์น้ำแข็ง นับกันในกลุ่มนี้มีแค่เธอกับผู้ปลอมแปลงเข้ามาเท่านั้นที่ไม่เคยคลุกคลีอยู่กับมินามิ   “ฉันใช้เวทย์ได้เยอะกว่าที่เธอคิด โทโมมิ” คนถูกเรียกชื่อจริงเหยียดมุมปากหมั่นไส้ ก็รู้หรอกน่า พูดจากวนบาทาเธอชะมัด   “ป๊ะป๋าให้หนูช่วยมั้ยคะ” เจ้าตัวเล็กในวงแขนของเธอเสนอตัวอย่างร่าเริง ไม่ได้รู้สึกเลยว่าการอยู่ที่ตรงนี้มันอันตรายอย่างไร   “ไม่ดีกว่าค่ะตัวเล็ก เดี๋ยวหนูจะอันตรายเปล่าๆ มีคนไม่ดีเขาอยากเห็นพลังของหนูอยู่นะคะ” คำพูดไม่ได้เจาะจงว่าใครทำให้คนที่ปลอมแปลงเป็นตัวจริงในกลุ่มยกยิ้ม ช่างเป็นผู้หญิงที่สรรหาคำมายั๊วะเธอจริงๆ   “ผู้หญิงไม่น่าไวใจคนนั้นเหรอคะ” เจ้าตัวเล็กถามอย่างชาญฉลาดเสียปีศาจในกลุ่มนึกชม ชักอยากได้ตัวเข้าแล้วจริงๆ คิดดีกว่าว่าจะเอาตัวมาได้อย่างไรให้เหมือนดวงจิตที่เธอกักกันไว้เอยู่ในครอบครองตอนนี้   “เขาอันตรายมากเลยใช่มั้ยคะ ป๊ะป๋า” มินามิยิ้มให้จางๆ ถามว่าอันตรายมากมั้ย ก็คงเป็นอย่างนั้นโดยเฉพาะลูกไม้แพรวพราว   “ค่ะ หนูต้องระวังตัวให้มากนะคะ ตัวเล็ก” เธอเองก็อยากออกปากเตือนอยู่ว่าอย่าพึ่งเข้าใกล้ใครโดยไม่จำเป็นแต่เธอเชื่อสัญชาตญาณเจ้าตัวเล็กว่าสามารถเอาตัวรอดได้สบาย ข้อนี้มันทำให้เธอตัดบุคคลน่าสงสัยออกไปได้หนึ่งคน ก็คนที่เจ้าตัวเล็กเกาะแน่นอยู่นั่น เธอกำลังสงสัยว่าทำไมเจ้าตัวเล็กเลือกโทโมจินแทนจะเป็นคนอื่น   นึกสิ….   “หนูจะระวังค่ะป๊ะป๋า” เจ้าตัวพยักหน้ารับแข็งขันกระทั่งเสียงกรีดร้องดังมาอยู่เนื่องๆมันเป็นเสียงของพวกอัตสึโกะเมื่อวัยเด็ก    ไม่รอช้าพวกเธอรีบฝ่าวงไฟเข้าไปในหมู่บ้าน ภาพตรงหน้าเหมือนตอกย้ำลงไปในความทรงจำของทุกคนยกเว้นมินามิ เพลิงสีแดงแผดเผาไหม้ทุกอย่างเหลือเพียงเถ้าถ่านเกองโต คราบโลหิตอาบพาดลงเป็นสายย้อมแผ่นดินดอนกลายเป็นบ่อโลหิต กลิ่นราวเหม็นลอยคละคลุ้งแตะปลายจมูก โทโมจินรีบยกมือปิดตาอัตสึมิจังโดยไม่มีเสียงพูด ภาพแบบนี้อัตสึมิจังไม่ควรได้เห็น    “เป็นไปได้ยังไง เกิดอะไรขึ้น” เสียงของยูโกะในอดีตถามอย่างเลื่อนลอยสองขาที่พามาถึงบ้านเกิดอ่อนแรงทิ้งตัวลงบนพื้นที่ซาเอะเข้ามายืนข้างๆ สมองหยุดประมวลผลทุกอย่าง ไม่อยากเชื่อว่าสิ่งที่เกิดอยู่เป็นความจริง   “พ่อ แม่ พ่อแม่ของฉันจะเป็นยังไงบ้าง” น้ำเสียงนั้นร้อนรนเต็มที่ก่อนสองขาจะพยุงร่างอันอ่อนแรงกึ่งมีสติลุกขึ้นมาพรวดพราดเข้าไปในหมู่บ้านซึ่งเคลือบฉาบด้วยเพลิงไฟ   “ยูโกะ รอก่อน ยูโกะ” มาริโกะเป็นคนที่สองที่ไล่กวดหลังยูโกะเข้าไปทำให้คนที่เหลือจำใจพากันตามติดไม่ให้สองคนนี้คาดสายตา   ตัดมาตรงภาพจริง ยูโกะยืนกำหมัดนิ่ง   “ต่อจากนั้นราชสีห์เพลิงปรากฏตัวตรงหน้าฉันและพ่อของฉันก็…” เป็นดังสิ่งที่ยูโกะบอกเมื่อพากันเดินตามพวกยูโกะตอนเด็กเข้ามา   กลุ่มเด็กสาวเผชิญหน้าอยู่กับผู้อัญเชิญสิงโตตัวใหญ่ซึ่งขนลุกไหม้ด้วยเปลวไฟ คำรามเกลี้ยวกราด กลางหน้าผากมีสัญญาลักษณ์พันธเวทย์บังคับให้ทำตามคำสั่ง คิดว่าก่อนหน้ามันปฏิเสธที่จะทำตามคำสั่งจึงถูกเจ้าของสะกดให้ทำตาม   วินาทีนั้นมินามิต้องรีบอ้าปากร้องตะโกน   “ทุกคนหลบเร็ว!”   “ทำไ…” ไม่ทันที่ยูโกะจะถามจบคนเตือนก็พุ่งกระโจนเข้ามาอยู่แนวหน้าตวัดดาบในมือที่เหน็บไว้ข้างเอวเกือบตลอดเวลาชึ้นกันเขี้ยวคมที่ขบกัดแน่นลงมาทำเอาเข่าข้างหนึ่งทรุดลงกับพื้น เล็บของมันเตรียมโฉบเข้าตะปบ มินามิปลดมือข้างหนึ่งออกจากดาบอัดกระแทกเข้าท้องสิงโตตัวใหญ่ก่อนจะดีดเอาร่างออกมาได้สำเร็จ   “ไอ้ตัวนี้มันของจริง”   “ป๊ะป๋า”   “อัตสึมิจัง หนูอย่าเข้ามา” เธอเหลียวข้างมองเจ้าตัวเล็กที่ดิ้นในอ้อมแขนโทโมจิน   “มันจะอะไรกันหนักกันหนาว่ะ” ยูโกะสบถอย่างหัวเสีย “นอกจากไอ้พวกวิญญาณกับไฟนั่น มันยังจำลองสัตว์อัญเชิญได้อีกเหรอวะเนี่ย!” คำกึ่งหยาบโลนถูกพ่นไม่หยุดหย่อนจนฮารุนะต้องเอื้อมมือดึงหูปรามคนรักที่เป็นตัวอย่างไม่ดีให้หลานสาว   “มันเจ็บนะเนี้ยงๆ”   “เถอะน่า เข้าไปช่วยมินามิไป” ยูโกะทำหน้าขัดใจพอถูกไล่เธอหลับตาสร้างคาถาเวทย์อัญเชิญหวังจะเรียกสิงโตเพลิงออกมาต่อกรกับตัวปลอมของมันเอง   “ด้วยนามแห่งข้า สัตว์อสูรแห่งเพลิงเจ้าป่า ราชสีห์ผู้ทรงพลังจงปรากฏกายออกมา ณ บัดนี้!”สิ้นเสียงอัญเชิญเกิดความเงียบนานหลายวินาที นกกาบินผ่านเต็มท้องฟ้า ใบหน้าทุกคนมีจุดสามปรากฏเป็นคำถาม ไม่เว้นแม้แต่เจ้าสิงโตเพลิงตัวปลอมที่งงว่ายูโกะทำอะไร   “เธอจะบ้ารึเปล่าเราถูกพามาในมิติอื่นมันคงจะอัญเชิญสัตว์เวทย์ได้เรอะ” มินามิโวยวายใส่คนที่ยืนเก็บหน้าที่แตกละเอียดก่อนหน้าหนาวอย่างหัวเสีย   ช่วยอะไรเธอได้บ้างมั้ยเนี่ย   “เงียบเถอะน่า!” จิ้งจอกเก้าหางแทบจะปล่อยหัวเราะก๊ากใส่ผู้หญิงสองคนที่ทะเลาะกัน ฝ่ายนั้นพูดมามันก็ถูกนิหน่า ว่าถูกพามาในอาณาเขตของเธอจะอัญเชิญสัตว์เวทย์ผู้ทำพันธสัญญาได้อย่างไร    ยูโกะไม่รอช้าในการรักษาหน้าอันราว อัดกระแทกดาบเข้ากลางหัวของสิงโตยักษ์จนมันกระโดนถอยหลังไป    “งานหินชะมัด” คนยืนคู่มินามิบ่นอย่างเบื่อหน่ายเสียเวลาตามหาตัวจิ้งจอกเก้าหางอีกจนได้ ไม่รู้มันจะชอบถ่วงเวลาไปถึงไหน   “จัดการมันยังไง” มินามิถามคนที่รู้จักสัตว์ตัวนี้เป็นอย่างดี อย่างน้อยประหยัดแรงไว้ดีกว่าจะมาสุ่มโจมตีไปมั่วๆ   “ทำให้สลบง่ายสุดตัดแรงที่ขามันก่อน” มินามิเหลือบมองยูโกะแวบหนึ่งอย่างเข้าใจ   “ฮารุนะ สนับสนุนหน่อยนะฉันจะล่อให้มันเผลอแล้วอาศัยจังหวะนั้นจับมันไว ยูโกะ…”   “ฉันรู้จะให้ฉันจัดการกับขาของมันใช่มั้ย ระวังไฟของมันด้วยไฟของราชสีห์เพลิงไม่ใช่ธรรมดา ถึงจะเป็นเธอก็เถอะ”   “ฉันรู้น่า”มินามิขยับไหล่คล้ายความเมื่อยไม่ได้ออกโรงสู้กับเจ้าพวกนี้เสียนานตั้งนาน นับตั้งแต่พาตัวเองออกจากเมืองสีขาว ก็ถือการวอร์มอัพการใช้เวทย์ที่ดีเพราะถึงความทรงจำจะกลับมาใช่ว่าเธอจะใช้เวทย์ได้อย่างก่อน   อัตสึโกะตัวแสบยังเคยออกปากเลยว่ามันเป็นเรื่องที่ดี เธอจะได้รู้จักพึ่งพาคนอื่นเพราะไม่ได้อยู่ตัวคนเดียวอีกแล้ว มันก็คงจะจริง   “เรื่องไฟฉันจะช่วยจัดการให้” มาริโกะเสนอตัวเพราะคุ้นชินเกี่ยวกับเวทย์ลักษณะอยู่มากเนื่องจากซึซาคุที่เป็นนกไฟมีพลังไฟคล้ายๆกับสิงโตเพลิงแต่จะรุนแรงกว่ามาก   “ฝากด้วยล่ะ” เธอบอกก่อนที่จะพากันกับยูโกะกระโจนเข้าเล่นงานสิงโตที่คำรามปล่อยเพลิงแผดเผาเข้าใส่ มาริโกะตวัดมือฉาบกำแพงเวทย์ป้องกันเธอกับยูโกะทับเวทย์ที่เธอร่ายก่อนหน้านี้อีกชั้น   “ขอบใจ” เธอมอบตัวแตะดาบด้านไร้คมลงบนแผงคอของเจ้าป่าตัวร้ายได้สำเร็จก่อนส่งแรงเหวี่ยงเข้าใส่ร่างอันใหญ่โตกระเด็นปลิวไปด้านหลัง มันตั้งหลักได้อ้าปากคำรามลูกไฟปล่อยขึ้นบนอากาศให้หล่นลงมาราวอุกกาบาต   “โมโทจิน ฝากด้วย” เจ้าตัวเบ้หน้าไม่ชอบรับคำสั่งทว่าร่ายเวทย์คล้ายตาข่ายคลุบบนหัวของคนที่สนับสนุนอยู่ด้านหลังทำให้ลูกไฟที่ตกลงมาใส่กลายเป็นเพียงดอกไม้หอมๆ ดูเจ้าตัวเล็กชอบใจมากชมว่าโทโมเก่งๆจนเจ้าตัวต้องสะบัดหน้าอายๆหนีทั้งที่จงใจเอาใจเจ้าตัวเล็กชัดๆ    มินามิไม่ปฏิเสธว่าคนขี้โวยวายอย่างโมโทจินเป็นคนที่ฝีมือเอาเรื่อง ถ้าไม่ทำตามอารมณ์ตัวเองมากเกินไปก็จะรับมือด้วยได้ลำบาก     แล้วเธอกับยูโกะต้องรีบเหวี่ยงตัวหลบขวับพอลูกไฟที่คนขี้โวยวายเปลี่ยนให้กลายเป็นดอกไม้ถูกทำให้กลายเป็นลูกศรพุ่งเข้าใส่งสิงโตเพลิงอีกทอดเกือบเฉียวมาโดน   “ทำอะไรของเธอเนี่ย” ยูโกะหันไปกระทืบเท้าโวยวายใส่คนที่ยกยิ้มสะใจ   “ช่วยไม่ได้” คำตอบอยากจะทำให้ยูโกะเปลี่ยนเป้าหมายไปจัดการกับคนที่ไม่ได้รู้สึกผิดแต่อย่างใดที่เกือบทำให้พวกเธอโดนลูกหลงไปด้วยอย่างจงใจ   “เธอมันต้องเป็นจิ้งจอกเกาหางแน่ๆ”   “ฉันไม่อยากเป็นปีศาจรสนิยมแย่อย่างนี้เหรอนะ” ท่าทางสมกับเป็นโทโมจินทำให้มินามิผ่อนลมหายใจ ไม่รู้จะอ่อนใจจะหนักใจหรือจะว่าอย่างไรดี   อัตสึโกะถึงกับเงียบพูดอะไรไม่ออก   สมน้ำหน้าก็แต่คนถูกโทโมจินสบประมาทว่าเป็นปีศาจรสนิยมแย่ เจ็บน่าดู   เธอกับยูโกะต้องหลบอีกครั้งพอเจ้าสิงโตมีไฟล้อมรอบแผงคอกระโจนเข้ามาแยกเขี้ยวร้อนระอุจะขย้ำพวกเธอ    มินามิดีดตัวขึ้นสูงกว่าราชสีห์เพลิงก่อนใช้ฝีเท้าเหยียบเบาๆบนหลังให้มันเบี่ยงความสนใจของมาที่เธอคนเดียวจังหวะนั้นยูโกะรีบใช้โอกาสตวัดดาบเข้าที่ข้อเท้าของมันจนได้ยินเสียงดัง ‘ฉิบ’   เจ้าตัวใหญ่กำลังลอยตัวตามงับเธอดิ่งตัวลงพื้นดัง ‘ตึม’   “เร็วเข้าเนี้ยงๆ เจ้านี้มันฟื้นตัวเร็ว” ฮารุนะที่เตรียมพร้อมอยู่ก่อนร่ายเวทย์ตามคำเร่งของคนรัก ได้โทโมจินมาช่วยเสริมอีกแรงโดยปล่อยอัตสึมิจังที่มองการต่อสู้อย่างสนใจอยู่กับอัตสึโกะ   “ชอบเหรอคะ”   เจ้าตัวเล็กเพียงหันหาหม่าม๊าของตัวเองไม่ได้เข้าไปอ้อนเหมือนอย่างเคย   “เป็นห่วงป๊ะป๋า”   “ป๊ะป๋าของหนูเก่งนะคะ ไม่ต้องเป็นห่วง” เจ้าตัวเล็กพยักหน้ารับช้าๆก่อนมองกลับยังการต่อสู้ดุเดือด ป๊ะป๋าของเธอเอาสันดานดาบกระแทกอย่างแรงใส่สันกรามเจ้าสิงโตตัวยักษ์ ดูมันเจ็บน่าดูสะบัดหัวเหวี่ยงด้วยแรงมหาศาลดึงเอาวงเวทย์ที่ตรึงอยู่สั่นสะเทือน   “เร็วสิ มัวทำอะไรอยู่เล่า” ป๊ะป๋ายูขึ้นเสียงดังใส่ป๊ะป๋าของเธอที่อัดเจ้าสิงโตยักษ์ตัวเดิมซ้ำด้วยแรงมากกว่าเดิมเข้าที่สันคอ เด็กสาวเห็นมันมองตาขวางก่อนล้มตัวนอนดัง ‘ตึ่ม’ เหยียดเท้าแอ้งแม้งหมดสภาพ   “เอ้าจัดการหน่อย” ป๊ะป๋าเธอโบ้ยไปทางป๊ะป๋ายูที่เหมือนจะให้ลงเวทย์สลายมนต์ลวงตาอะไรอย่างนี้ เจ้าสิงโตตัวใหญ่ดูจะกินแรงป๊ะป๋าทั้งสองของเธอมากๆเพราะเจ้าตัวกำลังหอบกันทั้งคู่ เธออยากเขาไปช่วยแต่กลัวเข้าไปเกะกะเลยได้แต่มองดูเงียบๆ จังหวะเวลาเดียวกันภาพเหตุการณ์ในอดีตก็ดำเนินต่อ   เป็นช่วงเวลาที่ยูโกะวัยเด็กเผชิญหน้ากับสิงโตเพลิงซึ่งมีพ่อแท้ๆของเจ้าตัวกำกับ คำร้องเรียกพ่ออย่างสะเทือนขวัญสร้างความหดหูใจให้ผู้รวมเหตุการณ์ จอมเวทย์คนนั้นเก่งกว่ายูโกะหลายขุมอย่างเทียบไม่ติด เจ้าตัวเกือบพลาดพลั้งพ่ายให้กับพ่อตัวเองจัดการถ้าซาเอะกับซายากะไม่เข้ามาช่วยรับการโจมตีเอาไว้ก่อน   “เธอจัดการเจ้าสิงโตนั่น พวกฉันจะรับมือกับพ่อเธอให้”   “แต่…” ยูโกะตอนนั้นใจแข็งไม่พอจับดาบสู้กับพ่อไม่ได้ ทำไม่ได้ทั้งที่ภาพมันฟ้องว่าพ่อของเธอกำลังทำอะไรอยู่   “เร็วเถอะน่า!” เพื่อนสนิทตะคอกใส่หน้า แข็งใจพูดย้ำให้ยูโกะต้องต่อสู้   เหตุการณ์เข้าขั้นวิกฤตร้ายแรงอัตสึโกะตรึงมือมากหลังจากลงเวทย์กักขังสิงโตตัวร้ายมันคำรามปล่อยให้ไฟล้อมรอบตัวเพื่อแผดเผาวงเวทย์ของอัตสึโกะ โทโมจินเข้าสนับสนุนเจ้าตัวอีกแรง ถึงอย่างนั้นยูโกะก็ยังทำใจสู้ต่อไม่ได้กระทั่งเจ้าสิงโตตัวนั่นใกล้ถูกผลึกพลังได้สำเร็จ   “ฉันจะช่วยเด็กคนนี้” อัตสึโกะวัยเด็กกระซิบเสียงแผ่วเบา แววตาเด็ดเดี่ยวคู่นั้นยามเดินเข้าใกล้ราชสีห์เพลิงกระทบใจของคนอ่อนแอให้สั่นสะท้าน เวลานั้นยูโกะอ่อนแอทำอะไรไม่ได้จริงๆ ยูกิรินเป็นฝ่ายเข้ามาสับเปลี่ยนกับอัตสึโกะในการใช้เวทย์กักกันสิงโตเพลิงที่ส่งแรงพยาบาทออกมาไม่เว้นระยะ มายุถูกดันให้กลายเป็นผู้สนับสนุนของซาเอะกับซายากะ เหลือฮารุนะกับมาริโกะที่จัดการกับบริวารที่ถูกพ่อยูโกะเรียกออกมา    “ไม่ต้องกลัวนะเด็กดี” เสียงอ่อนโยนของอัตสึโกะวัยเด็กแววเข้าภายในหูทำให้คนในปัจจุบันที่ยืนมองเหตุการณ์เงียบๆอยากกระโจนเอาตัวเข้าไปกันถ้าไม่ติดว่ามันเป็นเพียงภาพในความทรงจำ ไม่ต่างจากยูโกะในปัจจุบันที่กัดฟันแน่เพราะทราบชัดเจนว่าเหตุการณ์ต่อจากนั้นเป็นอย่างไร ขณะกำลังจะคลายผลึกให้ราชสีห์ที่ถูกสะกด พ่อของยูโกะก็หลุดออกมาจากแนวการต่อสู้ซึ่งชัดเจนว่าสามคนที่สู้อยู่รับมือไม่ไหว   “อัตสึโกะ!!!” เสียงของยูโกะในวัยเด็กแผดร้องดังลั่นพร้อมกับหัวใจที่ดิ่งวูบหายไปทันใดที่คมดาบแทงทะลุร่างของอัตสึโกะชูขึ้นสู่ท้องฟ้าก่อนจะสะบัดเกลือกกลิ้งทิ้งร่างของอัตสึโกะลงพื้นเหมือนตุ๊กตา เสียงหัวเราะของพ่อยูโกะดังกังวาน    มินามิยืนตัวชาวาบเมื่อคนรักล้มลงอาบเลือดต่อหน้าต่อตา   “หม่าม๊า!!” เจ้าตัวเล็กเห็นภาพแม่ในอดีตเต็มสองตาจะวิ่งเข้าไปหาอัตสึโกะแต่กลับถูกคว้าตัวเอาไว้ก่อน   “ไม่เอานะคะ หม่าม๊าอยู่นี้ไงค่ะ”   “ปล่อยนะ” เจ้าตัวเล็กดิ้นอย่างไม่ชอบใจกลิ่นไอร้ายน่ากลัวรุนแรงมากกว่าตอนแรกเสียนึกหวาด เป็นผลให้เวทย์แผดออกมาอย่างระงับไม่ได้   “โอ๊ย!”   “อัตสึโกะ!” ทุกคนหันกลับให้ความสนใจคนที่ร้องเรียกแขนของอัตสึโกะเป็นสีม่วงช้ำจางๆ หลังจากที่ปล่อยอัตสึมิหลุดลงพื้น    มินามิมองเจ้าตัวเล็กที่ก้มหน้าวิ่งมาหาตนด้วยแววตาสำนึกผิดที่เผลอทำร้ายอัตสึโกะเข้าจนบาดเจ็บเจ้าตัวร้องไห้สะอื้นเบาๆตัวสั่นจนน่าสงสาร   “ไม่เป็นไรนะคะ” เธอลูบผมเจ้าตัวเล็กปลอบให้หยุดร้องรู้ว่าลูกไม่ได้ตั้งใจจะทำอย่างนี้ ก่อนจะหันไปฝากโทโมจินมารับยัยตัวเล็กไปดูแล   “ขอดูแผลหน่อยนะคะ” มินามิเดินเข้าใกล้คนรักที่จับรอยช้ำน้ำตารื้นเห็นแล้วใจสั่น อยากเปลี่ยนกันให้เธอเป็นคนเจ็บเพราะเวทย์เมื่อครู่กัดผิวหนังเข้าไปอยู่ลึกเหมือนกัน ดีที่ไม่ใช่การใส่เวทย์เต็มแรง ไม่อย่างนั้นเธอไม่อยากคิด    ลูกสาวเองก็คงรู้สึกผิดอยู่มากถึงได้ร้องไห้ขอโทษไม่ยอมหยุดร้องสักทีทั้งที่โทโมจินปลอบแล้วปลอบอีก ว่าไม่เป็นไร เธอจัดการกับเรื่องนี้ได้   ครู่ที่มินามิกำลังจะแตะมือลงใกล้แผลของอัตสึโกะ เจ้าตัวรีบชักแขนกลับรู้กลัวว่าจะเจ็บมากกว่าเดิมจนได้รับส่ายตาดุจากคนรัก   “อยู่นิ่งๆ”   “กลัวเจ็บ” เจ้าตัวกล่าวเสียงอ่อย ค่อยๆยื่นแขนให้คนตีหน้าโหดใส่แต่โดยดี ถ้าไม่ยอมทำตามดีๆเธอจะเจ็บมากกว่านี้แน่ ครู่นั้นเองที่ภาพในอดีตดำเนินมาถึงช่วงที่ทุกคนในวัยเด็กเข้ามารุมดูร่างของอัตสึโกะที่นอนเกือบหมดลมหายใจบนพื้นเสียงแผดร้องดังเจ็บปวดเสียดแทงหัวใจให้เจ็บช้ำ  เรียกอัตสึมิกลับไปสนใจ ฝ่ามือน้อยๆกำแขนเสื้อของโทโมจินไว้แน่น   “สีฟ้า” เสียงปนสะอื้นของอัตสึมิกำลังดึงความสนใจของคนที่รักษาบาดแผลให้คนรักเงยหน้ามองเจ้าตัวเล็กที่ซบหน้าครึ่งหนึ่งอยู่บนบ่าของโทโมจินที่ยังพูดซ้ำว่าไม่ต้องร้อง   “อะไรคะ” เธอถามอย่างสงสัยเจ้าตัวเล็กเช็ดน้ำตาไวๆแข็งใจบอกเธออีกครั้ง   “สีฟ้าลอยอยู่” ทำเอาทุกคนกดหัวคิ้วเข้าหากันมองเจ้าตัวเล็กอย่างต้องการคำอธิบายอะไรมากกว่า สีฟ้าลอยอยู่   “ตัวเล็กสีฟ้าเหมือนป๊ะป๋า” คราวนี้คนที่รู้เรื่องเป็นอย่างดีนั่งค้าง อกสั่นกระเพื่อมขึ้นลงอย่างตกใจ อะไรนะ!   “คะ?” เธอพยายามเก็บอาการกระวนกระวายจ้องมองกลับไปทางกลุ่มของพวกอัตสึโกะในวัยเด็กเพื่อมองหาในสิ่งที่เจ้าตัวเล็กลูกสาวเธอบอก แต่...ไม่เห็น ทุกคนเองก็ดูเหมือนจะไม่มีใครเห็น ไม่รู้ว่าจิ้งจอกเก้าหางจะเห็นรึเปล่า   “ตัวเล็กๆเหมือนป๊ะป๋าอยู่ตรงนั้น มีคนที่ไม่รู้จักอยู่ด้วย” คำบอกเล่าเป็นฉากยืนยันชัดเจนทำเอามินามิต้องลุกขึ้นยืน   “ฮารุนะลงมาเปลี่ยนกันหน่อย” มินามิหันมาขอโทษคนที่เธอนั่งรักษาเรียกอดีตเหลนในหลายๆรุ่นเข้ามาแทนที   “แต่ฉันไม่มั่นใจว่าจะทำได้”   “ไม่เป็นไร ฉันเขียนวิธีการให้แล้วแบมือยื่นมานี้ฉันจะเขียนลงให้” คนถูกบอกให้แบมือทำตามอย่างจำยอมก่อนมินามิจะร่ายคาถาเวทย์สั้นๆครู่นั้นมีภาพปรากฏขั้นตอนการรักษาแบบละเอียดก็เข้ามาอยู่ในหัวของฮารุนะ เธอพยักหน้าให้รู้ว่าตัวเองได้รับข้อมูลมาแล้ว   ก่อนจะยอมนั่งลงแทนมินามิที่เดินไปหาเจ้าตัวเล็กซึ่งเกาะแกะอยู่กับโทโมจิน   “มาหาป๊ะป๋านะคะ” มินามิอ้าวงแขนออกให้เจ้าตัวเล็กค่อยๆปีนเข้ามา   “หนูทำให้เวทย์ของหนูเชื่อมต่อกับตัวป๊ะป๋าหน่อยนะคะ” เสียงกระซิบของมินามิเบามากเหมือนลมผ่านขนาดโทโมจินอยู่ใกล้ๆยังไม่ได้ยินแต่คนหูดีอย่างอัตสึมิได้ยินชัดเจน   “ค่ะ ป๊ะป๋า” พริบตานั้นเส้นผมสีดำกลายเป็นขาวอย่างน่าอัศจรรย์ จิ้งจอกเก้าหางแอบเลียลิ้มฝีปากด้วยความสนใจพลังเวทย์ที่กำลังเพิ่มขึ้นสูง ถ้าได้ครอบครองเอาไว้พลังคงเหลือพอใช้ไปได้อีกนาน ดวงตาของมินามิกลายเป็นสีเดียวกับเจ้าของเรือนผมสีขาวเป็นสีของดวงตาที่ทุกคนไม่ได้เห็นนานนับแต่มินามิสูญเสียพลังเวทย์ดังเดิมก่อนเจ้าตัวจะตัดสินใจหลับตาปิดรับทุกสัมผัสครู่หนึ่ง   แล้วเสียงอันเนิบนานที่ไม่คิดว่าจะได้ยินอีกครั้งก็ดังแววผ่านโสตประสาท   “ท่านมินามิ” เธอลืมตามองร่างของอัตสึโกะในอดีตที่ควรสิ้นลมหายใจแล้วเพราะเด็กพวกนี้ทำพลาดในการช่วยชีวิตอย่างเห็นได้ชัด แต่ละคนกำลังหอบหายใจเพราะสูญเสียพลังเวทย์ไปมาก ทว่าร่างของอัตสึโกะกลับแน่นิ่งไม่มีการตอบรับ มันประหลาดตรงแสงสว่างที่ยังโอบเอาร่างนั้นไว้เยื้อลมหายสุดกำลังไม่ยอมให้ดับมอดลงง่ายๆ    ไม่อยากจะเชื่อสายตา  วิญญาณที่ปรากฏออกมาจากร่างที่ใกล้สิ้นลมทำให้เธอไม่สามารถมองสิ่งใดได้อีก คลื่นความคิดถึงตีรื้นเข้าโถมกระหนำแสดงชัดถึงเสี้ยวความรู้สึกที่ยังตกตะกอนค้างอยู่เนิบนาน   “ไมโกะ” อีกครั้งที่หลุดชื่อของผู้หญิงคนนี้ออกมาจนจิ้งจอกเก้าหางขมวดคิ้ว   ใคร   “ท่านมินามิ”   “ข้าไม่ใช่” เธอพึ่งจะได้เห็นเจ้าตัวเล็กสี่ปีกที่บินอยู่เหนือร่างของไมโกะซึ่งกำลังใช้เวทย์เยื้อลมหายใจใของร่างที่ตนเองพำนักอยู่ภายใต้   “ทำไมถึงอยู่ที่นี่”ลินดาตัดเพ้อด้วยความขับข้องใจแววตาที่มินามิเห็นเจ้าภูติตัวเล็กทอดมองไมโกะ มันเจ็บปวดไม่ต่างจากเธอตอนนั้นหากมันดูสงบกว่า สงสัยเป็นเพราะว่าความแค้นมันถูกถ่ายมาที่เธอ ความเจ็บปวดจึงหลงเหลืออยู่ที่ลินดา เป็นความจริงที่ว่าถึงแม้พวกเธอจะแยกจากันแต่ความรู้สึกและวิญญาณบางส่วนยังผูกกันอยู่   “ท่านต้องช่วยเด็กคนนี้ มีทางเดียว”   “ทำไม”   “โปรดเชื่อข้า”   “ทั้งที่เจ้าหักหลัง” ความโกรธฉายรวนในน้ำเสียงลินดากระพือปีกเล็กทำท่าจะบินหนี   “หากจะโกรธจะเกลียดท่านลงที่ข้า ไม่ใช่เด็กคนนี้”   “ข้าไม่ใช่ท่านมินามิและข้าเป็นภูติ มิควรยุ่งเกี่ยวกับชีวิตของมนุษย์โดยเฉพาะคนใกล้ตาย”   “แต่การตายครั้งนี้ไม่ใช่การตายที่สมควร ถ้าเด็กคนนี้ตายคำสาปจะอยู่คู่ท่านมินามิชั่วนิรันดร์” เจ้าภูติตัวเล็กหยุดกระพือปีกหันมาให้ความสนใจกับจอมเวทย์ในอดีตที่เคยหักหลังตนเองในตอนที่เป็นดวงวิญญาณหนึ่งเดียวกับเจ้าของร่างหมาป่า   “เด็กคนนี้เป็นคนเดียวที่จะถอนคำสาปได้ นางเป็นความหวังเพียงหนึ่งเดียว”   “เจ้าเอาอะไรมาพูด!”แววเจ็บปวดฉายชัดถึงสภาพจิตใจภายใน ภูติน้อยไม่อยากสบตากับคนที่ทำให้ความรู้สึกเจ็บเริ่มกลั่นออกมา ไม่ควรมี การเป็นภูติไม่ควรมีความรู้สึกอย่างนี้ นางเป็นเพียงผู้หญิงในอดีตที่บังเอิญเจอกัน ไม่ควรยุ่ง ไม่ควรข้องเกี่ยว   “ได้โปรด ไม่มีเวลาแล้ว” ความแน่วแน่ของนางสะท้อนผ่านออกมาให้ภูติตัวเล็กเผลอจ้องมองเข้าไปภายในแววตาที่คิดถึงหนักหนาราวกับมวลอากาศรอบตัวเหือดหาย เจ้าภูติจิ๋วถูกแววตาคู่นั้นดึงดูดดำดิ่งนิ่งลึกลงจนปลายลิ้มสัมผัสได้ถึงขมความของรสชาติบางอย่าง ใช่ ความทรงจำ และประตูบานนั้นเปิดเผยสู่สายตาของเธอ ภาพของจอมเวทย์สาวที่อาบด้วยหยาดโลหิตภายใต้เสียงหัวเราะของคนที่นางรู้จักเป็นอย่างดี ภูติน้อยเบิกดวงตาขึ้นดึงเอาห้วงความคิดจมดิ่งกลับมาจ้องมองจอมเวทย์ที่หลั่งหยาดน้ำตาลงช้าๆ   “เจ้าทำอะไรกับข้า”   “ท่านเห็น”   “เจ้าทำอะไร!”   “มันคือความจริง” คำว่าความจริงทำให้บินสี่คู่อ่อนแรงเกือบพาร่างร่วงหล่นสู่พื้น   “โกหก!”   “ได้โปรดไม่มีเวลาแล้ว ท่านจะไม่เชื่อข้าก็ได้!แต่ทางเดียวคือเด็กคนนี้ต้องรอด” น้ำเสียงแน่วแน่ยืนยันเพราะตนเองตอนนี้เป็นเพียงส่วนของวิญญาณที่ไร้พลังไม่สามารถทำอะไรเพื่อเยื้อชีวิตเจ้าของร่างนี้ได้อีกนาน เรย์ตามเธอเจอ เจอร่างที่เธอใช้เวิญญาณส่วนที่เหลือคุ้มครองเอาไว้และกำลังทำลายความหวังหนึ่งเดียวของเธอ   เธอจะยอมให้เป็นอย่างนี้อีกไม่ได้   ภูติน้อยเม้มปากแน่นความขมที่สัมผัสผ่านความทรงจำกำลังสร้างความเจ็บปวดให้ร่างกายคล้ายจะแตกออกเป็นเสี่ยงๆ   “ข้าจะทำ” ลินดาบอกเสียงสั่นซึ่งมินามิสัมผัสได้ถึงความเจ็บปวดแบบเดียวกันกับเธอจนเจ้าตัวเล็กในอ้อมแขนเรียก   “ป๊ะป๋า”   “ไม่เป็นไรค่ะ คนเก่ง” เธอกระซิบบอกให้เจ้าตัวเล็กสบายใจแม้หัวใจกำลังจะถูกแผดเผาให้อยู่กลางเปลวไฟเจ็บปวดที่ตัวเองทำอะไรไม่ได้ ครู่นั้นลินดารวมพลังเวทย์อยู่อึกใจเจ้าตัวได้ผลัดปีกสี่ข้างหายไปก่อนขยายร่างให้ใหญ่ขึ้น ทิ้งตัวใช้เท้าสองข้างแตะลงที่พื้นดินใบหน้าถูกปกปิดด้วยผ้าคลุมกับเสื้อที่เสกปิดบังมิดชิด   “ป๊ะป๋าสอง..”เธอฝ่ามือเคลื่อนปิดปากเจ้าตัวเล็กอย่างรวดเร็วเกือบจะหลุดพูดสิ่งที่เห็นออกมาส่ายหน้าบอกว่าห้ามพูดอะไรที่เห็นก่อนเสียงอุทานของยูโกะจะเรียกให้คนอื่นสนใจตามกัน   “เดี๋ยวสิ ฉันจำได้ว่าไม่เคยเห็นคนคนนี้ในความทรงจำ”   “มันเกิดอะไรขึ้นกันหะ” เจ้าตัวเข้ามาเขย่าแขนเธอรุนแรง   “ดูไปก่อนเถอะน่า”   เธอตัดบทด้วยน้ำเสียงไม่ต้องการคุยความรู้สึกขึ้นลงทำให้อารมณ์เธอไม่คงที่ พอจะรู้แล้วว่าเกิดอะไร ความทรงจำของเด็กพวกนี้ถูกเปลี่ยนไปในตอนที่เจอกับลินดา   “ข้าจะช่วย” เสียงก้องกังวานโทนน้ำเสียงเดียวกันกับเธอสะกดสายตาทุกคู่จ้องนิ่ง ร่างของอัตสึโกะรายล้อมด้วยแสงเวทย์ ลินดาในร่างมนุษย์ร่ายคาถารักษา ดึงเอาปริมาณเลือดที่เสียไปกลับคืนมาก่อนตามด้วยการฟื้นฟูพลังเวทย์ให้เจ้าตัวรักษาตัวเอง ดาบที่แทงมีคำสาปทำให้เด็กพวกนี้รักษาไม่ได้แม้บาดแผลจะหายไปแล้ว    ร่างของอัตสึโกะกระตุกเฮือกลมหายใจที่แทบจะหยุดกลับมาเป็นเหมือนปกติทำให้ เด็กสาวราวๆเกือบสิบชีวิตเช็ดน้ำตาแห่กันเข้ามาดูอาการ   “เดี๋ยวก่อนคุณ!” หนึ่งในพวกเด็กสาวร้องเรียกลินดาที่กำลังจะพาตัวเองออกมาทว่าเด็กพวกนั้นกลับถูกลินดาทำให้สลบหมดสติล้มตัวนอนลงบนพื้นตามๆกันก่อนภูติน้อยจะกลับคืนร่างเดิม    “ขอบคุณที่ยอมช่วย” น้ำเสียงสั่นกระทบกระทั่งจิตใจของผู้ฟัง ภูติน้อยหยุดบินมองวิญญาณของไมโกะที่เริ่มเลือนหาย   “ให้ข้าช่วย” น้ำเสียงไม่แน่ใจออกปากแววตาฉายชัดถึงความสับสน น้ำตาของแม่มดกลายเป็นขวากหนามที่พุ่งทะยานเข้าปักลึกมากกว่าเดิม   “แค่นี้ก็ดีแล้ว”   “ทำไม” ลินดาไหวหวั่นอย่างไม่เคยคาดคิดว่าจะเกิดขึ้นกับตัวเอง ภูติน้อยกำลังถูกความรู้สึกที่จมหายในซอกหลืบบีบรัด ทั้งเจ็บสะท้านและทรมานยิ่งกว่าสิ่งใด อยากไขว่คว้าเอาร่างของผู้หญิงคนนี้กลับคืนมา ทั้งที่ไม่คิดจะทำ   “ข้าไม่ใช่คนที่มีชีวิตอยู่อีกแล้ว” กระแสเจ็บปวดที่กระทบกระทั่งไม่อาจทำให้ภูติที่บินอยู่หรือมินามิในปัจจุบันอยู่เฉยได้ น้ำตารื้นขึ้นอย่างไม่ได้ตั้งใจ   สำหรับมินามิมันไม่ใช่ความรักที่หลงเหลืออยู่ มันคือความรู้สึกสงสาร   ส่วนลินดามันคือความโหยหาที่ขาดหายไป   “แต่เจ้า…”   “หากมีโอกาสเราคงได้พบ พบกันอีกครั้ง” รอยยิ้มที่ส่งให้ลินดาคล้ายยาชาที่เคลือบฉาบหัวใจให้เต้นช้าลง มินามิรู้ว่ารอยยิ้มนั้นหมายถึงอะไร มันไม่ใช่เพียงรอยยิ้มที่มอบให้ลินดา มันเป็นรอยยิ้มที่เผื่อแผ่มายังเธอ   “ทำไม” ไมโกะยกมือแตะที่อกข้างซ้าย   “มันยังคงอยู่ไม่ไปไหน เหมือนท่านที่ยังอยู่ในใจของข้า ตลอดกาล” ลินดากลั้นเสียงร้องที่สะท้านในอกขณที่ไมโกะเลือนหายไปอยู่ภายในตัวของเด็กสาวที่นอนนิ่งราวกับรอให้ใครสักคนปลุก    ภูติน้อยทิ้งร่างที่อ่อนแรงลงเข้าใกล้กับร่างของเด็กสาว   “ข้ารู้ว่าไม่ใช่ข้าตอนนี้ คนที่เจ้าอยากเจอจริงๆข้าเป็นเพียงแค่เงา เป็นเพียงความทรงจำ เป็นเพียงรูปร่างที่มีชีวิตอีกครั้ง เจ้าคงอยากพบเขามากๆ เช่นเดียวกับที่ข้าปรารถนาอยากช่วยเขา” ภูติน้อยแตะริมฝีปากแผ่วเบาลงบนหน้าผากของเด็กสาว   “หากสิ่งที่เจ้าบอกแก่ข้าเป็นความจริง เวลาที่ทุกอย่างจะสิ้นสุดลงคงกำลังจะมาถึง ตราประทับนี้เป็นคำอวยพร หากเจ้าฝากความหวังที่นาง ข้าจะมอบความหวังให้นาง พบพานและเจอกัน จงมุ่งตรงไปยังสถานที่แห่งนั้น ปลุกราชาให้ออกจากคำสาปเนิบนานแสนนาน และข้าจะเฝ้ามองอยู่ห่างๆ”    และวินาทีนั้นลินดาก็กระพือปีกสี่คู่ขึ้นบนท้องฟ้ามองดูเด็กสาวแต่ละคนที่ตื่นขึ้นมาซึ่งถูกตัวเองป้อนถ่ายความทรงจำใหม่เข้าไป    เด็กพวกนี้จะเป็นคนนำพาโชคชะตาของราชาแห่งเมืองสีขาว   โชคชะตาของตัวข้าเอง        สุดท้ายการพบกันก็จบลงด้วยการพลัดพลาด ลินดากระพือปีกหายไปเหลือเอาไว้เพียงความทรงจำอันขมขื่นที่แสดงถึงเรื่องราวซึ่งเคยเกิดขึ้น ลินดารู้เรื่องมาก่อนและยืนยันปิดบังเรื่องทั้งหมดกับมินามิ เก็บซ่อนความรู้สึกเจ็บปวดที่พบเจอกับไมโกะไว้กับตนเอง    มินามิทรุดเข่าข้างนึงลงหลังจากบอกให้ลูกสาวหยุดการเชื่อมพลังรีบยกมือกดดวงตาซึ่งกำลังจะทำเรื่องหน้าอายต่อหน้าลูกสาว เธอร้องออกมาไม่ได้ต่อจะให้เจ็บมากกว่านี้ก็ตาม ลินดาเคยบอกว่ามันเป็นโชคชะตา เจ้าตัวเลือกที่จะแลกชีวิตกับเธอเพื่อให้เธออยู่ต่อ ลินดาบอกสิ่งที่เกิดขึ้นในความรู้สึกมันมีค่า   แล้วความรู้สึกของเจ้าตัวเล่า ไม่คิดว่ามันมีค่าหรืออย่างไร เลือกจะให้ชีวิตเธอและทิ้งชีวิตตัวเองเนี่ยนะ   เจ้าภูติงี่เง่า! ทำไมทำเรื่องอะไรอย่างนี้เล่า   มันเจ็บใจที่เธอกลายเป็นเพียงแค่ผู้รับรู้เท่านั้น เหมือนกับครั้งของไมโกะ   ไม่ได้ต่างกันเลย   “มินามิ” เสียงเรียกเธอจากด้านหลังทำให้ต้องยกวงหน้ามองน้ำเสียงทอดอ่อน เธอเลือกจะเคลื่อนสายตามองสีหน้าสับสนของทุกคนที่ได้เห็นในสิ่งที่ไม่ตรงกับความทรงจำ แต่ไม่มีใครถามอะไรกับเธอนับแต่เธอตวาดยูโกะเมื่อครู่   “เมื่อครู่ฉันขอโทษ” เธอพูดกับยูโกะที่พยักหน้าเบาๆว่าเข้าใจ   “ผู้หญิงคนนั้น คืออีกตัวตนของฉัน” ดวงตาทุกคนเบิกกว้างรวมถึงจิ้งจอกเก้าหางที่ยกหูตั้งอย่างสนใจ เพราะพอจะรู้ได้ว่าผู้หญิงคนนั้นไม่ธรรมดาถึงขนาดเปลี่ยนความทรงจำคนอื่นได้อย่างแนบเนียน “พวกเธอถูกเปลี่ยนความทรงจำ แต่คนที่เห็นเหตุการณ์นี้ไม่ได้มีแต่พวกเธอ” คนพูดช่างใจเพราะเหมือนว่าเธอพึ่งจะนึกอะไรออก เธอกระซิบถามเจ้าตัวเล็กถึงสิ่งที่สงสัยก่อนคำตอบจะทำให้เธอยกยิ้ม       กลิ่น        คราวนี้สายตามินามิจ้องตรงที่เป้าหมายซึ่งยืนขึ้นทำหน้าไม่รู้เรื่องอะไรได้อย่างแนบเนียน   “มินามิกำลังพูดถึงใครเหรอคะ”   “เล่นละครเก่งจนน่าให้รางวัล” เธอปราดคราบน้ำตาที่หลงเหลือออก “เธอเป็นคนอยู่ในเหตุการณ์ด้วยใช่มั้ย แล้วตามดูพวกเด็กนี้ ตอนนั้นเธอรู้ว่าอัตสึโกะไม่ตาย เธอถึงได้สนใจเด็กพวกนี้”   “คะ?” อีกฝ่ายกำลังงกับสิ่งที่คนจ้องเธอเขม็งร่ายออกมาเป็นชุด   “ถอดหน้ากากออกมาได้แล้ว” มินามิข่มเสียงขู่คนที่ยังแกล้งทำเป็นไม่รู้เรื่องกระทั่งมาริโกะเข้ามาแตะไหล่เธอบอกให้ใจเย็น   “เป็นอะไรของเธอ สมองกลับแล้วรึไงเล่า” ยูโกะเองก็ออกโรงปกป้องงงว่าทำไมมินามิกล่าวหาคนอื่นไม่มีหลักฐาน ใช้เวทย์มากไปจนเพี้ยนแล้วหรืออย่างไร   “ยูโกะพาฮารุนะถอยออกมา!” มินามิเสียงเฉียบขาดแสดงท่าทางไม่เป็นมิตรอย่างชัดเจน   “มินามิเป็นอะไร ฉันเองนะ จะเป็นคนอื่นได้ยังไง” สายตาน้อยใจถูกส่งให้คนที่กล่าวหาว่าตนเป็นคนอื่นก่อนเจ้าตัวขยับเข้าใกล้ฮารุนะที่อยู่ใกล้มากที่สุด   “ฮารุนะถอยออกมา!” มินามิแหกปากเตือนรีบจับเจ้าตัวเล็กวางลงพื้นก่อนกระโจนเข้าไปจับตัวของผู้หญิงที่จะเข้าหาฮารุนะ   “ทำบ้าอะไของเธอ!” โทโมจินตวาดลั่นสาวเท้าเข้าไปจะดึงเอามินามิออกมาแต่อัตสึมิจังรีบเข้ามาตะครุบขาส่งสายตาขอร้องไม่ให้เข้าไปยุ่ง   “เลิกเล่นละครได้แล้วเผยตัวจริงออกมา”   “มินามิพูดเรื่องอะไร ฉันเจ็บนะ ถ้าโมโหคนอื่นก็อย่าเอามาลงที่ฉัน” เจ้าของเสียงต่อว่าพยายามสะบัดตัวให้หลุดจากฝ่ามือที่บีบแขนเธอแน่น   “งั้นบอกฉันมา ทำไมเวทย์ของอัตสึมิจังถึงทำร้ายเธอได้ ฉันพึ่งคิดออกว่าอัตสึมิจังเชื่อมเวทย์กับอัตสึโกะอยู่ไม่มีทางที่เวทย์ของอัตสึมิจังจะทำร้ายอัตสึโกะได้ ดูสิ รอยนี่น่ะมันไม่ได้หายง่ายๆ ใช่มั้ยล่ะ”   “แค่นี้มินามิก็ใส่ร้ายกล่าวหาว่าฉันเป็นจิ้งจอกเก้าหางแล้วเหรอคะ” คำพูดของมินามิเริ่มจะทำให้คนอื่นแอนเอียงถอยห่างจากคนที่มินามิจับเอาไว้ แววตามินามิไม่ได้อ่อนข้อให้เหมือนตอนแรกเจ้าตัวยกดาบตวัดผาดไว้บนบ่าของคนที่ไม่ยอมสารภาพออกมาว่าตัวจริงเป็นใคร   “แรงไปรึเปล่ามินามิ” มาริโกะท้วงอย่างไม่เห็นด้วยถึงจะผิดสังเกตตามที่มินามิบอกแต่ใช่ว่าจะเป็นตัวปลอมเสมอไปหากเป็นตัวจริงขึ้นมาจะทำอย่างไร   “ฉันจะนับหนึ่งถึงสิบ เอาอัตสึโกะตัวจริงคืนมา!” เธอตะคอกใส่หน้าคนที่บีบน้ำตาจนน่าสงสารตัดพ้อต่อว่าเธอผ่านสายตา รู้ดีว่าตัวเองใจแข็งได้ไม่นานกับเจ้าของใบหน้านี้   “มินามิทำไมถึงไม่เชื่อ ฉันเป็นฉันตัวจริง ฉันไม่ใช่…”   “เรื่องไมโกะ” เจ้าตัวชะงักพอได้ยินอีกฝ่ายหยิบยกประเด็นมาพูด   “บอกฉันมาสิว่าไมโกะเป็นใคร ถ้าเธอเป็นตัวจริง เธอไม่มีทางไม่รู้” หูยย ใจกล้า    แต่ละคนมองหน้ากันหวาดเสียวแทนมินามิ เกิดเป็นตัวจริงขึ้นมาได้บ้านแตกพอดี   มันดูจะเหมือนคำถามทั่วไป แต่ถ้ามินามิถามเอากับอัตสึโกะเมื่อไหร่ มันเหมือนการการรนหาที่ตายดีๆนี่เอง ประเด็นที่สอง มันก็คือการตบหน้าอัตสึโกะเข้าอย่างจัง ใครจะชอบให้คนของตัวเองพูดถึงคนรักเก่า ปกติถ้าไม่ถูกถามถึงมินามิจะไม่ยอมพูดถึงเด็ดขาด เพราะรู้ว่าอีกฝ่ายจะน้อยใจมากถึงขั้นไม่ยอมให้เธอเข้าใกล้   เกิดเพียงความเงียบในอากาศ สายตาน้อยใจถูกส่งผ่านชัดเจน   “ใช่สิ ใครจะสำคัญเท่าคนในอดีตของมินามิ!” คนน้อยใจประชดประชันพยายามจะสะบัดวงแขนให้หลุดจากมือที่เหมือนคีบ มินามิกระตุกยิ้มเย็นบนใบหน้ากดดาบเข้าใกล้   “มีเหตุผลหลายอย่างที่ทำให้ฉันเชื่อว่าเธอเป็นตัวปลอม มันแปลกตั้งแต่อัตสึมิจัง” เจ้าตัวเล็กพยักหน้ายืนยัน   “ตามปกติอัตสึมิจังจะติดอัตสึโกะพอๆกับฉัน แต่วันนี้อัตสึจังไม่เข้าหาเธอ ขนาดตอนทำเธอเจ็บยังไม่ได้เข้าหา ซึ่งไม่ใช่วิสัยปกติของเจ้าตัวเล็กเลยสักนิด มันเพราะอะไรกันล่ะ” คนดิ้นหนีหยุดนิ่งตัดเพ้อต่อว่า   “เรื่องพวกนี้ทำให้มินามิตัดสินฉันเป็นคนอื่น?”   “กลิ่น! เธอคงไม่รู้หรอกนะว่าอัตสึมิจังจมูกไวกว่าคนทั่วไป ฉันแปลกใจตั้งแต่อัตสึมิจังเกาะติดโทโมจิน มันเพราะอะไรล่ะ มีใครที่ไม่เข้าใกล้เธอนอกจากโทโมจินมั้ง เอาอัตสึโกะคืนมาก่อนจะทำให้ฉันหมดความอดทน” มินามิเอาจริงทุกคำพูดเธอง้างดาบหมายตวัดเข้าลำคอพอนับเลขถึงศูนย์ โทโมจินทนไม่ไหวปล่อยพลังเวทย์หยุดดาบของมินามิเอาไว้ไม่ให้เขาทำลายอัตสึโกะที่หลับตาหมดทางสู้   “เธอจะทำบ้าอะไรปล่อยอัตสึโกะเดี๋ยวนี้!”    “โทโมๆไม่ใช่หม่าม๊า” เจ้าตัวเล็กร้องบอกเสียงแผ่วๆจะเธอให้คล้ายเวทย์ที่ต้านดาบของป๊ะป๋าตัวเองไว้   “อัตสึมิเองก็เป็นไปด้วยรึไง จะไม่ใช่อัตสึโกะได้ยังไง เห็นไหม ดูสิ สู้ได้รึเปล่า!” เจ้าตัวเล็กส่ายหน้ามากกว่าเดิมน้ำตาเอ่ออยู่บนขอบ   “ไม่ใช่ๆหม่าม๊าไม่ยอมตอบ อัตสึมิเรียกหลายครั้งมากๆ”   “อยู่ในนี้กระแสเวทย์ใช้ไม่ได้ แค่นี้จะบอกว่าไม่ใช่อัตสึโกะได้ยังไงเจ้าตัวแสบ” โทโมจินอธิบายอย่างอ่อนใจมองดูเจ้าตัวเล็กที่ส่ายหน้าอยู่เหมือนเดิม บอกว่าไม่ใช่ ทำเอาเธออยากจับยัยตัวเล็กเหวี่ยงไปอยู่กับมินามิ   “ไม่ใช่”   “อัตสึมิจัง”   “อย่าให้ฉันต้องหมดความอดทน!” มินามิเค้นเสียงรอดไร้ฟันขู่คนที่ถูกเธอจับตรึงเอาไว้ “เอาอัตสึโกะตัวจริงคืนมา” เวทย์ที่สกัดดาบเล่นเอาเธอหงุดหงิดเธอไม่อยากสลายเวทย์ทำให้คนร่ายเสียกำลังใจหรอกนะทั้งที่รู้อยู่เต็มอกว่าทำได้ อีกอย่างเอาเข้าจริงคือเธอทำร้ายอัตสึโกะไม่ลงถึงแม้จะรู้ชัดว่าไม่ใช่ตัวจริง   “มินามิ”   “อย่าใช้น้ำเสียงของอัตสึโกะเรียกชื่อฉัน”   “ทำไมถึงไม่เชื่อกัน”   “ลองบอกมาก่อนสิว่าฉันเป็นใครถ้าอยากให้เชื่อนัก”   “มินามิก็คือมินามิ” เจ้าตัวยืนยันหนักแน่นจ้องตาเธอไม่ขยับพยายามแสดงให้เห็นว่าเป็นตัวจริง   “ไม่คิดเหรอว่า ชื่อของอัตสึโกะมันฟังคุ้นๆหู คนที่เธอยอมพันธะสัญญาด้วยก็ชื่อนี้ไม่ใช่รึไง” คำถามแทงเข้าลงกลางใจเล่นงานให้จิ้งจอกตัวร้ายหวั่นไหว หมายความว่าอย่างไรเผลอหลุดมองคนพูดเรื่องของตนออกมาอย่างตะลึง   “มินามิพูดเรื่องอะไรอยู่คะ”   “จะต้องให้บอกไหมล่ะ ว่าแม่นั่นตำแหน่งอะไรเป็นใครมาจากไหน ฉันรู้จักเจ้าของตราเวทย์ผู้ทรงพลังถึงขนาดอยู่จุดสูงสุดของผู้คุมกฎแห่งเวทย์เมื่ออดีตอันนานแสนนาน”   “หมายว่ายังไงคะ มินามิพูดเรื่องอะไร”   “เธอพลาดแล้วสารภาพออกมาเองด้วยนะ” เจ้าตัวเลิกคิ้วขึ้นอย่างไม่เข้าใจพลาดหมายความว่าอย่างไร   “มินามิกำลังจะบอกว่า เป็นไปไม่ได้ที่อัตสึโกะจะไม่รู้เรื่องที่กำลังพูดถึงอยู่ ก็ถ้าเป็นตัวจริงไม่มีทางไม่รู้เรื่องเกี่ยวกับมินามิ” ฮารุนะเฉลยด้วยท่าทางนิ่งเรียบ คำพูดเมื่อครู่แสดงชัดเลยว่าผู้หญิงคนนี้ไม่ใช่อัตสึโกะตัวจริงเพราะมินามิเล่นจี้หลายประเด็นชัดขนาดนั้น ต่อจะให้ปลอมแปลงเก่งแค่ไหนก็ไม่มีทางรู้เรื่องที่เป็นความลับของมินามิได้   “คราวนี้คงปล่อยให้ฉันจัดการได้แล้วใช่มั้ย” มินามิยักคิ้วให้โทโมจินที่ยอมคล้ายเวทย์ออก ในหมู่พวกเธอรู้เรื่องกันหมดถึงคนที่มินามิพูดถึงอยู่และเป็นไปไม่ได้เลยว่าที่คนรู้เรื่องดีกว่าคนอื่นอย่างอัตสึโกะจะถามออกมาว่า หมายความว่าอย่างไร มินามิรีบตรึงผลึกเอาไว้ก่อนเจ้าจิ้งจอกตัวร้ายจะหายไป อัตสึโกะพยายามดิ้นร้องประท้วงว่าเธอตัวจริง   “มินามิ ฉันเป็นฉันจริงๆ”   “พล่ามอยู่ได้จะให้ฉันเอาดาบกรีดลงไปบนตัวก่อนใช่มั้ย ถึงจะบอกว่าเอาอัตสึโกะไปไว้ที่ไหน” เจ้าตัวยังดิ้นไม่หยุดปฏิเสธว่าตัวเองไม่ใช่ตัวปลอม   “ป๊ะป๋า หนูลองเชื่อมต่อดูได้มั้ย” เจ้าตัวเล็กปีนลงจากแขนของโทโมจินพอเห็นว่าสถานการณ์น่าจะปลอดภัยค่อยๆเดินเข้าใกล้มินามิ    “ระวังหน่อยนะคะ” เจ้าตัวอนุญาติ ไม่ลืมจะคุมเชิงใกล้ๆเจ้าตัวเล็กที่แตะมือลงไปบนตัวของอัตสึโกะอย่างระวัง พริบตานั้นทุกอย่างรอบตัวคนทั้งกลุ่มถูกเหวี่ยงด้วยความเร็ว ภาพป่าและหมู่บ้านที่เธออยู่กำลังถูกสลัดให้หายไป อัตสึมิจังเงยหน้าขึ้นบนฟ้าอักขระปรากฏชัดบนหน้าผากก่อนทุกอย่างจะถูกทำให้สลายเหลือเพียงความว่างเปล่า ทุกคนก้มมองพื้นสีดำสนิทที่เหยียบก่อนจะปรากฏเป็นภาพของโบสถ์วิหารเก่า ภาพที่ประจักษ์ทำให้ทุกคนตาค้าง เมื่อเห็นว่ามีร่างที่สลบไม่ได้สติถูกจับขรึงไว้อยู่กลางหนังสือเล่มใหญ่ พริบตานั้นอัตสึโกะที่มินามิจับได้หายไปกลายเป็นเพียงผงดินและ ตัวจริงไปยืนอยู่ตรงข้างๆร่างนั้นแทน   “รู้ตัวกันเร็วแบบนี้ก็น่าเบื่อพอดี” เจ้าตัวยกตัวยิ้มชอบใจเดินเข้าใกล้ร่างไม่ได้สติอย่างเย้ยหยัน   “อย่า!!”  
  5. 5555 อาจจะมีศึกของอัตสึมินะเกิดขึ้นก็ได้ ทำท่าคิด
  6. Sp 3.3         โอ๊ย!! จะ… เจ็บชะมัดเลย เมื่อครู่นี้มันอะไรกันเนี่ย…      อดีตราชาแห่งเมืองสีขาวชันตัวลุกกึ่งนั่งกึ่งนอนกระพริบตาปริบๆพยายามปรับตัวเข้ากับสถานที่ซึ่งดูเหมือนจะถูกดึงเข้ามาโดยฝีมือของปีศาจจอมเจ้าเล่ห์ คิดแล้วน่าโมโห เธอไม่น่าบ้าจี้พลาดให้กับลูกไม้ตื้นๆพรรณนั้นปล่อยปีศาจร้ายมากเล่ห์หนีเอาตัวรอดแล้วยังถูกตลบหลังได้อย่างน่าขายหน้า ก่อนจะรับรู้ได้ถึงความหนักบริเวณต้นแขนก็เหลือบไปเห็นเด็กตัวแสบนอนหนุนดวงตาปิดสนิทไม่พร้อมรับรู้สถานการณ์อันตึงเครียด และไม่ไกลกันเกินไป มาริโกะ ฮารุนะ ยูโกะ และโทโมจิน นอนเรียงกันอยู่เป็นแนวระนาบ ก่อนหน้านั้น…เธอจำได้ลางๆไม่ผิดแน่ เธอกับยูโกะเอาตัวเข้าไปกันอัตสึโกะจากจิ้งจอกร้ายทว่าดันป้องกันตัวไม่ทันพลาดถูกเวทย์มนต์ทั้งคู่ วินาทีนั้นทุกอย่างดับวูบมืดสนิท จากนั้นมา… ก็ที่นี่… ในป่าที่ไหนสักแห่งหนึ่ง นึกไม่ถึงว่าอัตสึโกะจะโดนลูกหลงมาอยู่ที่นี่ด้วยเหมือนกัน   เฮ้อ เธอพลาดอย่างไม่น่าให้อภัยตัวเอง ยังดีที่ลูกไม่ถูกพามาด้วย  โชคดีว่าตอนนั้น มาริโกะจับอัตสึมิจังส่งไปให้ซาเอะกับเรียวฮะที่รอรับอยู่ด้านหลังก่อนนั้นโทโมจินก็กระโจนเข้ามาช่วยมาริโกะที่ตามมาสมทบพวกเธออีกแรง ตรงนี้อาจจะเป็นเหตุผลที่ทำให้ทั้งสองถูกลูกหลงติดตามมาด้วย   “อัตสึโกะๆ”  เธอตัดสินใจปลุกคนใกล้ตัวเป็นอันดับแรก ควรเรียกสติของทุกคนกลับมาเพื่อช่วยกันแก้ปัญหาโดยไว บอกตามตรงว่าครั้งนี้คือครั้งแรกที่เธอถูกเวทย์คล้ายเวทย์มิติของคนอื่นพาตัวเข้ามาอยู่ภายใต้อาณัติ    เธอพลาด พลาดมากๆ! ยิ่งนึกถึงรอยยิ้มร้ายกาจของจิ้งจอกเก้าหางแล้วอยากพาลพาโล    “อัตสึโกะๆ ได้ยินรึเปล่า” เธอกลั้นใจอย่างอดทนเก็บกลืนอารมณ์ร้อน หมายมั่นคาดโทษจิ้งจอกร้ายอย่างหยามใจ อย่าให้เจอหน้าเชียว จะจับมาทำเสื้อโค้ทสักตัว ไม่รู้ที่หงุดหงิดเพราะพลาดท่าหรือเสียหมาให้จิ้งจอกเก้าหางกันแน่   “อื้อ” อีกฝ่ายเริ่มขยับตอบรับทำให้เธอยกยิ้มเล็กๆที่มุมปาก อาการค่อยๆขยับตัวเข้ามาหาเธอเหมือนทุกครั้งที่ไม่อยากตื่นเล่นเอาต้องส่ายหน้าหน่ายๆ ช่างไม่รู้สถานการณ์เอาเสียเลย ยัยตัวยุ่ง   “อัตสึโกะ ไม่ใช่เวลามามัวนอนนะ ตื่นเดี๋ยวนี้เลย” เธอดุอย่างไม่จริงจังจับแก้มคนรักดึงอย่างหมั่นไส้ เธอกังวลแทบตายนอนสบายอยู่ได้   “มินามิ” แหม กว่าจะรู้ตัวได้นะ แม่ตัวยุ่ง   “ไม่เป็นไรใช่ไหม” อีกฝ่ายกระพริบตาอย่างงุนงงอยู่สองสามครั้งเหมือนพยายามจะปรับสายตาให้เข้ากับแสงก่อนจะกวาดสายตามองออกไปรอบๆราวกับกำลังทำความเข้าใจว่าตัวเองไม่ได้อยู่ในห้องนอนเหมือนอย่างเคยแล้วยันกายลุกอยู่ในวงแขนของเธอ   “ป่าอาถรรพ์”   คำแผ่วเบาจากริมฝีปากได้รูปเรียกความสนใจของเธอก่อนเจ้าตัวจะทรุดฮวบกุมบาดแผลตัวเองเล่นเอาเธอใจหายใจคว่ำ   “อัตสึโกะ!” เธอคิดว่าตัวเองกำลังตกใจทำอะไรไม่ถูกนอกจากกระซับวงแขนเอาร่างของคนรักเข้ามาใกล้ๆพร้อมเคลื่อนมือลูบเส้นผมแผ่วๆสร้างความรู้สึกปลอดภัยให้อีกฝ่าย   “ไม่เป็นไรนะ ไม่เป็นไร”   “ฉันรู้สึก…มัน…”   “ไม่ต้องกลัวแล้ว ฉันอยู่ที่นี่กับเธอ จะไม่ปล่อยให้ใครทำอะไรเธอแล้ว”   “มินามิ” เจ้าตัวเบียดร่างซบกับบ่าของเธอด้วยร่างกายขยับสั่น คิดแล้วต้องกัดฟันอยากจับจิ้งจอกตัวร้ายมาลงโทษ เล่นกับความรู้สึกของคนอื่นอย่างนี้ได้อย่างไร มันมากเกินไป ก็รู้ว่าอัตสึโกะเกือบจะตายเพราะที่นี่มาก่อน    ต้องการอะไร!?   วินาทีนั้นคำทำนายของหญิงตาบอดผลุดเข้ามาในหัวของเธอราวกับภาพบนจอภาพยนตร์ที่ชัดเจนและแม่นยำ เป็นคำตอบที่เธอต้องการ ใช่ วิญญาณของอัตสึโกะ  มันกล้าเล่นถึงขนาดนี้ไม่ต้องถามแล้วว่ามันเอาจริงหรือไม่ เหมือนหยิบยื่นฝันร้ายให้กับคนมีอดีตอีกครั้ง    ระหว่างนั้นคนที่ถูกพามาด้วยกันก็ได้สติ ยูโกะ มาริโกะ ฮารุนะและโทโมจินค่อยๆฟื้นตามลำดับ   “ป่าอาถรรพ์”ยูโกะครางด้วยความปวดหนึบบริเวณศีรษะ หมาปีศาจบ้านั้นร่ายเวทย์อะไรใส่เธอถึงได้เล่นเอาปวดตั้งแต่ศีรษะลงยังปลายเท้า เกลียดพวกหมาก็เพราะอย่างนี้เป็นเหมือนกันทุกตัว    บ้าเอ้ย! แล้วพาเธอมาที่นี่ทำไมวะ!?    “รู้สึกตัวช้าจริงๆ”  มินามิบ่นอย่างระอาทำให้ยูโกะมองตาขวาง   “อย่าหาเรื่องตอนนี้ได้มั้ย แล้วเรื่องเป็นมายังไง” เธอถามแทนทุกคนพร้อมๆพ่นลมหายใจใส่มินามิอย่างหัวเสียแล้วเข้าไปพยุงตัวคนรักให้ลุกขึ้น พอจะเข้าใจลางๆว่าตอนนี้พวกเธอคงถูกจิ้งจอกเก้าหางเล่นงาน พาตัวมาอยู่ภายใต้อาณาเขตของมัน และคนที่พอจะรู้เรื่องมากที่สุดก็ตั้งท่ากวนเธออยู่นี่ มันน่ามั้ยล่ะ พอความจำกลับมาก็ปากหมาเหมือนเดิม เป็นมินามิที่เดินตามอัตสึโกะต้อยๆก็ออกจะน่ารักอยู่แล้วเชียว   “ตอนนี้ฉันก็น่าจะรู้พอๆกับเธอมั้ง เวทย์ของจิ้งจอกนั่นเหมือนจะพาเราเข้ามาในความทรงจำของใครสักคนหนึ่งในพวกเรอ หรือไม่ก็จำลองสถานที่ที่หนึ่งขึ้นมาและใกล้เคียงกับสถานที่ที่พวกเธอรู้จัก ยังไงก็เถอะ เราควรหาทางออกให้เร็วที่สุด” มินามิมองคนในอ้อมกอดอย่างเป็นห่วงแม้สีหน้าจะดีขึ้นจากตอนแรกๆจนยูโกะอดส่งสายตาถามไม่ได้   มินามิส่ายหน้าขยับปากบอกว่า ‘เธอรับมือไหว ไม่เป็นไร’    “แล้วรู้มั้ย เราจะออกไปได้ยังไง” คราวนี้มาริโกะถามในสิ่งที่ตรงประเด็นเห็นมินามิส่ายหน้าแทบจะทันที ขนาดคนมีประสบการณ์เชียวชาญเรื่องเวทย์มากอย่างนี้ไม่รู้แล้วพวกเธอจะออกไปได้มั้ย     อีกครั้งที่มินามิหันมองยูโกะทำท่าคิดอยู่ครู่หนึ่ง ก็ใช่ว่าเธอเคยมีชีวิตอยู่นาน เธอจะรู้จักทุกอย่างเสียหน่อย มันก็ต้องมีบางเรื่องที่ไม่รู้บ้าง   “นี่ ยูโกะ ยังจำที่เธอไปกับฉันเมื่อเช้าได้รึเปล่า”   “ไป?” ไม่ใช่เสียงของยูโกะที่ถามแต่เป็นเสียงของอัตสึโกะ ใช่สิ เธอยังไม่ได้เล่าเรื่องเมื่อเช้าให้อัตสึโกะฟังเลยว่าเธอพายูโกะออกไปไหน ทำอะไรบ้าง ก็มีแต่เรื่องจิ้งจอกเก้าหางที่ถึงหูทุกคน   “บ้านที่เธอไปตามฉันเจอน่ะ เขาเป็นนักพยากรณ์ที่แม่นยำมากๆ” โทโมจินหันหน้าควับแล้วชักสีหน้า นึกฉุนนักกับเสียงมั่นอกมั่นใจที่บอกกับอัตสึโกะว่า ‘แม่นยำ’ แหม เธอเองก็มีเวทย์ลักษณะนี้มั้ย แม้จะไม่ค่อยได้ใช่นอกจากพยากรณ์สภาพความเป็นไปของเศรษฐกิจแต่ละปี  แต่ดันไปหาคนอื่นที่แล้วมาพูดเหมือนตอกหน้าเธอว่าไร้น้ำยา    “จะอิจฉาก็เก็บสายตาหน่อย มินามิไม่ได้ว่าอะไรเธอเลยนะ” คนรู้ทันสะกิดจอมเอาแต่ใจข้างๆโทโมจินถึงสะบัดหน้ามาค้อนก่อนเชิดหนีอย่างโมโห   แทนจะเข้าข้างเธอ พี่บ้า!   “จะอะไรก็ช่างเถอะน่า อย่าพึ่งเปิดศึกกันตอนนี้” ฮารุนะโวยวาย เดี๋ยวก็คุยไม่ได้ความพอดี รู้จักมินามิดีว่าคงมีจุดประสงค์ถึงพาคนรักเออกไปเจอคนนอก ถ้ามินามิพูดว่าแมนยำแสดงว่าต้องเป็นจริง เพราะอดีตบรรพบุรุษเธอไม่ใช่คนที่เชื่อใครง่ายๆ   “ฟังฉันนะเรื่องนี้มันค่อนข้างละเอียด ฉันถึงต้องให้คนที่รู้จักมานานทำ ไม่ใช่ว่าฉันจะว่าเธอหรืออะไรอย่างนั้น” คำพูดนี้ใครๆก็รู้ว่ามินามิพูดกับโทโมจินก่อนจะหันกลับมาหายูโกะ    “เอาเป็นว่าตอนนั้น ผู้พยากรณ์บอกว่าสถานที่แห่งความทรงจำจะบอกให้รู้ความจริงถึงสิ่งที่ถูกปิดบัง อดีตของพวกเธอกับที่ตรงนี้คงมีอะไรมากกว่าที่พวกเธอรู้ ฉันว่าคนที่จะหาวิธีหลุดจากเวทมนตร์นี้ได้ดีที่สุดก็คือพวกเธอ โดยเฉพาะเธอ ยูโกะแล้วก็…” มินามิก้มดูคนในอ้อมกอด  ถ้าเดาไม่ผิดคีย์เวิร์ดสำคัญที่จะทำให้พวกเธอพ้นจากเวทย์มนต์ของปีศาจจิ้งจอกต้องอยู่ที่ยูโกะหรือไม่ก็อัตสึโกะ อาจจะมีอะไรที่ถูกเชื่อมต่อเอาไว้โดยสองคนนี้ ความจริงที่ถูกทำให้หายไปโดยฝีมือของใครสักคน อาจจะเป็น…ภูติ…   หรือเป็นสิ่งอื่นๆที่เธอไม่รู้จัก…     ไม่นานนักพวกเธอต้องเงี่ยหูฟังเสียงหัวเราะที่ดังกองทั่วผืนป่าก่อนความมืดดำจะปลกคลุมจนรู้สึกสะอึดสะเอียนมันฉายชัดถึงฉากปรากฏตัวของตัวร้าย เป็นเงาเลือนรางส่งยิ้มแพรวพราวมากเล่ห์   มาริโกะวาดมือเรียกคันธนูทันทีตั้งท่าเตรียมโจมตีวายร้ายที่โผล่มาโดยฉับพลันไม่รีรอพร้อมด้วยโทโมจินถือหนังสือเวทย์ไว้ในมือทิ้งระยะห่างออกมาจากพวกมาริโกะคุมเชิงอยู่ด้านหลัง   “แก!”เสียงตะโกนของยูโกะถูกเมินด้วยเสียงหัวเราะชอบใจของปีศาจมากเล่ห์ทำให้คนที่ชักดาบออกมาพุ่งเข้าใส่เงาในหมอก แต่ก็พลาดฉิวเฉียดผ่านอากาศ มินามิส่ายหน้ากับความใจร้อนไม่วิเคราะห์สถานการณ์ให้รอบคอบ เกิดอีกฝ่ายโต้ตอบกลับมาจะเจ็บตัวเปล่าๆ เธอเปิดปากพูดเนิบๆ   “นั่นมันแค่ร่างเงาน่า ยูโกะ เธอทำอะไรไม่ได้หรอก”   “ดูเหมือนจะมีคนฉลาดๆอยู่เหมือนกันนะเนี่ย”   “แกว่ายังไงนะ” ฮารุนะปลีกตัวเข้าจับแขนของคนตัวเล็กให้ใจเย็นซึ่งดูจะยากเพราะปีศาจจิ้งจอกจงใจทำให้ยูโกะโมโหชัดๆ   “ส่งพวกเรามาที่นี่ต้องการอะไร”มินามิเปล่งเสียงนิ่งๆไม่แสดงสีหน้าความเป็นมิตรหรือศัตรูนั่นทำให้จิ้งจอกเก้าหางอ่านไม่ออกว่าคนที่สนใจอยู่คิดอะไร   “แหมๆ ถ้าเกิดข้าไม่อยากตอบเล่า” ท่าทางยียวนตีต่อมความอดทนอันน้อยนิดของยูโกะแตกกระเจิงเบี่ยงตัวออกจากการจับกุมตวัดดาบเหวี่ยงลูกไฟเวทย์ใส่ร่างที่ยื่นทำหน้าไม่รู้สึกรู้สากับเรื่องที่ก่อ   “อย่ามาเล่นลิ้นได้มั้ย รีบบอกมาซะ!”   “หูยย รุนแรงจริง เจ้านี่นะ มาเล่นเกมกับข้าหน่อยเป็นอย่างไรเล่า ซีเรียสไปได้”   “ฉันไม่มีเวลามาเล่นกับแก! ปล่อยเราออกมาจากที่นี่!” มาริโกะต้องรีบปลีกตัวเข้ามาจับแขนของยูโกะแทนฮารุนะที่ดูเหมือนจะเอาไม่อยู่เวลาที่ยูโกะเลือดขึ้นหน้า   จิ้งจอกตัวร้ายยังลอยหน้าลอยตาพูด   “อ้าว ข้ายังมิได้บอกอีกหรือว่าพวกเจ้าไม่มีสิทธิ์ปฏิเสธนี่นะ เกมของข้าเริ่มไปตั้งนานแล้วมิรู้หรือ” สายตากวาดมองทุกคนจนมาหยุดอยู่ที่มินามิ หญิงสาวคนนี้เรียกความสนใจจากนางตั้งแต่ตอนเต้นรำ สังเกตตั้งแต่พาผู้หญิงคนนี้มาอยู่ใต้อาณัติโดยผ่านร่างที่นางปลอมแปลง ไหวพริบดีจนน่ากลัว รู้ล้ำลึกมากน่าสะพรึง แถมยังใจเย็นอย่างไม่น่าเชื่อ  เป็นใครกันแน่ ข้าชักสนุกจนอยากลิ้มลองรสชาติของวิญญาณนี้ดูไม่เคยมีใครทำให้ข้ารู้สึกเป็นผู้ถูกล่าอย่างนี้มาก่อน   “เกมของข้าได้เริ่มขึ้นตั้งแต่พวกเจ้าถูกพามา พวกเจ้ามีเวลาเพียง 48 ชั่วโมง ในการหาตัวจริงของข้าซึ่งที่อยู่ในกลุ่มพวกเจ้า หากไม่แล้วตัวจริงในบรรดาเพื่อนของพวกเจ้าจะถูกข้ากลืนกินวิญญาณ น่าสนุกดีใช่มั้ย”   “นี่แก จงใจพูดให้พวกเราระแวงกันใช่มั้ย”ยูโกะตะคอกอย่างมีน้ำโห เธอพยายามสะบัดตัวด้วยความรุนแรง  เธอพลาดเองที่ปล่อยให้มันใช้เวทย์จับตัวมาได้   “ฮ่าๆๆ เจ้าจะไม่เชื่อข้าก็ตามใจ แต่ถ้าหากครบกำหนดแล้วพวกเจ้ายังหาข้าไม่เจอ มิใช่แต่เพื่อนของเจ้า พวกเจ้าเองก็จะถูกกักขังให้อยู่ภายในหนังสือสีดำ ไปชั่วกัลปาวสาน ขอโชคดีนะ”ประโยคลาขาดดังกึกกองก่อนเงาร่างของจิ้งจอกเก้าหางจะหายลับไปในความมืดยามราตรี   “เดี๋ยวก่อนสิเว้ยย!!” ยูโกะกระทืบเท้าลงพื้นอย่างหัวเสีย เธอขมกรามแน่นด้วยความโกรธจัด จิ้งจอกเก้าหางกำลังทำให้พวกเธอระแวงกันเองและที่เลวร้ายถ้ามันพูดเป็นความจริงคือหนึ่งในพวกเธอกำลังตกอยู่ในอันตราย!   “ใจเย็นน่า ตัวจริงของมันต้องอยู่ที่ไหนสักแห่งในหนังสือนี้ มันอาจจะปั่นหัวพวกเราเล่นก็ได้”   “อย่าทำเป็นพูดดีได้มั้ย! ก็รู้ว่าตอนนี้มันแย่มากๆ หรือเธอเป็นมันกันแน่!” ยูโกะหันหน้ามาตะคอกใส่มินามิ  เธอใจเย็นไม่ไหวเพราะทุกวินาทีหมายถึงชีวิตของใครคนหนึ่งที่ใกล้ดับไป    “เย็นใจสิ ยูจัง” อัตสึโกะเข้าห้ามทัพเมื่อเห็นว่าสถานการณ์ดิ่งฮวบ เลวร้ายลงอย่างชัดเจน ความไว้ใจได้ถูกสั่นคลอนอย่างง่ายดายเหมือนเป็นเพียงเส้นใยบางๆที่ยังเกี่ยวรั้งความเป็นเพื่อนเอาไว้ สายตาระแวงของแต่ละคนที่มองกันทำให้เธอรู้สึกปวดใจ เธอเกลียดวิธีการของจิ้งจอกเก้าหาง  เป็นวิธีการสกปรกที่เธอจะไม่มีวันอภัยเด็ดขาด!   “อย่างไรก็เถอะ เราลองเดินออกจากที่ป่านี้ดูก่อนมั้ยเพื่อจะเจออะไรบ้าง” เธอกระซับมือที่จับของคนข้างตัวแน่น ไม่บอกเขาก็คงรู้ว่าเธอกังวลมาก ยิ่งในตอนที่ไม่รู้ตัวว่าด้วยว่าใครเป็นมิตรเป็นศัตรู อย่างน้อยเธอก็ขอให้เขาเป็นคนสุดท้ายที่หักหลังเธอ   “ฉันเห็นด้วยกับอัตจังนะ เราหาทางออกจากป่าก่อนแล้วคิดกันอีกที ฉันรู้สึกขนลุกยังไงก็ไม่รู้” ฮารุนะก็ยังเป็นฮารุนะ เกลียดกลัวสถานที่ชวนผวาอกสั่นขวัญแขวนยกมือลูบขนแขนตัวเองปอยๆ เธอจำได้ว่าในป่าอาถรรพ์มีวิญญาณคนตายอยู่จำนวนมากและมันจะมีเสียงโหยหวนตามมาเป็นระยะๆ เมื่อก่อนถ้ามาที่นี่ด้วยกันเธอต้องขอผ้าปิดตาที่อุดหูกันเลยทีเดียว   บรึ๋ยย!! คิดแล้วขนลุก อย่างเพิ่งออกมากันเลยนะ   ยูโกะถอนหายใจเงยคอมองคนรัก เธอกำลังสับสน ไม่รู้ว่าจะไว้ใจใครได้หากเกิดอะไรขึ้นมาตอนนี้เธอจะรับมืออย่างไร บอกตามตรงว่าเธอทำร้ายใครไม่ลงจริงๆอาจจะยกเว้นอดีตหมาป่าที่เธอพร้อมจะลงมือเมื่อเห็นว่าอีกฝ่ายตุกติกทำตัวแปลกๆ  ก็เธอกับฝ่ายนั้นสนิทกันด้วยกำปั้นมากกว่าคำพูดแต่มันก็มีความรู้สึกไว้ใจตามมาลึกๆแม้จะชอบทะเลาะกัน   “ตามฉันมาสิ”สุดท้ายเธอก็ยอมอาสาเป็นคนนำทางถ้าจะถามว่าใครคุ้นเคยกับสถานที่แห่งนี้มากที่สุดก็ต้องเป็นเธอ เธอพยายามเลี่ยงที่จะไม่คุยกับคนอื่นเดินให้เงียบที่สุดหากสายตายังคงจับจ้องท่าทางที่แสดงออกของทุกคนอย่างหวาดระแวง   เธอต้องระแวงเพื่อความปลอดภัยของคนอื่น   “จิ้งจอกเก้าห่างเป็นนักปลอมแปลงที่ดี” มินามิอาศัยความเงียบบอกให้ได้ยินชัดทุกคน เธอเลือกจะพูดกว้างๆไม่ให้จิ้งจอกเก้าหางรู้ว่าเธอเป็นใคร เพราะมันไม่ดีต่อตัวเธอเท่าไหร่หากเปิดเผยสถานะในอดีตให้อีกฝ่ายรู้ในขณะที่เธอยังหาตัวอีกฝ่ายไม่เจอ   “ยังไง” โทโมจินถามเรียบๆ เดินเว้นระยะแม้กระทั่งคนรัก เธอไว้ใจไม่ได้เพราะยังไม่รู้ว่าใครเป็นใคร จึงต้องระวังตัวเอาไว้ให้มาก ดูจะมีเพียงแต่อัตสึโกะกับมินามิที่ยังอยู่ใกล้กันในระยะประชิด   “เล่ห์เหลี่ยมเยอะ ฉลาด คงรู้จักนิสัยใจคอบุคลิกท่าทาง ความคิดของคนที่มันสวมรอยเป็นอย่างดี ส่วนรู้จากอะไรอันนี้ฉันก็ไม่รู้ ความสามารถปลอมแปลงอย่างนี้ไม่ทำให้เราแยกออกจากตัวจริงได้ง่ายๆ”  เสียงเรียบไม่เชิงชมแขวะผู้ที่ปลอมแปลงเข้ามาทำให้คนถูกประชดลอบยิ้มถูกอกถูกใจ พิจารณาคนที่บอกข้อมูลตนเองเงียบๆ   น่าสนใจจริงๆด้วย   เสียดาย ตกไปอยู่ในมือคนอื่นเสียแล้ว   “มินามิเคยเจอมาก่อนเหรอคะ” คนถูกถามส่ายหน้าช้าๆและไม่คิดจะพูดอะไรเป็นการขยายความให้คนรักฟังมากกว่าเดิม เธอไว้ใจใครไม่ได้ร้อยเปอร์เซ็นมันคือความจริงซึ่งเป็นสิ่งเดียวกับที่ยูโกะรู้สึก มินามิจะเลือกเปิดเผยข้อมูลในบางจุดที่คิดว่าสามารถบอกได้   “อีกไม่ไกลจะก็ถึงหมู่บ้านแล้ว” คำว่าหมู่บ้านแอบทำให้มือของอัตสึโกะสั่นจนคนที่จับต้องยกมืออีกข้างลูบแก้มไร้สีเลือดนั้นเบาๆ   “ไม่เป็นไรนะ ฉันบอกแล้วไงว่าฉันอยู่ด้วย จะไม่ปล่อยให้เธอเป็นอะไรแน่ๆ ไม่ต้องกลัวนะ” ถึงแม้จะไว้ใจใครไม่ได้ร้อยเปอร์เซ็นต์แต่มินามิก็ไม่มีทางปล่อยให้คนข้างตัวเป็นกังวลเด็ดขาด เธอสาบานกับตัวเองแบ้วนิว่าจะปกป้อง    “ขอบคุณนะคะ” คนมีแผลใจเอามือสองข้างกุมฝ่ามือที่อังแก้มไว้ด้วยความซาบซึ้ง ซึ่งการกระทำทั้งหมดส่งผลให้คนที่เดินรั้งหน้ารั้งหลังหยุดมอง ก่อนจะพากันยิ้มด้วยความผ่อนคลาย   “ฉันเองก็จะไม่ปล่อยให้เธอเป็นอะไรน่า อัตจัง” ยูโกะส่งยิ้มให้บ้างนับตั้งแต่ใจเย็นลงหากก็ยังคงมีความเคลือบแคลงสงสัยต่อบุคคลในกลุ่มเป็นประกายแฝงผ่านแววตา เธอไม่อยากเชื่อคำพูดของจิ้งจอกเก้าห่าง เพราะทุกคนดูเป็นปกติสำหรับเธอ ไม่มีใครแปลกแยกจากเดิมทั้งน้ำเสียงท่าทางหรือการวางตัว แล้วจะให้เธอเชื่ออย่างไรว่ามันปลอมแปลงเป็นใคร ก่อนคำพูดของมินามิจะทำให้เธอชะงัก เก็บความหวาดระแวงเอาไว้อย่างเหนี่ยวแน่น   ‘จิ้งจอกเก้าหางไว้ใจไม่ได้ หล่อนเป็นนักปลอมแปลงที่ดี’   เฮ้ออ เธออึดอัดไม่เป็นตัวของตัวเองจิตใจเหมือนถูกบีบคั้น ไม่สามารถจะพูดอะไรมากได้อย่างปกติ   “ขอบคุณนะ ยูจัง”   หากปกติเธอคงสามารถส่งยิ้มและบอกให้อัตสึโกะไว้ใจเธอได้ แต่ตอนนี้มันไม่ใช่ก่อนเสียงฝีเท้ากระชั้นชิดแปลกประหลาดจะเรียกให้พวกเธอหันมองหา ภาพที่เห็นทำให้เธอตัวช้าวาบผู้ชายในชุดสีกระสอบข้าวของจอมเวทย์ยาวลงมาถึงพื้นไว้ผมยาวแสกกลางดูมีอายุกำลังวิ่งตรงเข้ามาในป่า ท่าทางรีบร้อนคับคลาว่ากำลังหาอะไรอยู่   “พะ… พ่อ” เธอหลุดอุทานเหมือนคนละเมอครู่เดียวเท่านั้นกับสิ่งที่เกิดขึ้นราวกับมีหอกอันร้อนระอุแทงลงไปในก้อนเนื้อที่กำลังบีบรัด เขาหยุดยืนตรงหน้าไม่ห่างจากพวกเธอมากนัก   “พะ พ่อ” เธอหลุดคำเดิมออกมาซ้ำกระทั่งฮารุนะเข้ามาสวมกอดเธอจากด้านหลัง เธอไม่รู้ว่าตัวเองเผลอปล่อยน้ำตาตั้งแต่เมื่อไหร่ มันเป็นไปได้อย่างไรก็พ่อเธอตายไปแล้ว   “ใจเย็นๆ นี่เป็นเพียงส่วนหนึ่งที่เคยเกิดขึ้นจากตอนนั้น” มินามิบอกอย่างใจเย็น ต้องให้ทุกคนมีสติมากที่สุดเพราะไม่รู้ว่าจิ้งจอกเก้าห่างจะแสดงตัวออกมาอีกครั้งเมื่อไหร่ อาจจะมาเล่นงานพวกเธอตอนเผลอก็ได้    “ถ้าให้ฉันเดามันคงไม่ได้อยู่ในความทรงจำของเธอ แต่เป็นส่วนหนึ่งที่เกี่ยวข้องกัน” ฤทธิ์อำนาจของเวท์มนต์ที่ดูดพวกเธอเข้ามามันขนาดไหนกันแน่ถึงได้แสดงภาพที่ย้อนกลับมาก่อนสิ่งที่อยู่ในความทรงจำของเด็กพวกนี้ หรือเธออาจจะเดาผิดเหตุการณ์นี้มันอาจจะอยู่ในความทรงจำของใครสักคน   หรือว่า…   เป็นไปได้อย่างไร    เธอกวาดสายตามองผ่านทีละคนด้วยความรวดเร็วและตกตะลึง   ขอให้เธอเดาผิดเถอะว่า จิ้งจอกเก้าหางก็เคยอยู่ในเหตุการณ์ครั้งนี้       และไม่นานอดีตราชาต้องยืนแข็งทื่อกับการปรากฏตัวของผู้หญิงที่ไม่น่าจะอยู่ที่นี่ ไม่เว้นแม้แต่ฮารุนะ ยูโกะ มาริโกะและโทโมจินที่ยืนทื่อเหมือนคนถูกค้อนป้อนทุบหัว   เป็นไปได้อย่างไร ก็ในเมื่อ…   ทุกสายตาเคลื่อนมองที่อัตสึโกะอย่างคนใจหาย ทั้งสับสนงงงวยมีคำถามร้อยแปดเกิดขึ้นในหัว   ได้ยังไงกัน   ใคร   ทำไม   ประมาณนี้แสดงออกมา คงไม่เว้นแม้แต่เจ้าตัวที่ถูกจ้อง   เมื่อภาพตรงหน้าเป็นภาพที่พ่อของยูโกะยื่นเผชิญหน้ากับอัตสึโกะด้วยความแค้นเคียง มันหมายความว่าอย่างไร   “แกใช่มั้ยที่เป็นคนฆ่าคนในหมู่บ้าน!” รอยยิ้มเหมือนปีศาจร้ายที่ไม่เคยได้เห็นจากอัตสึโกะทำให้คนมองหน้าชาเหมือนถูกตบ ส่ายหัวรับไม่ได้กับภาพตรงหน้า   พ่อของเธอพูดเรื่องอะไร   “ในที่สุดก็ยอมตามมา” ความเหี้ยมโหดที่สัมผัสได้จากคนหน้าเหมือนอัตสึโกะทำให้ยูโกะตะโกนแหกปากบอกพ่อผู้บังเกิดเกล้าหนีไปแต่ตะโกนอย่างไรภาพที่แสดงให้เห็นก็ไม่เป็นดังต้องการ พ่อของเธอร่ายเวทย์อัดกับผู้หญิงคนนี้หวังจัดการทว่าแค่เสี้ยววินาทีที่รอยยิ้มถูกยกร่างของพ่อเธอก็กระอักเต็มไปด้วยรอยเลือด   “ไม่!! พ่อ!!” ยูโกะกรีดร้องอย่างเคียดแค้นตวัดส่ายตาแข็งกร้าวมองอัตสึโกะ กล้ามเนื้อของเขาทุกตารางนิ้วอัดแน่นไปด้วยโทสะพร้อมขย้ำคนที่ยืนไม่รู้เรื่องราว    มินามิเหวี่ยงตัวเข้ามาบังตามสัญชาตญาณวาดมือกลางอากาศสร้างพันธนาการรั้งข้อมือและเท้าของยูโกะไว้ก่อนจะวูบวาม   “ปล่อยฉันเดี๋ยวนี้!”   “อย่าบ้าได้มั้ย! ผู้หญิงคนนั้นไม่มีทางเป็นอัตสึโกะไปได้!” มินามิจรดเวทย์ลงผลึกให้คนที่คับแค้นสงบสติท่ามกลางเสียงหัวเราะในใจของจิ้งจอกเก้าหาง ซึ่งกำลังสนใจเวทย์ลักษณ์ของมินามิ   ชั่งเป็นคาถาที่แปลกว่าเคยได้ยินมา เหมือนรู้จักผ่านๆเมื่อนานมาแล้ว   “จะไม่ใช่ได้ยังไงก็เห็นอยู่เต็มตา!”   “เพี๊ยะ” เสียงฝ่ามือดังสะนั่นให้คนยืนอยู่ห่างร้องชี๊ดเจ็บแทน ฮารุนะกำมือแดงเทือกแน่น เธอจ้องคนรักด้วยแววตาตำหนิที่ทำตัวไร้เหตุผล   “วันนั้นอัตสึโกะมากับพวกเราเธอก็อยู่! หรือสมองมันมีแต่ขี้เลื่อยจนจำไม่ได้! อีกอย่างวันนั้นเธอก็เห็นว่าพ่อของเธอทำให้อัตสึโกะเกือบต้องตาย!”   “แต่เธอดูนั่น!” ยูโกะสะบัดมือและเท้าที่ถูกตรึงด้วยโทสะ   “เธอก็เห็นว่าใครเป็นคนเริ่ม!”   “แล้วอัตสึโกะมีเหตุผลอะไรที่จะฆ่าพ่อของเธอ” คำสวนกลับของคนรักทำให้ยูโกะเงียบกริบเธอช้อนตามองอัตสึโกะด้วยความรู้สึกผิด เธอเป็นบ้าอะไรของเธอ   “รับปากว่าจะดูแล แต่เธอจะกลับเป็นคนทำร้ายอัตสึโกะซะเอง!” โทโมจินตอกหน้าอย่างเดือดดาลอยากจะเข้าไปตบหน้ายูโกะอีกฉาดแทนฮารุนะ   “ฉัน…”   “ผู้หญิงคนนั้นไม่มีวันใช่อัตสึโกะ” มินามิย้ำประโยคคล้ายๆเดิมด้วยน้ำเสียงเย็นชาที่สะท้านเข้าไปถึงใจยูโกะให้หน้าชาด้วยความรู้สึกผิดที่ท่วมทน   “ฉันขอโทษ ฉันมันแย่มากๆที่เอาแต่ใจร้อน รีบตัดสินไปซะทุกอย่าง ฉันเกือบทำร้ายอัตจังเพราะสิ่งโง่ๆที่เห็น ฉัน…”   “ก็ไม่ใช่ไม่เข้าใจนะว่าเธอรู้สึกอย่างไร แต่เธอควรใจเย็นลงกว่านี้” พี่ใหญ่ที่สุดอดสงสารไม่ได้หันมาขอร้องมินามิให้ปล่อยตัวยูโกะแล้วคุยกันดีๆ      คนร่ายเวทย์ตวัดมือสลายพลังถอนหายใจเฮือกด้วยความเคืองแล้วต้องหันหลังปลอบอัตสึโกะบอกว่าไม่เป็นไร เห็นได้ชัดว่าเด็กแสบนั้นรู้สึกผิดแค่ไหนที่เป็นต้นเหตุทำให้ยูโกะเป็นอย่างนี้   “มินามิ ผู้หญิงที่หน้าเหมือนอัตสึโกะคนนั้น…” เสียงเรียกจากมาริโกะทำให้เธอหันมองหน้าเจ้าตัวครู่หนึ่ง   “ฉันบอกไม่ได้ว่าเป็นใคร แต่ผู้หญิงคนนี้ไม่มีทางเป็นอัตสึโกะเด็ดขาด ไม่มีทาง” ความโหดเหี้ยมอำมติแบบนี้เด็กแสบไม่เคยมีอยู่ในตัว แต่มันดันไปกระตุ้นต่อมความโกรธของเธอให้อยากกระโจนเข้าไปหยุดผู้หญิงคนนั้นให้เลิกเอาตัวตนของอัตสึโกะมาแอบอ้างทำเรื่องเลวทราม เวทย์บทหนึ่งที่คุ้นหูกำลังถูกร่ายใส่ร่างพ่อของยูโกะที่จมกองเลือดทำให้เธอหันขวับก่อนขบเม้มปากแน่นหัวใจเต้นตึกตึก ความโมโหที่กำลังพุ่งโจมตีร่างกายจนอยากระเบิดระบายโทสะ คนที่รู้จักเวทย์บทนี้มีไม่กี่คนและหนึ่งในนั้นเป็นคนที่เธอรู้จัก   วินาทีนั้นร่างที่จมกองเลือดลุกขึ้นมาในสภาพเหมือนไม่มีอะไรเกิดขึ้นเล่นเอาผู้ที่พึ่งเคยเห็นเวทย์มนต์ลักษณะนี้ตาค้าง      เธอชิงชังมันนักกับการร่ายเวทย์อย่างนี้ มันไม่สมควรมีอยู่เลยเวทย์ที่ทำให้เจ้าของร่างกลายเป็นตุ๊กตาที่ถูกเชิด วิญญาณจะถูกคุมโดยเจ้านาย ทางเดียวที่ปลอดปล่อยได้คือความตาย   คนที่ทำอย่างนี้เลวทรามยิ่งกว่าเดรัจฉาน   เธอพอเข้าใจแล้วว่าทำไมพ่อของยูโกะถึงได้ทำร้ายอัตสึโกะตอนที่เห็นหน้า   ก็ดูแววตาคู่นั้นมองผู้กักกันวิญญาณเต็มไปด้วยความคลั่งแค้นกระหายเลือดหมายฆ่าผู้ที่กักขัง จิตใจเต็มไปด้วยความมุ่งร้าย น่าสงสารเวทนา   บังอาจมากที่ใช้ใบหน้าของอัตสึโกะทำเรื่องเลวทรามอย่างนี้   เธออภัยให้ไม่ได้!   “ทำลายที่นี่อย่าให้เหลือแม้แต่ชีวิตเดียว”   คำสั่งอำมหิตจากปากของผู้หญิงหน้าเหมือนอัตสึโกะเล่าเอาเส้นเลือดในอกวิ่งพล่าน เธอเหลือมองคนด้านข้างเจ้าของใบหน้าที่แท้จริงซึ่งมีในตาเข้มอย่างน่ากลัว เธอพึ่งเคยเห็นคนข้างกายโกรธจัดหายใจสะท้านให้ต้องรีบยกมือลูบตัวบอกให้หายใจช้าๆ   “อัตสึโกะ” เธอสั่นหัวปรามคนที่จ้องตาเธอ “มันคือภาพที่เคยเกิด เราทำอะไรกับมันไม่ได้ หายใจเข้าลึกๆ”  เธอต้องบอกอย่างนี้เพื่อไม่ให้พลังเวทย์ที่พลุ่งพล่านของอีกฝ่ายอาละวาดออกมา เธอกลัวจะเข้าทางจิ้งจอกเก้าหาง นับว่าเป็นแผนการที่ดีที่ส่งพวกเธอมาเจออะไรอย่างนี้ ก่อนสายตาเธอจะเหลือบเห็นเงาแวบผ่านที่ต้นไม้จนต้องมองกลับไปใหม่อีกครั้ง   “มีอะไรรึเปล่า มินามิ” มาริโกะเข้ามาสะกิดไหล่อย่างฉงนเพราะท่าทีจู่ๆก็เปลี่ยนไป “เปล่าๆ เมื่อครู่แสงมันกระทบตา” เธอแถไปเรื่อยคิดว่าไม่บอกอะไรกับใครตอนนี้ดีที่สุด   “เท่านี้เราก็พอรู้แล้วว่าก่อนที่เราจะมาเกิดอะไรขึ้นบ้าง” พี่ใหญ่ของกลุ่มสรุปเรื่องให้สั้นลงด้วยใบหน้ารู้สึกผิด ก็ถ้าพวกตนมาเร็วกว่านี้หนึ่งวันคงหยุดเหตุการณ์ที่เหมือนฝันร้ายครั้งนั้นเอาไว้ได้   “เรารู้ว่ามีคนปลอมตัวเป็นอัตสึโกะและเป็นคนอยู่เบื้องหลังของเรื่องนี้ แต่จุดประสงค์มันเพื่ออะไร เราจะรู้ได้อย่างไร แล้วรู้ตอนนี้มันจะมีประโยชน์อะไร เรากลับไปทำอะไรไม่ได้อยู่ดี” ยูโกะระงับอารมณ์โมโหพยายามพูดด้วยน้ำเสียงปกติ เธอสับสนกับความทรงจำของตัวเอง มันแย่และเลวร้ายมากๆในเมื่อเธอปักหลักเชื่อว่าพ่อเธอเป็นฝ่ายผิดกับเรื่องนี้แต่ทุกอย่างกลับตาลปัตร พ่อของเธอเป็นเพียงแค่เหยื่อคนหนึ่งเท่านั้น   … จุดประสงค์หรือ…    มินามิไม่อยากบอก บางทีเธออาจจะรู้อยู่แก่ใจ เพราะมันเดาง่ายจากเหตุการณ์ที่เกิดก่อนหน้าที่พวกเด็กนี้จะมาถึง มีใครบางคนรู้ถึงการมาเยือนของเด็กกลุ่มนี้และต้องการฆ่า มาเอดะ อัตสึโกะอย่างชัดเจน แต่ที่เธอยังไม่รู้คือทำไปเพื่ออะไร    บรรณาการจิ้งจอกเก้าหาง??   หรือเหตุผลอื่น ใครสักคนที่เกี่ยวกับเรื่องนี้       ‘ลินดา เจอกับเด็กพวกนี้มาก่อน’ ความคิดนี้ทำให้เธอหยุดชะงัก มีไม่กี่เรื่องที่ลินดาจะเข้ามายุ่ง… ซึ่งหนึ่งในจำนวนนั้นคือเรื่องของเธอ   บุคคลที่อยู่เบื้องหลังซึ่งเกี่ยวข้องกับเธอเมื่อพันปีก่อน   มีแค่สองคน… โคจิม่า เรย์ และ เด็กหลงทาง ไมโกะ…   ถ้าทางนี้เป็นทางที่ถูกต้อง จุดประสงค์ของคนที่ทำก็เพื่อ   ล้างแค้นเธอ…        มินามิยกมือลูบหน้าทำไมอะไรๆมันต้องมาเกี่ยวกับอดีตของเธอที่ตั้งใจจะลืมและเริ่มต้นชีวิตใหม่ ความวุ่นวายของเรื่องในอดีตไม่เคยอยู่ห่างจากเธอเลยสักครั้ง มันส่งผลต่อปัจจุบันไม่มากก็น้อย   ก่อนจะมีอะไรมากกว่าเดิมเสียงหวีดร้องลั่นโหยหวนทำให้พวกเธอต้องยกมืออุดหู มันดังอยู่ไม่ใกล้ไม่ไกล ตามด้วยแสงของศาสตราที่พุ่งพวยขึ้นบนท้องนภา พวกเธอพอจะเดากันได้หลังจากคำสั่งเมื่อครู่ของหญิงหน้าเหมือนอัตสึโกะ  ตอนนี้ในหมู่บ้านกำลังเกิดการต่อสู้อย่างดุเดือดแน่นอน   “เราสมควรตามไปรึเปล่า” โทโมจินหันมาขอความเห็นจากบรรดาผู้ร่วมเหตุการณ์ สีหน้าแต่ละคนกระอักกระอวยเต็มทีประมาณว่าไม่รู้ว่าควรจะทำอย่างไรเพราะความจริงที่เข้าใกล้มันน่ากลัวมากเกินกว่าจะนึกได้   “เราควรไป” มินามิเสนอความเห็น  หันมองพวกยืนท่านิ่ง “เราจำเป็นต้องไปเพราะหนึ่งในเหตุการณ์นี้อาจทำให้เรารู้ตัวจริงจิ้งจอกเก้าห่าง”    “ก็แค่การคาดการณ์ไม่ใช่รึไง” ยูโกะเดาะลิ้นอย่างหัวเสียตวัดสายตาไม่ยอมแพ้มองมายังคนออกความเห็น   “แล้วเรายืนอยู่ตรงนี้ช่วยเราได้?”   “จะหาเรื่องกันใช่มั้ย ไอ้หมาบ้า!”  คนตัวสูงกว่านิดหน่อยถกแขนเสื้อหากมินามิส่งสายตาดุ เรียกเธออย่างนี้ต่อหน้าคนที่ไม่รู้ว่าใครเป็นปลอมในกลุ่มได้อย่างไร มันจะทำให้ตัวตนของเธอน่าสงสัยเข้าไปใหญ่   “พอน่าทั้งสองคน” ฮารุนะเข้ามาห้าม ไม่รู้สึกว่าสองคนนี้ใครคนใดคนหนึ่งเป็นจิ้งจอกเก้าหาง เพราะพูดถึงลักษณะทั่วๆไป คำพูดคำกัดแต่ละคำ นี่มันตัวจริงชัดๆ   และมินามิก็เดาถูกเผง คำว่า ‘ไอ้หมาบ้า’ สะกิดเอาต่อมอยากรู้ของคนมากเล่ห์จนหัวคิ้วแอบขมวดเข้าหากัน มันดูจะไม่ใช่คำด่าที่ธรรมดาเท่าไหร่ เพราะคนที่ตนสนใจแสดงออกชัดว่าไม่ชอบให้เรียก สงสัยต้องเพิ่มความสนุกขึ้นอีกหน่อยเพื่อเธอจะได้ข้อมูลมากกว่านี้ ไม่รอช้าคนที่ปลอมแปลงเข้ามาก็ดีดนิ้วดังในอากาศพลันท้องฟ้าก็เกิดการผันเปลี่ยนเป็นมวลก้อนแล้วเสียงวิญญาณก็กู่ร้องดังครึกโครม เงาในชุดดำปรากฏตัวอยู่เต็มรอบป่าใบหน้าอาบนองเลือดสีเข้มปนน้ำเน่าเสียสีเหลืองไหลย่อยลงมาเป็นทางเล่นเอาสาวๆร้องกรี๊ดลั่นกระโดดเข้ากอดแขนคนรักไม่สนว่าจะใช่ตัวจริงรึเปล่า   “มันมาแล้ว มันมาแล้วว!!” ฮารุนะรัดคอยูโกะแน่นจนคนตัวเล็กกว่าต้องรีบเอามือจับแขนออก ประท้วงเสียงดังขาดอากาศ   “เนี้ยงๆ!ปะ ปล่อยก่อนเค้าหายใจไม่ออก”   “กะ พวกมัน กรี๊ดด!!”   “มันเป็นภาพลวงตาในอดีตน่า” ยูโกะยืมคำมินามิมาพูด มาริโกะก็พยักหน้าเห็นด้วยเพราะเธอชัดจะรู้สึกเจ็บๆต้นแขนที่โดนคนโผเข้ามากอดจิกเล็บลงบนเนื้อ บ่นงึมงัมบอกให้เธอไล่พวกมันไปไกลๆ   “แต่ฉันว่าคราวนี้มันไม่น่าจะใช่นะ” มินามิก้าวถอยหลังยกมือขึ้นโดยพลันพอพวกมันมองจ้องมาที่กลุ่มพวกเธอ คือ ถ้ามันเป็นภาพในความทรงจำมันจำเป็นต้องจ้องพวกเธอชัดระดับพรีเมี่ยมแบบนี้ไหม ยังไม่ทันขาดคำไม่ทันไรวิญญาณอันน่าสะอิดสะเอือนก็แยกเขี้ยวแฮ่ดิ่งลงมาทางพวกเธอ เล่นเอาฮารุนะ โทโมจินรวมทั้งอัตสึโกะส่งเสียงกรี๊ดดังลั่นป่าบังคับให้พวกเธอที่ยืนแนวหน้าทำอะไรสักอย่าง   ไม่ถามเลยสักคำว่าพวกเธอจะกลัวมั้ย   แล้วให้สู้กับวิญญาณนินะ!   “มินามิ ทำอะไรสักอย่างสิ”  ไม่ค่อยจะบังคับกันเลยแล้วที่เธอสร้างผลึกน้ำแข็งเวทย์ป้องกันให้ ไม่ได้ทำอะไรใช่มั้ย คนทำได้นี่ไม่ใช่เกาะเธออยู่รึไง   “เวทย์แสงของเธอกับโทโมจินไล่ได้” เธอเหลือบมองสองคนที่หลับตาปี๋สายหัวดิกๆว่าไม่เอาเด็ดขาด เห็นแล้วอยากยกมือกุบขมับ เวลาอย่างนี้ควรช่วยกันมั้ยเล่า   “ทำไมฉันต้องทำด้วย เธอเก่งก็จัดการมันสิ”  ถ้าเธอจับแม่นักพยากรณ์ปากดีแช่แข็งในป่านี้ไม่ผิดใช่มั้ย อยู่ๆก็โยนงานมาให้เธอหน้าตาย   เอางั้นก็ได้ เธอไม่สนใจสองคนนี้ก็ได้   “มาริโกะยิงธนูไปรอบๆเป็นวงกลม พวกนี้มันเกลียดแสงน่ะ”   “รู้ดีนะ” เธอไม่เข้าใจทำไมต้องโดนคนที่ยืนเกาะหลังเธอแขวะ จะมาหมั่นไส้อะไรเธอตอนนี้เล่า   มาริโกะพยักหน้าให้ง่ายๆหมุนมือขวาออกจากการถูกล็อกยกจับคันธนูพริบตานั้นคันศรถูกชักจากที่เก็บตั้งฉากเตรียมพร้อมท่ายิง สายฟ้าฝาดเปรี๊ยะๆลงในฝ่ามือก่อนเปลี่ยนเป็นเส้นยาว มินามิจำฤทธิ์รสของมันได้ตอนที่สู้แม้จะไม่ถูกตัวเธอสักเพียงดอก ศรอัสนีพุ่งตรงทั่วแปดทิศโดนวิญญาณร้ายดับสนิทหลายตัวกระทั่งศรแผลงแสงสว่างขับไล่วิญญาณทำให้พวกมันหดหัวไปตามๆกัน    “ไม่เลวนี่” เธอครางอย่างชื่นชม นี่เป็นครั้งแรกที่เห็นมาริโกะใช้ศรสายฟ้าสู้อย่างจริงจัง   “ต่อไปยิงเธอเป็นยังไง” มาริโกะหันมายักคิ้วพร้อมคันศรที่เล็งใส่มินามิ   ท่าทางเอาจริงน่าดู สงสัยจะแค้นเรื่องเมื่อคราวนั้นไม่หาย    คนถูกหยอกหัวเราะเบาๆถึงจะไม่มีพลังเวทย์เท่าเดิมแต่เธอก็ไม่ยอมอยู่เฉยๆให้ถูกยิงง่ายๆหรอกน่า ประสบการณ์ต่อสู้เธอยังมีเยอะ ไม่ปล่อยให้ใครมาอ่านทางกันง่ายๆหรอก   “เลิกเล่นเถอะ เราควรรีบไปดูทางหมู่บ้าน” มินามิปลดโล่น้ำแข็งคุ้มกันทุกคนออก ยังดีที่เวทย์ประเภทนี้ไม่ต้องใช้พลังมาก เธอไม่รู้ว่าเพื่อฉุกเฉินปะทะกัน เธอจะต้านทานไหวรึเปล่า ถ้าเป็นเมื่อก่อนคงไม่ต้องห่วงเพราะสภาพเวทย์สามารถใช้ได้มากกว่าตอนนี้มาก เธอจำเป็นต้องเหลือพลังไว้ใช้ในยามฉุกเฉิน    ปีศาจจิ้งจอกแอบขบเขี้ยวมองคนที่ดักทางตนจนน่าหงุดหงิด อุตส่าห์รั้งเอาไว้อยากจะแกล้งให้ชักช้า ไฉนกลายเป็นว่าไม่กี่นาทีวิญญาณที่ตนเรียกมาถูกรุมขย้ำกำจัดทิ้งซะไม่เหลือซาก ทั้งที่ในอาณาบริเวณเธอควรได้เปรียบกลับกลายเป็นว่าเธอถูกเล่นงานซะนี่ อย่างนี้คงต้องลองวิธีใหม่ เพราะผู้หญิงที่เธอไม่รู้ว่าเป็นใคร ช่างเป็นตัวอันตรายสำหรับเธอ        ฝีเท้าหลายคู่รีบเร่งวิ่งกันฉุกละหุกเมื่อเข้าใกล้เสียงร้องพร้อมกลิ่นไหม้ที่โชยมาแต่ไกลโดยคนนำยังเป็นคนคุ้นชินเส้นทางดี สุริยันใกล้โผล่พ้นขอบฟ้าแสงมืดค่ำยามดึกเริ่มเปลี่ยนเป็นสีครามสว่างจางๆทำให้มินามิรู้ว่า48 ชม.ของจิ้งจอกเก้าหางไม่ได้หมายถึงวันแต่หมายถึงเวลาที่พวกเธอถูกพาเข้ามาจนสิ้นสุดเวลาที่ครบกำหนด    เป็นปีศาจที่ชอบทำอะไรวุ่นวายจริงๆ คงจะเห็นการที่พวกเธอวิ่งวุ่นเป็นเรื่องสนุก และแล้วเงาเจือจางที่มินามิเห็นในป่าเมื่อครู่ก็ทำให้เท้าที่ก้าวตามหลังทุกคนหยุดนิ่ง   “มีอะไรรึเปล่า” มาริโกะหยุดเหลียวหลังถาม ไม่ค่อยจะได้เห็นอาการแปลกๆของมินามิเท่าไหร่นัก   “ฉันว่าจะแยกไปอีกทาง”   “อะไรนะ” ยูโกะกับคนอื่นหยุดวิ่งหันมองมินามิด้วยสายตาแปลกประหลาด มีความไม่เป็นมิตรเคลือบแฝงอยู่ ก็ดูท่าทางมีพิรุธชะมัด   “เชื่อใจฉัน”   “ทั้งที่เธอทำตัวน่าสงสัย” โทโมจินตั้งแง่ ไม่ใช่เพราะไม่ชอบหน้าเหมือนเมื่อก่อน ก็ในเมื่ออีกฝ่ายทำตัวมีพิรุธ จะให้ทำเฉยก็คงไม่ได้ บอกพวกเธอแยกเข้าไปในหมู่บ้านแต่ตัวเองจะแยกไปอีกทาง ไม่น่าไว้ใจสุดๆ   “ถ้าฉันคิดจะทำอะไรพวกเธอฉันคงทำไปตั้งนาน ฉันจำเป็นต้องแยกไปอีกทาง แต่พวกเธอควรเข้าไปที่หมู่บ้าน”     “ใครจะวางใจได้ ทั้งที่เราไม่รู้ว่าใครเป็นจิ้งจอกเก้าหาง หากเป็นเธอแล้วหลอกให้เราตายใจมันก็ได้ใช่มั้ย เรียกพวกเราไปรวมตัวกันสุดท้ายเธอก็มาตลบหลังที่หมู่บ้าน” คำพูดของโมโทจินมีเหตุผลน่าคิดทำให้สายตาระแวงทุกคู่ยังอยู่ที่มินามิ แม้กระทั่งคนที่น่าจะไว้ใจเธอที่สุดยังมีแววตาหวั่น   “ทำอย่างกับฉันจะรู้จักทาง” มินามิบ่นกับตัวเองเบาๆ ถ้าไม่รีบตามไปเงานั่นจะหายไปอีก วุ่นวายจริงๆเพราะจิ้งจอกเก้าหางแท้ๆ   “ฉันจะตามไปด้วย”   “อัตจัง แต่ว่า…” โทโมจินจะร้องห้ามแต่ก็ต้องหยุดปากตัวเองเพราะมาริโกะที่เข้ามาจับแขนเอาไว้   “ฉันจะตามไปด้วยอีกคน เราควรอยู่สามคนสามคน เพราะถ้าเกิดใครเป็นหนึ่งในจิ้งจอกเก้าหางแล้วคิดจะทำร้ายคนที่อยู่ด้วยขึ้นมา อีกคนจะได้รับมือได้”   ทุกเสียงเงียบกริบไม่มีใครค้านออก มินามิลังเลเล็กน้อยที่จะยอมรับข้อเสนอ   เธอกลัวว่าหากเป็นตามที่คิดสิ่งที่พบต้องใช่ผู้หญิงคนนั้น เธอไม่อยากให้ใครรู้เรื่องมาก ถ้ามันไม่จำเป็นจริงๆ   “ก็ได้”  เธอออกปากอย่างจำยอม “หลังจากที่ฉันรู้อะไร ฉันจะรีบตามพวกเธอไป” เธอบอกกับยูโกะที่ขานรับอย่างไม่เต็มใจนัก   “ติดต่อกันวิธีเดิม” หมายถึงสิ่งประดิษฐ์ที่มายุสร้างให้ใช้ในการติดต่อระยะใกล้เพราะในนี้กระแสจิตไม่น่าจะใช้ได้ ก็หวังแต่ว่าข้างนอกจะหาวิธีจัดการกับสถานที่ที่พวกเธอเข้ามาได้       คงต้องพึ่ง สองนักวิจัย และลูกสาวตัวน้อยของเธอ       ในทางฝั่งของปราสาทยูกิรินนั่งกุมท้องตัวเองด้วยความปวดแสบปวดร้อนเครียดจนหน้าผากเห็นรอยย่น   หายไป   หายไป   ทุกอย่าง   ทั้งคนทั้งจิ้งจอกเก้าหาง   “คุณน้ายูกิค่ะ หม่าม๊ากับป๊ะป๋าจะปลอดภัยรึเปล่า” เธอก้มลงมองเจ้าของเสียงเศร้าสร้อยอย่างสงสาร สมองอันชาญฉลาดเกิดคิดคำตอบไม่ออก เธอเองก็อยากจะให้คนทั้งหมดปลอดภัย แต่จะทำอย่างไงเธอไม่รู้วิธีการ อัตสึมิจังพึ่งจะหยุดร้องไห้มาดๆเธอไม่อยากพูดอะไรให้หลานร้องอีก   “ ต้องปลอดภัยสิค่ะ ป่ะป๋ากับหม่าม๊าของหนูเก่งจะตาย” ก็ขอให้เป็นตามที่เธอบอก เธอสบตากับเรียวฮะที่มีแววกังวลฉายชัด   “ซาเอะกับซายากะว่ายังไงบ้าง” คนถูกถามส่ายหน้าให้เป็นคำตอบ คือไม่มีอะไรคืบหน้า เธอต้องถอนหายใจหนักๆ เหลือก็ทางมายุที่เธอก็ไล่ให้ลงไปหาข้อมูลของจิ้งจอกเก่าหางในห้องทดลอง ป่านนี้ยังไม่กลับขึ้นมา   คิดแล้วเครียด โอ๊ยย ถ้าเครื่องมือสื่อสารใช้ติดต่อได้เธอจะไม่เครียดขนาดนี้   ทั้งตำแหน่ง  การสื่อสาร คลื่นพลังเวทย์ของพวกอัตสึโกะหายไปจากการรับรู้อย่างสิ้นเชิง ต่อให้ค้นหาเท่าไหร่ก็หาไม่เจอ เหมือนถูกพาตัวไปจากโลกใบนี้แล้วอย่างนั้น   ไม่มีอุปกรณ์เวทย์อะไรที่ติดต่อได้โดยตรงรึไงเล่า!   เธอย่อตัวช้อนอัตสึมิจังมาอุ้มพอเห็นอีกฝ่ายชูแขนทั้งสองข้างขอให้เธอทำ ทันใดเธอก็ต้องตาโตหัวสมองอันฉลาดเกิดนึกอะไรขึ้นมาได้ มองหน้าหลานด้วยความดีใจ   ไม่ใช่ไม่มีทางติดต่อนิน่า นี่ไงล่ะ ผู้ช่วยตัวน้อยของเธอ!   ถ้าทำเหมือนคล้ายๆตอนที่กระตุ้นพลังเวยท์ให้อัตสึโกะแต่เปลี่ยนมาเป็นค้นหาโดยการเชื่อมต่อกับผู้ให้กำเนิดโดยตรงอาจจะได้เพราะคลื่นเวทย์ของอัตสึโกะกับอัตสึมิมีความใกล้เคียงกันมากที่สุด   “เรียวฮะ ไปตามซาเอะกับซายากะกับมาให้ด่วน ฝากบอกมายุให้เอาหนังสือสร้างพันธเวทย์ขึ้นมาด้วย ตอนนี้เลย” คนถูกสั่งรับอย่างงงงัน เห็นอีกฝ่ายยกยิ้มอย่างนั้นก็พอจะคาดเดาได้คราวๆว่าผู้ที่ได้รับฉายาอัจฉริยะแห่งอากิบะคิดอะไรออกแล้ว            “มินามิ เรามากันทำไมทางนี้คะ” แววตามั่นอกมั่นใจทำให้เธออดถามสิ่งที่สงสัยไม่ได้ มินามิทำตัวแปลกกว่าปกติเหมือนมีอะไรปิดบัง ซึ่งมาริโกะเองก็อยากจะรู้ หากเลือกเป็นศัตรู คนๆนี้เป็นคนที่สู้ด้วยยากมากกว่าคนอื่น   “อะไรบางอย่างที่เกิดต่างกันจากหมู่บ้าน” คำพูดเชิงลึกทำให้คิ้วของทั้งสองเลิกขึ้นหากมันเป็นความแปลกใจที่เต็มไปด้วยความระแวดระวังเพราะคนที่น่าจะรู้จักเรื่องราวต่างๆดีน่าจะเป็นจิ้งจอกเก้าหางไม่ใช่หรือ   “ทำไมพากันทำหน้าสงสัยฉันอย่างนั้น”   “มินามิ ทำตัวแปลกมากๆ”  อัตสึโกะมองมินามิด้วยความรู้สึกก่ำกึงคล้ายตอนที่รู้จักกันใหม่ๆในตอนที่ไม่มีใครรู้ว่าอีกฝ่ายเป็นใคร ในตอนที่ไว้ใจมินามิไม่ได้เต็มร้อย มันทำให้คนถูกระแวงใช้สิทธิ์ไม่ออกความเห็นเมื่อสายตาสะดุดเข้ากับเงาเลือนรางร่างของผู้หญิงคนหนึ่งไกลๆ เธอสาวเท้าเข้าใกล้ก่อนร่างกายจะคล้ายถูกสะกดเอาไวให้ต้องหยุดฝีเท้านิ่งงัน     เธอเผลอกำมือแน่นขนัด ไม่คิดว่าจะมาเจอเรื่องนอกเหนือความคาดหมาย เพราะสิ่งที่เธอตามแต่แรกไม่ใช่ผู้หญิงคนนี้ สิ่งนี้มันเป็นผลลัพธ์ที่เกินความคาดหมาย ทว่าใบหน้าราวกับพิมพ์เดียวกันของอัตสึโกะกำลังแปลงเปลี่ยนเป็นใบหน้าที่เธอไม่อยากจะเชื่อว่าจะได้เห็น รู้สึกขาอ่อนแรงอย่างกะทันหันเกือบทรุดลงบนผืนป่า   ก็ในเมื่อใบหน้าของผู้หญิงคนนั้นมัน…   “ไมโกะ” หยุดเรียกชื่อที่เคยกลบฝังนานนับปีออกมาอย่างแผ่วเบา เกิดความสับสนคลุ้มคลั่งในจิตใจ   ไมโกะ ทำเรื่องอย่างนี้ทำไม   ไม่ใช่ ไม่ใช่ เพราะตอนนั้นเสี้ยววิญญาณของไมโกะยังอยู่กับ…   เธอเหลือบมองคนรัก อัตสึโกะมีสีหน้าเรียบฉาดชัดเธอไม่แน่ใจว่าโกรธที่เธอหลุดเรียกชื่อไมโกะหรือว่าอะไร แต่แววตาของอัตสึโกะดูไม่ตอบสนองต่อชื่อที่เธอพึ่งหลุดปากออกไป   แปลก   “โกรธรึเปล่า” เธอกระซิบเสียงแผ่วเบา มาริโกะคงงงว่าเธอคุยกันเรื่องอะไร    “ทำไมต้องโกรธ” สีหน้าอีกฝ่ายแสดงชัดว่ามีเหตุผลอะไรให้ต้องโกรธ เธอรีบส่ายหน้าไม่โกรธก็ดีแล้ว   แต่มันอดประหลาดใจไม่ได้ ไม่มีประชดประชันเธอสักกะแอะปกติมันต้องมีออกมาบ้างสิ   แปลก แปลกมากๆ เพราะอัตสึโกะขี้หวงหยั่งกับอะไร   เล่นเงียบอย่างนี้มันทำเอาเธอใจไม่ดี กลัวระเบิดจะลงทีหลัง   ความอึดอัดแปลกประหลาดใจเธออยู่ในไม่นานก็ต้องเบิกดวงตากว้างกับภาพที่เห็นต่อมา    ไมโกะเอาผ้าคลุมหน้าปิดบังจนมิดชิดเห็นเพียงดวงตาพ้นออกมาเผชิญหน้าสนทนากับผู้ที่ปรากฏตัวด้วยรอยยิ้มปิดบังหน้าจริงเช่นเดียวกัน แต่ที่ทำให้เธอแน่ชัดว่าเธอรู้จักฝ่ายนั้นก็ดวงตาสีเงินเหมือนแร่บริสุทธิ์ส่องประกาย   “จิ้งจอกเก้าหาง”   “ว่าอะไรนะ” มาริโกะตามไม่ทันเดินเข้ามาสะกิดไหล่คนพึมพำอะไรออกมาสองครั้งสองคราว คราวนี้มินามิชี้ให้ดูชัด   “ผู้หญิงคนนั้น… จิ้งจอกเก้าหาง”   “รู้ได้ยังไง” อัตสึโกะสงสัยเช่นกันแค่มองผ่านคนในชุดคลุมยาวปิดหน้า จะรู้ได้อย่างไรว่าเป็นจิ้งจอกเก้าหาง จะเก่งเกินไปรึเปล่า หรืออีกฝ่ายเกิดลงเสน่ห์อะไรเขาเข้า สายตาจับผิดทำให้อดีตราชารู้สึกว่าอากาศมันร้อนๆหนาวๆ   “สีดวงตาที่เป็นเอกลักษณ์อย่างนี้มีไม่กี่คน ฉันจำได้ตอนที่เต้นรำ”   “อ้อ ที่ไปกอดเขาใช่มั้ยคะ” มาแล้วคำประชดประชันคล้ายเก็บกดอยู่นาน มินามิรีบหันหน้าปฏิเสธจริงจัง   “ฉันไม่ได้ทำเพราะอยากแต่ทำเพราะต้องจับไม่ให้หนี”   “ก็กอด”   “อัตสึโกะ” เธอเสียงอ่อนยอมแพ้ รู้ว่าเถียงไปก็ไม่ชนะ “เอาไว้คุยกันหลังจากนี้ได้มั้ย หลังจากที่ออกไปข้างนอกได้ ฉันจะยอมทุกอย่าง”   “หึ”    “อันนี้ฉันเห็นด้วยนะ อัตสึโกะ ปัญหาครอบครัวเคลียร์ทีหลัง นี่มันสถานการณ์จำเป็น” มาริโกะรับเป็นลูกคู่อย่างระอาให้โดนค้อนไปอีกคนต่อจากมินามิที่ยืนทำหน้าปลงถอนหายใจยอมแพ้ ยกธงขาว ก็เห็นอยู่ชัดว่ามินามิไม่ได้พิศวาสแม่ปีศาจเก้าหางเลยสักนิด    เธอเห็นมินามิเลือกจะหันหน้าให้ความสนใจบทสนทนาของทั้งคู่ที่ตามมาดูมากกว่าอัตสึโกะที่กำลังงอน  ดูจากรูปการท่าทางอดีตราชาจะรู้จักผู้หญิงที่เป็นคู่สนทนากับจิ้งจอกเก้าหางแต่มินามิไม่ยอมบอกว่าเป็นใครอย่างแน่ชัด รู้เพียงมีชื่อคร่าวๆว่า ไมโกะ ที่เจ้าตัวหลุดปากออกมา  ซึ่งมันคุ้นหูให้ต้องลองนึกดูก่อนต้องร้องอ๋อในใจ อัตสึโกะเคยเล่าให้ฟังว่าเป็นชื่อที่มินามิตั้งให้คนรักเก่า ที่มอบเอาชื่ออัตสึโกะมาให้ตัวเอง เผลอมองอัตสึโกะอย่างหวาดๆแบบนี้ไม่หึงให้ตายไปข้างก็ไม่รู้จะว่ายังไง   ขนลุกแทนคนมีชนักติดตัว อยู่ที่เวลาแล้วล่ะว่าอัตสึโกะจะระเบิดใส่เมื่อไหร่   “ไม่คิดจริงๆว่าสิ่งมีชีวิตที่หายากจะมาที่นี่”   ไม่ใช่จริงๆ ไมโกะไม่มีทางพูดเหมือนไม่รู้จักบริวารตัวเอง แต่เป็นคนที่เก่งจนมองปราดเดียวออกว่าเป็นจริงจอกเก้าหาง ต้องเรียกว่าเหมาะสมดีหรือไม่   “ข้าแค่ตามกลิ่นคาวเลือด กลิ่นของสายใยเวทย์ที่น่าสนใจ”  ผู้มีดวงตาสีเงินหยักไหล่เหมือนไม่ใส่ใจนักทว่ากับแฝงชัดถึงความระวังตัวในแววตาเจ้าเล่ห์คู่นั้น ชี้ชัดว่าผู้หญิงที่จิ้งจอกเก้าหางคุยด้วยอันตรายมากๆ   “ยังอุตส่าห์ตามมานะทั้งที่การหนีอาจจะดีกับเจ้าแล้วแท้ๆ”   หนีงั้นหรือ หมายความว่ายังไง   “พอดีข้าไม่ใช่พวกที่จะสะบัดก้นทำตัวเป็นหมาโง่ๆ เจ้าเองก็ปลอมแปลงเก่งนะ ปลอมเป็นใครไปเจอชายคนนั้นหรือ”   อย่างที่คิดจิ้งจอกเก้าหางอยู่ในป่าจริงๆด้วย เหตุการณ์นั้นเป็นเหตุการณ์ที่จิ้งจอกเก้าหางเป็นคนเห็น และเป็นคนที่อยู่ที่นี่ก่อนวันเกิดเหตุ เธอขยับปากบอกมาริโกะหรืออัตสึโกะว่าอย่าพึ่งถาม   “สมดีนี่ เป็นพวกใช้มารยาเหมือนกันเลยดูออกด้วยงั้นหรือ บางทีเจ้าน่าจะทำตัวโง่ๆบ้าง” แม้จะเป็นเสียงของไมโกะแต่สำเนียงที่พูดกับสะกิดใจเธอชัด ใช่ มันเหมือนกับ เรย์ ไม่ผิดแน่ๆ เพราะคนที่ต้องการแก้แค้นเธอมีอยู่คนเดียว    “ข้าหรือจะดูออก เพียงเห็นเจ้าก่อนปลอมแปลง” จิ้งจอกเก้าหางพูดจายั่วยวนตามสไตล์ของนางแต่มันใช้ไม่ผลกับคนอำมหิตลึก   “ก็แล้วยังไงหรือ เจ้ารู้ก็ไม่มีประโยชน์นี่ ข้าเห็นว่าเจ้าอุตส่าห์ตามมา สนใจที่จะมาช่วยข้าไหมล่ะ”   “หมายถึงทำลายที่นี่งั้นหรือ ข้าไม่มีรสนิยมแย่ขนาดนั้น” ท่าจิบปากจิบคอพูดเกินจริงจนน่าหมั่นไส้ทำให้มินามิผ่อนคล้าย เป็นคนที่ยียวนคนอื่นได้ดีจริงๆ ไม่รู้ว่าตอนนั้นไมโกะรับมือไหวได้อย่างไรจึงจับมาเป็นบริวารได้   “ข้าก็ไม่ได้อยากให้ทำอย่างนั้น เจ้าก็เห็นใบหน้าของผู้หญิงที่ข้าปลอมแปลงแล้ว พรุ่งนี้นางจะกลายเป็นเครื่องสังเวยชั้นเยี่ยมของข้า ข้ายินดียกวิญญาณของนางให้แก่เจ้า เพียงเจ้าช่วยข้าจัดการนาง กลืนกินมิให้วิญญาณหลุดรอด”   “ข้ามิชอบพวกพลังยังไม่เต็มที่หรอกนะ” นางส่ายหน้าอย่างขยาด “แต่ถ้าน่าสนใจนั่นก็อีกเรื่อง”   “หึ น่าสนใจงั้นรึคำนี้มันยังน้อยไป เจ้ารอดูเถิดแล้วจะรู้เอง” ผู้หญิงในร่างของไมโกะหายไปแล้วเหลือเพียงจิ้งจอกเก้าหางที่ยืนนิ่งเคว้งคว้างทำหน้าพิจารณาคำพูดท้าทายที่ลอยก้องเข้าหู    หรือตรงนี้มันเป็นจุดเริ่มต้นให้จิ้งจอกเก้าหางวกกลับมาหาอัตสึโกะกับลูกของเธอ!!    “นี่ เราควรตามไปมั้ย” เสียงของมาริโกะเรียกให้เธอหลุดจากวังวนความคิดเคลื่อนสายตามองตามจิ้งจอกเก้าหางที่เริ่มออกเดินเหยาะๆ   “ตอนนี้ไม่น่าจะจำเป็นแล้ว เราตามไปสมทบกับพวกยูโกะดีกว่า”   “แล้วไม่คิดเหรอว่า มันจะพาเราไปหาตัวจริงของจิ้งจอกเก้าหางได้” มินามิปฏิเสธโดยไว แม่นี้เจ้าเล่ห์น้อยเมื่อไหร่ หาง่ายขนาดนั้นเธอคงไม่ต้องมาปวดหัวตุบๆอย่างนี้   “อีกฝ่ายคงไม่ยอมเผยตัวให้เราเห็นง่ายๆหรอกนะ เราควรกลับไปหาพวกยูโกะ”   “แล้วเมื่อกี้…” มาริโกะเกริ่นถึงเรื่องที่มินามิบอกไม่ให้พวกเธอถามเพราะเจ้าตัวเหมือนว่าจะรู้อะไรแล้ว   “เปล่า ฉันเข้าใจผิดไปเอง” การปฏิเสธหน้าตายเล่นเอาทั้งสองคนที่ตามมาอยากจะจับมาอดีตราชาขึงบนต้นไม้แล้วเค้นเอาความจริง แบบนี้มันแก้ตัวน้ำขุ่นๆหน้าตาอย่างนั้นเด็กสามขวบยังดูออกว่าต้องรู้อะไรแล้วแน่ๆ   “น่ารอฉันอีกนิดจนกว่าจะไว้ใจได้ทุกคน” มินามิตัดสินใจบอกจุดยืนของตัวเอง การที่เธอไม่แสดงว่าไว้ใจใครหรือไม่ไว้ใจใครในตอนนี้คิดว่ามันเป็นหนทางป้องกันตัวทีดี   “ฉันคิดว่าพวกเธอก็ควรทำอย่างนั้น”   “ก็ถ้ามินามิบอกอย่างนั้นก็ได้”  อัตสึโกะยอมรับเสียงแผ่วๆเธอเองก็ไม่ได้อยากจะระแวงใคร แต่ก็จำใจต้องทำ           ที่ฝั่งของปราสาทสององครักษ์ที่ถูกยูกิใช้งานกำลังหัวหมุนจัดเตรียมสถานที่ทำการไม่เว้นกันผู้ไม่เกี่ยวข้องออกห่างจากสถานที่สร้างวงเวทย์    มายุที่อยู่ในลานกว้างปาดเหงื่อเล็กน้อย   “เป็นยังไงบ้างมายุ” คนผันตัวกลายมาเป็นผู้นำย่อตัวถามคนรักที่ขีดวาดวงเวทย์อยู่เงียบๆอย่างลุ้นระทึก เธอหวังว่าเวทย์นี้จะได้ผล   “ไม่รู้ว่าจะเป็นยังไงเหมือนกัน ฉันก็พึ่งจะเคยเอาเวทย์มาผสานกันอย่างนี้” มายุยกมือแตะหลังมือยูกิรินเบาๆเธอตรวจสอบค่าความอันตรายแล้วพบว่าไม่มีปัญหา   “มั่นใจในตัวเองสิ ฉันเชื่อว่าวิธีที่เธอเสนอมันจะเวิร์ค”   “แต่ฉันกังวล” หัวคิ้วของคนพูดกลับมาขมวดเข้าเป็นปมเธอจับมือมายุขึ้นมาบีบแน่นๆหนึ่งครั้งก่อนจะยอมปล่อยให้ทำหน้าที่จัดการวงเวทย์เหมือนเดิม    “เธอต้องเชื่อมั่นในตัวเอง ในที่นี้เธอพึ่งได้สุด” มายุเอียงคอเล็กน้อย   “เอาน่า อย่างน้อยก็ต้องลองดู” และแล้วส่วนของวงเวทย์สุดท้ายก็วาดเสร็จ มายุเงยหน้ามองลูกสาวของอัตสึโกะที่อยู่เป็นจุดศูนย์กลางของวงเวทย์หลับตารวบรวมสมาธิในมือถือสร้อยเชือกถักที่ช่วยกันทำกับอัตสึโกะและมินามิเมื่อไม่นานมานี้ หวังว่ามันจะได้ผลในการที่ใช้เวทมนตร์กับของที่มีพลังเวทย์ของทั้งคู่สถิตอยู่   “จะเริ่มแล้วนะคะ” เด็กสาวในวงเวทย์ขยับศีรษะเบาๆส่งสัญญาณให้ยูกิรินลงมือร่ายคาถาในจารึกตามหนังสือโบราณ แสงของวงเวทย์กระจายออกเป็นวงกว้างก่อนวงเวทย์จะหมุนเคลื่อนตามเข้มนาฬิกาเป็นวงกลม   “อัตสึมิจัง ลองสื่อสารดูนะคะ”   “หม่าม๊าคะ หม่าม๊าอยู่ที่ไหน”   ไม่มีเสียงตอบรับกลับมาจนคนร่ายเวทย์หน้าซีดขาว มันไม่ได้ผลอย่างนั้นหรือ   “หม่าม๊า”   เธอเจ็บใจจนไม่รู้จะระบายอย่างไร ทำไมเธอถึงได้โง่อย่างนี้ เรื่องแค่นี้ยังทำไมได้   “หม่าม๊า”   ความเงียบยังกอบกุมเกือบนาที ยูกิรินคิดว่าตนคงต้องล้มเลิกการร่ายเวทย์   ทว่า…   “เสียงอัตสึมิจัง นั่นหนูรึเปล่าคะ”   เธอแทบร้องเฮดีใจแม้เสียงที่ขานรับกลับมาจะไม่ใช่เสียงของอัตสึโกะก็ตาม เสียงของมินามินี่! มาได้ยังไง!!   “ป่ะป๋า!” ดวงตาที่ปิดสนิทลืมขึ้นเป็นสีท้องนภางดงามตัดกับผมที่เริ่มเปลี่ยนเป็นสีเขาบริสุทธิ์เงางามต้องแสงแห่งจันทราสะกดสายตาคนที่พึ่งเคยเห็นครั้งแรกอย่างเรียวฮะเผลอจ้องอย่างลืมตัว อัศจรรย์จนน่าใจหาย   “อัตสึมิจัง ใช่ หนูจริงใช่มั้ยคะ”   “หนูอยากเจอป่ะป๋า”   พริบตานั้นเธอเห็นร่างของอัตสึมิจังเลือนรางก่อนหายขวับไปต่อหน้าต่อตา   “อัตสึมิจัง!!” ยูกิรินหยุดร่ายเวทย์ร้องเสียงหลงพอเห็นหลานสาวหายไป มายุที่พึ่งงัดตัวขึ้นจากพื้นได้อ้าปากค้าง งานเข้าพวกเธอแล้วมั้ยล่ะ   พ่อแม่เขาจะว่ายังไงเนี่ย!! ตายๆเธอตายแน่ๆ หัวที่รักอย่างพึ่งหายไปไหนเลยนะ   “เกิดอะไรขึ้น” นี่ก็วิ่งเข้ามาถามได้พอดีจังหวะเสียเหลือเกินคงเป็นเพราะเสียงร้องเมื่อกี้ที่เรียกซาเอะกับซากายะที่อาสายืนเฝ้าข้างนอกเข้ามา   “คะ เคลื่อนย้ายอัตโนมัติ อัตสึมิจังหายไปแล้ว”   “อะไรนะ!!” เอาเป็นว่าตอนนี้ไม่ใช่แค่เธอกับมายุที่เหงื่อแตกซาเอะกับซายากะได้ยินถึงกับขาอ่อนนั่งลมจับกันเลย   แล้วเธอจะทำยังไงกันทีนี้!! ไม่ใช่ไม่รู้ว่าอัตสึมิจังเคลื่อนย้ายไปไหน   แต่จะพากลับมาได้อย่างไรนี่ล่ะประเด็น!          ................................................................................................................................................................................................................................  
  7. Ch.6 คราบน้ำตา    ความรู้สึกแรกที่พบกันราวกับหัวใจฉันจะหยุดเต้น มันกำลังขาดสะบั่นลงช้าๆ ช้าๆ และช้าๆ   ไม่มีรอยแผล ไม่มีแม้แต่ร้องให้ได้ยิน   มีเพียงแต่น้ำตาที่ไหลอาบลงข้างแก้ม   สวรรค์กลั่นแกล้งกันเกินเหลือ ใยจึงต้องส่งกันมาเจอคนที่กลายเป็นอดีต ส่งมาตอกย้ำให้รู้ถึงความโง่ของตัวเองไปถึงไหน แค่นี้ไม่ยังไม่พออีกใช่ไหม    “มินามิ มินามิ เปิดประตูก่อน” ฮารุนะลงมือทุบกระจกรถด้านคนขับด้วยความร้อนรน เป็นครั้งแรกที่เธอเห็นเพื่อนสนิทมีอาการอย่างนี้และตนก็งงงวยเต็มทีว่าเกิดสิ่งใดขึ้น เพราะภายในไม่กี่นาทีที่ผ่านมามินามิได้วิ่งหนีออกจากร้านทั้งที่ไม่มีแววครึมฟ้าครึมฝน    ความนิ่งเงียบเป็นปฏิกิริยาตอบกลับทำให้คนที่ยืนรอภายนอกรู้สึกว่าต้องทำอะไรบางอย่าง ไม่นานเธอก็เห็นคนรักวิ่งตามออกมาจากร้านอาหารด้วยสภาพเหงื่อท่วมตัว   ยูโกะหน้าซีดจัดจ้องตาฮารุนะอยู่สักพักก่อนแทรกตัวเข้าไปจัดการกับประตูคนขับ   “ฉันขอร้องเปิดประตูออกมาก่อน  คุณมีเรื่องที่ยังต้องรู้อีกมาก ออกมาฟังฉันอธิบายก่อน”    ไม่มีสิ่งใดตอบกลับมาเลยนอกจากความเงียบ   มินามิไม่แม้แต่จะเงยหน้าออกจากพวงมาลัยรถที่ซบใบหน้าไว้ เมื่อหัวใจมันราวเกินกว่าจะรับฟังอะไรนอกจากเสียงร้องแห่งความเสียใจ กระทั่งเสียงของเครื่องมือคู่ชีพแผดร้องออกมา อาจไม่ใช่อารมณ์ที่ควรจะสนใจถ้ามันไม่ใช่สายเรียกเข้าของลูกสาวเพียงคนเดียว   ความลังเลเริ่มเกิดขึ้นบวกกับเสียงของเพื่อนสนิทที่ดังอยู่ด้านนอกทำให้มินามิค่อยๆเงยหน้าขึ้นมองออกไปภายนอกรถและไม่นานเสียงโทรศัพท์ก็เงียบลงไปอีกครั้ง มินามิได้ยินเสียงข้อความดังขึ้นมาแทน ซึ่งไม่ใช่เรื่องยากในการตวัดสายตาอ่านข้อความสั้นๆนั้นรวดเดียวจนหมด   [หนูถึงแล้วนะคะ] ยุยฮัง   อ่า เธอควรทำอย่างไร เธอควรเข้มแข็งเพื่อลูกไม่ใช่หรืออย่างไร    “มินามิ ออกมาเดี๋ยวนี้!เธอยังเห็นฉันเป็นเพื่อนอยู่ไหม มีอะไรก็บอกกันสิ ไม่ใช่เอาแต่ร้องไห้!” ฮารุนะทุบกระจกรถดัง ตึง หน้าตาของเธอบอกว่าจะไม่ทนอีกแล้วหากฉันยังปฏิเสธที่จะคุยกับเธอ    คนจำใจเจ็บต้องแบกเอาใจราวๆเปิดล็อคประตูรถเพื่อเชิญให้เพื่อนสนิทเข้ามานั่งด้านใน   “ยูจังกลับเข้าไปก่อนนะคะ ทางนี้เดี๋ยวฉันเคลียร์เอง” เจ้าของชื่อทำท่าอักอึก เมื่อเธอเองก็มีเรื่องอยากจะคุยกับคนที่นั่งแช่ตัวอยู่ในรถ จนกระทั่งได้ยินเสียงโทรศัพท์ที่สั่นเตือน ซึ่งไม่ต้องหยิบจับก็พอจะรู้ว่าใครโทรเข้ามา   “ฝากทางนั้นหน่อยนะคะ ยูจัง” เธอจำใจถอยห่างออกมาช้าๆ หากยังเฝ้ารอสถานการณ์ว่าจะเกิดอะไรไม่คาดฝันขึ้นรึเปล่า       “อย่านั่งเงียบแบบนี้ มินามิ”   “แล้วเธอจะให้ฉันพูดอะไร! ฮารุนะ!” มินามิเผลอแผดอารมณ์ออกมาจนคนด้านข้างตกใจ เธอพึ่งเคยจะเห็นมินามิเป็นอย่างนี้ครั้งแรก เพราะอะไรเพื่อนเธอถึงได้ดูเสียใจมากขนาดนี้ มีเพียงเรื่องเดียวที่เธอพอจะนึกออกและก็เป็นเพียงเรื่องนั้น    “อัตสึโกะซัง คือผู้หญิงที่ทิ้งเธอไปใช่มั้ย” ฮารุนะโยนหินตามทาง เพื่อให้แน่ใจว่าเธอไม่ได้เดาเรื่องทั้งหมดผิดและเหตุผลที่ว่าทำไมเธอถึงได้คุ้นหน้าคุ้นตาอัตสึโกะมากนัก อาจจะเพราะรูปสมัยก่อนที่อีกฝ่ายเอาให้เธอดูก็เป็นได้   และการอีกฝ่ายไม่ยอมตอบคำถามเพียงแค่แสยะยิ้มที่มุมปาก นั้นทำให้เธอรู้คำตอบให้เธอแล้วว่า  มันใช่!    “อะไรจะบังเอิญขนาดนี้” ฮารุนะยกมือทาบอกครางเสียงต่ำ มองมินามิด้วยแววตาเห็นใจ อยากจะบอกความจริงออกไป ว่าทำไมอัตสึโกะคนนี้ถึงได้ทิ้งเพื่อนของเธอ แต่ไม่ใช่เรื่องที่เธอควรเล่าด้วยตัวเอง แม้เธอพอรู้ละเอียดอยู่บางเพราะได้ฟังมาจากสามี   “มินามิ ฟังฉันนะ ทุกคนย่อมที่เหตุผลของตัวเอง บางทีอัตสึโกะซังก็ไม่ได้อยากทำให้เรื่องทั้งหมดมันเกิดขึ้น”    มินามิตวัดสายตาแข็งกร้าวขึ้นมามอง และฮารุนะไม่คิดว่าเธอจะได้ยินคำพูดร้ายกาจแบบนี้จากปากของมินามิ   “เธอคงถูกผู้หญิงคนนั้นล้างสมองมาสินะ จ้างเธอเท่าไหร่ละ ถึงยอมพูดกับฉันแบบนี้ หรือผู้หญิงคนนั้นจะพูดเอาดีเข้าตัวจนตัวเองกลายเป็นคนน่าสงสาร!”    ราวกับมินามิคนนี้เป็นคนที่เธอไม่รู้จัก ความเกรี้ยวกาจในแววตาที่แสดงออกมานั้นทำให้ใจเธอเกิดความรู้สึกหวั่นไหว    มินามิเจ็บ เจ็บมากเกินไป จนไม่อยากจะฟังเธอพูดอะไร   “เธอลืมแล้วหรือว่าฉันเป็นคนอย่างไร ถ้าเขาไม่น่าสงสารฉันคงไม่พูดกับเธอแบบนี้ เปิดใจเธอฟังสักนิดสิ คนที่ทิ้งเธอไปเขาก็เจ็บอะไรไม่ต่างกับเธอนะ”   “คงจะเจ็บมากสินะที่ทิ้งฉันไปอยู่กับคนใหม่ เหอะ เธออย่ามาพูดตลกๆน่า ฮารุนะ เธอก็เห็นเด็กคนนั้น พยานรักของคนที่ผู้หญิงแพศยาคนนี้ตอนไปมีชู้”   “เพียะ!”   “มินามิ มีสติหน่อยได้มั้ย! ฉันไม่ได้อยากทะเลาะกับเธอ เธอจะพูดยังไงก็ได้แต่อย่าพูดถึงจูรี หรืออัตสึโกะแบบนี้ เขาอาจจะผิดที่ทิ้งเธอไป แต่เขาไม่เคยนอกใจเธอ!”    เป็นครั้งแรกที่มินามิถูกเพื่อนสนิทตบหน้า เธอทั้งโกรธและรู้สึกหน้าชา คำพูดของฮารุนะไม่ได้มีคำใดเข้าหัวเธอเลยด้วยซ้ำ   “เหอะ!! ไม่นอกใจเหรอ แล้วเรื่องที่ฉันเจอมามันคืออะไร! มันยังเจ็บไม่พออีกรึไง!อย่างเธอมันจะมาเข้าใจอะไร เธอไม่ได้มาเจ็บเหมือนฉัน ก็ดี ฉันจะได้รู้ว่าเธอถูกผู้หญิงแพศยาพรรค์นั้นล้างสมอง จริงสินะ สามีเธอก็สนิทกับผู้หญิงคนนั้น คงจะช่วยใสสีตีไข่จนทำให้ตัวเองดูดีขึ้นมาสิท่า”   “มินามิ!” ฮารุนะคิดไม่ถึง คิดไม่ถึงจริงๆว่าตอนมินามิร้ายจะเป็นอย่างนี้ ไม่เหลือเคาของมินิมที่เธอรู้จักเลย มินามิคนนี้เกี้ยวกาจและเย็นชาราวกับปีศาจ   ฮารุนะกัดริมฝีปากแน่น พยายามจัดการกับอารมณ์ก่อนลงมือเปิดประตูเพื่อออกไปข้างนอก   “ฉันจะบอกให้เธอรู้ไว้ว่า อัตสึโกะไม่ได้ทรยศเธอ! ไม่เคยเลยแม้กายหรือใจ”   “ปัง” เธอปิดประตูแล้วก้าวขาไวๆ ไม่ได้เหลียวมองคนที่ได้ก้มหน้าปล่อยน้ำตากับพวงมาลัยอีกครั้งอีกคราว    มินามิแค่พวกแสร้งทำเก่ง ปากร้าย ทั้งที่รู้ว่าใจมันราว เธอรู้ว่าเธอต้องการผู้หญิงใจร้าย เธอเฝ้าภาวนาขอให้เขากลับมา แม้จะสั่งให้ใจมันเกลียด ไม่คิดถึง ไม่รู้สึก ก็ยังทำไม่ได้ เธอไม่เคยปฏิเสธตัวเอง ว่าเธอไม่เคยลืม ไม่เคยลืมผู้หญิงใจร้าย    เจ็บปวดเกินกว่าจะทำใจยอมอภัยให้ได้จริงๆ แม้ไม่ได้อยากเกลียดเลย…   เพราะไม่เคยลืมว่ารักมากเพียงไร และไม่เคยลืมว่าต้องเจ็บปางตายอย่างไร..       ยุยฮังยังยืนกระวนกระวายอยู่หน้าร้านเนื่องจากต่อสายถึงผู้ให้กำเนิดไม่ติด   สงสัยว่าจะมีเรื่องอะไรหรือเปล่า หรือคุณพ่อร่างเล็กจะปิดเสียงไว้จนไม่ทันได้ยินเสียงสายเรียกเข้าของเธอ แล้วเธอจะทำอย่างไร ไม่รู้เสียด้วยว่าเพื่อนของพ่อและพ่อนั่งอยู่โต๊ะไหน ก่อนเหลือบมองคนด้านข้างที่พึ่งวางโทรศัพท์ไปเมื่อครู่    “ทำไม โทรหาพ่อไม่ติดหรือไง” ยุยส่ายหน้าให้อย่างจำใจ ปกติ ถ้าไม่ใช่เวลาทำงานพ่อจะเปิดโทรศัพท์ไว้ตลอดนิน่า แล้วทำไมถึงไม่ยอมรับสายนะ ที่แปลกเข้าไปใหญ่คือเธอส่งข้อความไปแล้วพ่อยังไม่ยอมตอบกลับมา   “เอางี้ เดี๋ยวฉันช่วยเดินหาหรือเธอจะเข้าไปนั่งโต๊ะที่เดียวกับฉันก่อน พ่อฉันกำลังเดินมา” พารุยังพูดไม่ทันขาดคำก็เห็นร่างของปะป๋าวิ่งกระหืดกระหอบเข้ามาด้วยความรีบร้อน    ยูโกะพยายามแสร้งยิ้มให้ลูกสาวทั้งที่รู้ว่าสถานการณ์ตอนนี้เลวร้ายขนาดไหน อย่าว่าแต่จะให้นั่งกินข้าวเลยไม่รู้ว่าคนที่อยู่ด้านในร้านจะหยุดร้องไห้แล้วหรือยัง นึกถึงแล้วอดเป็นห่วงไม่ได้     “ป๊าคะ นี่เพื่อนหนูชื่อ…”   “สวัสดีค่ะ ทาคาฮาชิ ยุยค่ะ   “ทาคาฮาชิ!” ยูโกะไม่อยากเชื่อสายตาอะไรจะบังเอิญขนาดนี้ แสดงว่าเด็กคนนี้ก็…   “เออ ยินดีที่ได้รู้จักจ๊ะ หนูทาคาฮาชิ”   “เรียกยุยก็ได้ค่ะ คุณน้า”  แหมที่กับเธอละไม่ยอมให้เรียกนะ ไอ้แมวน้ำบ้า! ที่กับป๊าเธอทำเป็นสุภาพนอบน้อม ยอมให้เรียกชื่อต้น สร้างภาพชะมัด!   ยูโกะถอนหายใจเฮือกใหญ่ เธอจะต้องตัดสินใจว่าสมควรพาเด็กคนนี้เข้าไปในร้านด้วยรึไม่ เพราะถ้าพาเข้าไป.. ใช่ เพื่อนของเธออาจจะต้องเจ็บปวดซ้ำสองกับการพบเด็กคนนี้ พบกับลูกสาวตัวเอง   แต่ก่อนจะอะไรนั้นเธอก็เห็นฮารุนะเดินเข้ามา และส่งเสียงเรียกเธอกับลูกเอาไว้   “ยูจัง พารุ”   “ม๊า” ยุยหันมองคนที่ยัยนักเรียนใหม่เรียกว่าม๊าแล้วต้องตะลึงเพราะผู้หญิงที่เข้ามาสวยราวกับนางแบบ หุ่นดีจนไม่น่าเชื่อว่าจะเป็นผู้หญิงที่ผ่านการแต่งงานมีลูกมาแล้ว  หากมาเจอกันลำพังเธอคงคิดว่าเป็นไฮโซสาวสวยที่ไหนมานั่งกินข้าวคนเดียว    ครู่นั้นยูโกะสบตากับฮารุนะพยายามจะบอกว่าเด็กคนนี้เป็นลูกสาวของคนที่อยู่ด้านล่าง และไม่นานเสียงของโทรศัพท์ยุยก็ดังขึ้นให้เจ้าตัวหันไปสนใจ พอรู้ว่าใครโทรเขามายุยก็เลี่ยงขอตัวออกมารับโทรศัพท์ท่ามกลางสายตาหนักใจของสองสามีภรรยาตระกูลโอชิมะ   “ยูจัง เขาไปดูอัตสึโกะก่อนเถอะค่ะ ทางนี้เดี๋ยวฉันจัดการเอง”   “ฮารุนะ”   “ไปเถอะค่ะ ฉันรู้ว่ายูจังเป็นห่วงอัตสึโกะ ไม่รู้ว่าป่านนี้จะเป็นยังไงบ้าง” ยูโกะพยักหน้าให้อย่างรวดเร็วและไม่รีรอที่จะกลับเข้าไปในร้านคงมีแต่ลูกสาวคนเดียวอย่างพารุที่ยืนงงว่าป๊ากับม๊าของตนกำลังคุยอะไรกันอยู่    “เกิดอะไรขึ้นคะม๊า”   ฮารุนะสบตาลูกสาวที่จ้องจะเอาคำตอบอยู่ครู่หนึ่งแล้วตัดสินใจที่จะไม่เล่าเรื่องใดออกมา   “วันนี้ม๊าขอโทษหนูด้วยนะคะ แต่อีกสักพักเราคงต้องกลับบ้านกัน”   “อ้าว ทำไม…”   “เออ ขอบใจมากนะที่อุสาพามา แต่ฉันต้องกลับแล้วละ พ่อบอกว่ารออยู่ที่รถ ลาก่อนนะคะคุณน้า”   “อ้าว นี่ เธอ เดี๋ยว..” พารุยิ่งุนงงหนักกว่าเดิมที่เห็นคนพึ่งคุยโทรศัพท์เสร็จรีบล่ำลาเธอกับแม่แล้วเดินตรงไปยังลานจอดรถของร้านอาหาร   สรุปว่ามันเกิดอะไรขึ้นละเนี่ย          กลับมาภายในห้องรับประทานอาหาร ยูโกะตรงกลับเข้ามาก็เห็นคนที่นั่งร้องไห้อยู่ก่อนหน้ากำลังจับกระดาษทิชชูบนโต๊ะซับน้ำตาตัวเองช้าๆ ข้างๆมีจูรีที่บีบมือของคุณแม่อย่างให้กำลังใจ เธอรู้สึกสะเทือกจับภาพที่เห็นจนทำได้แต่เงียบแล้วเข้าไปนั่งลงบนเก้าอี้ตัวที่ว่างด้านข้าง   “ฉันขอโทษ”   “ไม่ใช่ความผิดของเธอจะขอโทษทำไมเล่า ยูโกะ”   อ่า อัตสึโกะพยายามยิ้มให้เธอ แต่เป็นรอยยิ้มที่ดูเศร้าเหลือเกิน    “อัตสึโกะ”   “ยูจัง ฉันน่ะ..”   “ฉันเข้าใจ” เธอจับมืออีกข้างของเพื่อนมาบีบไว้อย่างให้กำลังใจเช่นเดียวกับจูริ เธอเองก็สงสารจนไม่รู้ว่าจะทำอย่างไรดี ได้เพียงขอโทษที่ทำให้เพื่อนต้องมาเสียใจอย่างนี้   “เธอไม่ร้องนะ ต้องเข้มแข็งเพื่อจูริสิ”   ชื่อของลูกทำให้เธอฝืนกล่ำกลืนความขมขืนลงไปภายในหัวใจแล้วจับเอาเจ้าของร่างเล็กที่จ้องเธอด้วยสายตาน่าสงสารขึ้นมานั่งไว้บนตัก เธอกอดเด็กคนนี้แน่นราวกับกลัวว่าใครจะมาแย่งไป    “ถึงเวลาแล้วค่ะ จูริ ที่หนูต้องรู้ความจริง”   จังหวะนั้นเองที่ประตูห้องอาหารถูกเปิดออกพร้อมกับร่างของผู้หญิงสองคนที่พากันเข้ามา ยูโกะกำลังจะบอกให้ภรรยาพาลูกสาวออกไปก่อน แต่อัตสึโกะกลับส่ายหน้าปฏิเสธ   “ไม่เป็นไรหรอกค่ะยูจัง”   “แต่มันเรื่องภายในครอบครัวเธอนะ”    อัตสึโกะส่วยหน้า เธอยืนกรานให้ทั้งสองคนมาใหม่เข้ามานั่งที่เดิมจนยูโกะไม่มีสิทธิ์ค้าน   พารุรู้สึกเกรงใจอย่างบอกไม่ถูก เพราะเธอกำลังรู้สึกว่าตัวเองเสียมารยาทที่ได้เข้ามาฟังเรื่องส่วนตัวของคุณน้าอัตสึโกะแต่จะให้ออกไปตอนนี้ก็ไม่ทันแล้ว   “ก่อนอื่นฉันต้องขอโทษทั้งยูโกะแล้วก็ฮารุนะซังด้วยนะคะ หนูพารุด้วยนะ ที่ทำให้การมารับประทานอาหารในครั้งนี้ต้องกร่อย”   “อัตสึโกะ” ผู้ใหญ่สองคนมองหน้ากันอย่างเข้าใจ ไม่เคยคิดจะโทษเลย ทางเขาต่างหากที่ควรขอโทษเพราะทำให้เพื่อนต้องมาเจ็บปวดกับการพบกันอีก   “แล้วก็จูริค่ะ หนูเห็นผู้หญิงคนเมื่อกี้รึเปล่า”   “เขาทำให้มามี้ร้องไห้”  คำทักท้วงอย่างไม่ชอบใจจากปากของเด็กสาวที่ช้อนสายตามองหน้าของอัตสึโกะทำให้คนเป็นแม่ต้องกระซับกอดแน่นขึ้นอย่างสงบใจ   เธอไม่อยากให้ลูกว่าเขา ไม่อยากให้ลูกใจเขาผิด   “ไม่ใช่ค่ะ เขาไม่ได้ทำให้มามี้ร้องไห้แต่เป็นมามี้ต่างหากที่ทำให้เขาร้องไห้” มาตลอด ทำให้เขาทนทุกข์มาตลอด มินามิ ฉันขอโทษ ฉันขอโทษ   “ไม่เห็นจริงเลยก็เมื่อกี้เขาเข้ามามามี้ของจูริก็ร้องไห้”   พารุยังไม่เข้าใจสถานการณ์ตั้งแต่เมื่อตอนที่อยู่หน้าร้าน ว่าเกิดสิ่งใดขึ้น แล้วใครอะไร ทำไมคุณน้าอัตสึโกะถึงร้องไห้ นี่หรือคือสาเหตุที่ทำให้การดินเนอร์ถูกยกเลิกไป แล้วตัวเธอเองควรอยู่ฟังเรื่องนี้จริงๆหรืออย่างไร เพราะดูท่าจะไม่ใช่เรื่องเล็กๆเลย    “จูริฟังนะคะ คนที่หนูเจอเมื่อกี้นี่ เขาเป็นพ่อแท้ๆของหนู”        “จริงเหรอคะ มามี้” จูริดูจะช็อกมากกับสิ่งที่คุณแม่เล่าให้ฟังจนนั่งตัวแข็งราวกับรูปปั้น คนเมื่อกี้เป็นคุณพ่อแท้ๆของเธอ จริงใช่มั้ย พ่อของเธอไม่ใช่คนเดียวกับที่คุณตาบอก ไม่ใช่คนที่ชอบมาหาคุณแม่แล้วทำให้คนแม่เจ็บตัว    “ใช่ค่ะ จูริ มันเป็นความจริง แล้วหนูยังมีพี่สาวแท้ๆอีกหนึ่ง ชื่อ ทาคาฮาชิ ยุย หนูจำได้รึเปล่าค่ะว่าหนูเคยเจอพี่เขาตอนที่ไปซื้อของกับมามี้”   “พี่สาวคนนั้น” ด้วยความเป็นเด็กทำให้จูริไม่รู้จะพูดอะไรออกมากับความสับสนของตัวเองเมื่อมีข้อมูลใหม่ที่ผิดจากความเข้าใจเดิมถูกป้อนเข้ามา ซึ่งตรงกันข้ามกับพี่สาวอีกคนราวกับถูกหินถล่มใส่หัว   อะไรนะ!   ไม่สิ มันต้องเป็นคนละคนสิ  นาม สนุกทาคาฮาชิ มีคนใช้เยอะจะตาย แล้วทำไมเธอถึงต้องคิดว่าเป็นไอ้แมวน้ำงี้เง้านั้น   ‘เธอไม่มีน้องบ้างรึไง’   ‘ไม่มีหรอก’ เธอจำได้คำตอบที่เย็นชาของไอ้แมวน้ำที่บอกกับเธอได้ดี ว่าตัวเองไม่มีน้อง เพราะฉะนั้นต้องเป็นคนละคนสิ หรือถ้าไม่แล้ว ทำไมไอ้แมวน้ำถึงไม่ยอมรับว่าตัวเองมีน้อง หหรือแท้จริงเพราะไม่รู้ว่าตัวเองมีน้อง   “มามี้ขอโทษนะคะที่บิดบังหนู  มามี้มีความจำเป็นค่ะ เพื่อตัวหนูเอง มามี้ต้องปกป้องหนูจากคุณตา คุณตาเขาพยายามจะทำร้ายหนู  อย่าโกรธคุณพ่อหนูเลยนะคะที่เขาทำกับมามี้กับหนูอย่างนี้ เพราะเขาไม่รู้ว่าหนูเป็นลูก ไม่รู้ว่ามามี้ไม่ได้ทรยศเขา“ อยู่ๆเด็กสาวในอ้อมแขนของอัตสึโกะก็ร้องไห้เสียงดังซึ่งทำให้ผู้ใหญ่ที่กันบนโต๊ะอาหารตกใจพยายามจะเข้าไปช่วยอัตสึโกะที่แนบแก้มลงไปบนศีรษะของลูกสาวแล้วโยกตัวของคนในอ้อมกอดไปมาเบาๆเพื่อปลอบให้ลูกหยุดร้องไห้    อัตสึโกะเข้าใจว่าลูกอาจจะรับไม่ได้ที่จู่ๆเธอก็เล่าเรื่องอะไรอย่างนี้ให้ฟัง เพราะเธอปิดบังที่จะพูดถึงพ่อของเจ้าตัวมาตลอด สำหรับจูรีแล้วที่บ้านใหญ่ตระกูลมาเอดะก็คือบ้าน ซึ่งแตกต่างจากเธอที่คิดว่ามันคือนรก   “แล้วทำไมเขาถึงไม่อยู่กับมามี้ เขาปล่อยให้มามี้อยู่คนเดียวได้ยังไง”   “เพราะมามี้ผิดเองค่ะ มามี้โกหกเขาว่าจูรีไม่ใช่ลูกของเขา”   “มามี้” อัตสึโกะกัดฟันแน่นเมื่อเรื่องราวในอดีตกำลังฉายชัดขึ้นมาเป็นฉากๆ เธอแทบจะไม่มีแรงที่จะขยับปากต่ออีกเลย เธอทำผิดกับเขามากเหลือเกิน และทำผิดกับลูกมากเหลือเกิน   “มามี้ขอโทษค่ะจูริ ถ้าหนูจะโกรธอย่าโกรธคุณพ่อเลยนะคะ ให้หนูโกรธมามี้ เพราะมามี้เป็นคนสร้างเรื่องเอง” เด็กสาวผู้ร่ำร้องพยายามเก็บเสียงงอแงของตัวเองไม่ให้ออกมาอีกเมื่อเห็นดวงตาแสนเศร้าสร้อยของคนเป็นแม่ คุณแม่ตอนนี้ดูไม่มีความสุขอีกแล้ว   “มามี้ หนูอยากขอร้อง”   “คะ”   “กลับไปคืนดีกันได้มั้ยค่ะ” คำขอที่แสนใสซื้อของเด็กสาวเหมือนเป็นใบมีดที่ปักเข้าไปในใจของผู้ใหญ่ให้รู้สึกปวดราว ไม่ใช่ไม่อยากทำอย่างนั้นเลย แต่มันทำไมได้   “จูริ”   “เพราะคุณตาใช่ไหมคะ” อัตสึโกะพูดไม่ออก จูรีเป็นเด็กที่หัวไวและสิ่งที่ลูกพูดมันก็ถูกเกือบทุกอย่าง ใช่ ทุกอย่างมันเกิดขึ้นเพราะพ่อของเธอแล้วผู้ชายที่แสนจะเลวร้ายคนนั้น   “มามี้ หนูอยากเห็นมามี้มีความสุข” ความปรารภนาของเด็กน้อยทำให้ผู้ใหญ่อีกครอบครัวสบตากัน พวกเธอสงสาร สงสารจูริเหลือเกิน ทั้งที่หนึ่งชีวิตเล็กๆนี้ควรมีความสุขกับชีวิตครอบครัวแท้ๆ แต่ทำไมผู้ใหญ่พวกนั้นถึงได้ใจร้าย กล้าใช้เด็กตัวเล็กแค่นี้เป็นเครื่องมือ   “จูริ มามี้ขอโทษ”   “หนูรู้นะคะ ว่ามามี้ไม่มีความสุขตอนอยู่บ้านกับคุณตา มามี้ไม่ยิ้มให้คนอื่นเลยนอกจากหนูกับคุณลุงพ่อบ้าน หนูอยากเห็นมามี้มีความสุข ฉะนั้นคืนดีกันได้มั้ยค่ะ”    ไม่รู้ตั้งแต่เมื่อไหร่ที่น้ำตาซึ่งเคยแห้งเหือดไปไหลออกมาอีกครั้งจนกระทั่งสัมผัสอบอุ่นของมือเล็กๆคู่นี้ เช็ดออกไปให้เธอ   จูริทำให้เธอยิ่งคิดถึงมินามิ เด็กคนนี้เหมือนมินามิมากจริงๆ นิสัย  การพูดการจา แล้วจะไม่ให้เธอคิดถึงได้อย่างไร      ไม่ใช่เธอไม่อยากทำ แต่เธอทำไมได้ต่างหาก เธอจะยอมให้สิ่งที่ทำมาสูญเปล่าไม่ได้ ไม่ได้เด็ดขาด   “มามี้ขอโทษที่ทำให้หนูในตอนนี้ไม่ได้ สำหรับตอนนี้แค่หนูยังอยู่ยังเข้าใจมามี้ มามี้ก็มีความสุขแล้วค่ะ”     ยูโกะเผลอกำหมัดจนแน่น เธอต้องทำอะไรสักอย่างให้สองคนนี้หันหน้าเข้าหากัน อัตสึโกะเผชิญปัญหาคนเดียวมามากพอแล้ว เธอไม่อยากเห็นภาพของเพื่อนที่ต้องเจ็บปวดเพราะทนคิดถึงเจ้าของหัวใจซ้ำแล้วซ้ำอีก   เธอจะต้องจัดการอะไรบ้างอย่างกับบ้านตระกูลมาเอดะ             อีกทางด้านหนึ่งที่มีสภาพดูไม่จืดเช่นกัน ตลอดทางที่คุณพ่อร่างเล็กขับรถกลับบ้านคุณพ่อแทบจะไม่ยอมพูดอะไรกับเธอ ซึ่งค่อนข้างผิดปกติอย่างมาก และที่สำคัญกว่าคือรอยแดงบนใบหน้าของคุณพ่อ ซึ่งดูอย่างไรรอยนี่ก็เป็นรอยถูกตบ   ใครเป็นคนทำร้ายคุณพ่อแล้วมันเกิดอะไรขึ้นที่ร้านอาหารแห่งนั้น คุณพ่อถึงได้บอกเธอว่าตัวเองกับเพื่อนได้ยกเลิกนัดกันกะทันหันแล้วรอรับเธอกลับบ้านอยู่ที่ลานจอดรถ    ยุยพาตัวเองเดินเข้ามาจัดการเปิดไฟในตัวบ้านที่อยู่กันเพียงสองคนพ่อลูกก่อนเข้าไปในครัวเพื่อหยิบน้ำมาให้กับคนที่พึ่งจะจอดรถเสร็จ      มินามิทิ้งตัวลงบนโซฟาห้องรับแขกแล้วรับแก้วน้ำมาจากลูกสาวพลางส่งยิ้มบางๆแทนคำขอบคุณ ไม่มีทางที่ลูกจะไม่รู้ว่าเธอร้องไห้เพราะขนาดเธอยังรู้สึกปวดทั้งตา ปวดทั้งแก้ม แต่ลูกก็ยังเลือกที่จะไม่ถามเธอ และรอคอยคำฟังตอบจากเธอในยามที่เธอพร้อม     “เรื่องวันนี้พ่อขอโทษนะคะ”   “เกิดอะไรขึ้นค่ะคุณพ่อ”   “วันนี้ที่ร้านอาหาร..พ่อเจอ..ผู้หญิงคนนั้น”   “อะไรนะคะ!” ยุยตาโตแทบจะทันทีที่ได้ยินคำสารภาพของคุณพ่อร่างเล็ก เธอดึงมือของพ่อมากุมไว้โดยอัตโนมัติ ไม่ต้องมีใครบอกเธอกูรู้ว่าพ่อเจ็บปวดมากแค่ไหน ขนาดเธอเองยังทำใจไม่ได้ แล้วพ่อละ พ่อของเธอจะเป็นอย่างไร   อ่า เธอสงสารเหลือเกิน คุณพ่อไม่ควรมาเจอกับเรื่องอย่างนี้เลย   “พ่อขอโทษจริงๆนะคะ ที่ดึงเอาหนูออกมาทั้งที่หนูไม่ได้รู้เรื่องอะไรด้วยเลย”   “คุณพ่อ” ยุยส่ายหน้าให้คุณพ่อร่างเล็กแล้วเข้ากอดคุณพ่อของเธอเอาไว้ คุณพ่อไม่ได้ทำอะไรผิดเลย ที่ไม่ได้ให้เธอเจอกับผู้หญิงคนนั้น คุณพ่อก็แค่ต้องการปกป้องเธอ เพราะคุณพ่อรู้ว่าเธอคงจะเสียใจไม่ต่างกันถ้าเธอได้เจอกับแม่   “ลูกอยากเจอเขารึเปล่า”  ยุยรีบส่ายหน้าด้วยความรวดเร็ว เธอไม่ได้มีความต้องการนั้นอยู่เลย ไม่อยากเจออีกแล้วคนที่ทำให้พ่อต้องเจ็บปวด    “ยุย”   “คุณพ่อขึ้นไปพักดีกว่านะคะ คืนนี้หนูขอนอนด้วย” เธอไม่อยากให้พ่อต้องเจ็บปวดมากกว่านี้หากยังพูดถึงเรื่องของแม่ต่อไป พ่อจะต้องเสียใจมากกว่าเดิมเพราะมียังมีอิทธิพลกับพ่ออยู่มาก แค่ตอนนี้พ่อก็เสียใจกับแม่มากพอแล้ว ทำไมทุกสิ่งทุกอย่างถึงได้บังเอิญอย่างนี้ ให้เธอได้เจอแม่ไม่พอ ยังให้พ่อของเธอได้เจอแม่อีก ไม่รู้หรืออย่างไรว่ามันเป็นการยื่นยาพิษให้พ่อของเธอ       หลังจากจัดการกับสภาพที่ดูไม่ได้ของตัวเองเสร็จสิ้น มินามิฝังร่างของตัวเองลงบนเตียงนอนขนาดใหญ่ที่วันนี้ดูจะแคบลงไปเพราะเตียงนอนอีกฝั่งถูกใช้งานโดยลูกสาวที่หลับไปก่อนแล้ว สงสัยเธอจะอยู่ในห้องน้ำนานเกินเพราะมัวแต่คิดเรื่องที่ยังคงคาราคาชังในหัว ความเจ็บปวดที่เกาะกินใจเธอไว้แน่นหนาทำให้เธอไม่สามารถข่มตาให้หลับลงได้     ไม่เคยทรยศเธองั้นหรือ แล้วภาพในวันนั้นมันคืออะไร   คำพูดของผู้หญิงคนนั้นเธอจำได้ขึ้นใจ   ‘เราหย่ากันเถอะค่ะ เพราะฉันท้องกับคนอื่น’   ผู้ชายแปลกหน้าที่ถูกผู้หญิงแพศยาควงเข้ามาพร้อมกับใบตรวจครรภ์ว่าผู้หญิงแพศยาท้องกับมัน ผู้หญิงหน้าด้านไม่รู้จักพอ เล่นชู้กับคนอื่นในขณะที่อาศัยอยู่กับเธอ   ทำไมถึงต้องฆ่าฉันให้ตายทั้งเป็นแบบนี้ด้วยอัตสึโกะ   หรือเพราะความจริง เธอไม่เคยรักฉันเลย     ................................................................................................................................................................................................... แอบเสียใจที่อันเก่าลงไว้หายไป ตอนล่าสุดไรท์ไม่ได้เซฟไว้ในเครื่องด้วย ขอทำใจนั่งแต่งใหม่ก่อน T^T
  8. Ch.5 โลกกลม   ‘Rrrr’ เสียงโทรศัพท์ดังตั้งแต่เข็มสั้นยังไม่กระดิกไปถึงเลขเจ็ดปลุกให้คนในผ้าห่มโผล่หน้าออกมาควานหาเครื่องมือสื่อสารขนาดจิ๋วก่อนจะรีบกดรับสายที่เข้ามารบกวนการพักผ่อนตั้งแต่เช้า   “อือ.. รู้แล้วๆ”   “จำได้ๆ.. แค่นี้นะ” เธอกดตัดสายโทรศัพท์ไปก่อนโยนมันวางไว้ที่ไหนสักแห่งบนที่นอน ไม่นานก็ค่อยๆโผล่ตัวออกมาจากผ้าห่ม   “อื่ออ”  ถูกรบกวนการนอนตั้งแต่เช้าทั้งที่อุสาลาหยุด เพื่อวันนี้จะได้อยู่บ้านสบายๆ       หลังจากเหตุการณ์ในสวนสาธารณะ เธอยังรู้สึกไม่อยากทำอะไร แม้แต่วันนี้ที่เพื่อนสนิทนัดไว้ยังอยากโทรไปขอยกเลิกนัดเสียด้วยซ้ำ ถ้าไม่ติดว่าจะเสียมารยาทกับครอบครัวนั้น และเพื่อนสนิทเธอที่โทรตามตั้งแต่ยังไม่เจ็ดโมงอย่างนี้   เฮ้ออ  กลัวเธอจะเบี้ยวนัดขนาดนั้นเชียว คุณนายโอชิมะ       เธอนึกขันเพื่อนตัวเองก่อนจะหันไปหยิบกรอบรูปบนเตียงนอนมาดู    ไม่กี่ปีลูกสาวของเธอโตขนาดนี้แล้ว เมื่อก่อนยังมาขอนอนห้องเดียวกับเธออยู่บ่อยๆเลย   ชอบฟังนิทานก่อนนอน ชอบให้ร้องเพลงให้ฟัง ชอบให้วาดรูปให้ดู ชอบให้พาเล่นเกม   เด็กน้อยยุยในตอนนั้นกลายมาเป็นคนที่พึ่งพาตัวเองได้ขนาดนี้ตั้งแต่เมื่อไหร่นะ   พอคิดว่าจะไม่ได้เห็นภาพของยุยที่เป็นอย่างนั้นแล้ว คนเป็นพ่อก็ใจหาย   ทั้งที่ยังอยากให้เป็นเด็กไปนานๆแท้ๆ   มินามิเอี่ยวตัวนำกรอบรูปวางไว้ที่เดิม   ตัดสินใจลุกจากเตียงตรงไปจัดการธุระส่วนตัวในห้องน้ำ   เธอดีใจนะ ที่สามารถเลี้ยงเขาให้เติบโตสมบูรณ์แข็งแรงด้วยตัวคนเดียว             กินหอมของอาหารที่ลอยอบอวลออกจากห้องครัวทำให้มินามิต้องส่ายศีรษะ ขนาดวันหยุดแท้ๆลูกสาวเธอยังตื่นเช้ามาทำอาหาร นิสัยเหมือนกันไม่มีผิด   “อรุณสวัสดิ์ค่ะ”   มินามิเดินเข้าไปลูบหัวลูกสาวจอมขยันก่อนนั่งลงบนโต๊ะอาหาร ‘กาแฟดำไม่ใส่น้ำตาล’ ลูกสาวเธอรู้ใจเสมอ เธอใช้เวลาในการละเมียดละไมรสชาติของมันอยู่สักพักก่อนยกหนังสือพิมพ์ประจำวันขึ้นมาอ่าน    “เราตื่นเช้าเกินไปรึเปล่ายุย”     “มันชินนิค่ะ” เจ้าตัวจัดการปิดเตาแก๊สก่อนจะยกอาหารที่เตรียมเสร็จหมาดๆมาให้ปะป๋าสุดที่รัก   “เย็นนี้เตรียมตัวพร้อมรึยังคะ” ยุยส่งเสียงแซวคุณพ่อร่างเล็ก เรื่องที่จะออกไปเจอกับเพื่อนสนิทตอนเย็น ซึ่งพ่อห่างหายจากงานสังสรรค์มานาน วันนี้ถึงได้ดูดีใจมากกว่าปกติ ถึงพ่อจะไม่ได้แสดงออก เธอก็พอจะสัมผัสได้จากน้ำเสียงและแววตาของพ่อ   “เดี๋ยวนี้กล้าแซวพ่อเหรอเราน่ะ” มินามิยกมือไปยีหัวลูกสาวอย่างเอ็นดู    ยุยพยายามจับมือของคุณพ่อร่างเล็กออกเพราะตอนนี้ผมของเธอกำลังจะยุ่ง แต่กลับทำให้คุณพ่อยิ่งแกล้งเธอจนต้องขอยอมแพ้ บอกปะป๋าให้เลิกยีหัวสักที   “ดูสิค่ะ ยุ่งหมดเลย” ยุยส่งค้อนให้ผู้ให้กำเนิดที่ยังหัวเราะไม่หยุด เห็นคุณพ่อมีความสุขเธอก็อดยิ้มไม่ได้ ไม่บ่อยเลยที่คุณพ่อจะหัวเราะ ทั้งทีเธออยากให้พ่อหัวเราะทุกวันแท้ๆ แต่ก็ทำไม่ได้    คงจะมีแต่แม่คนเดียวที่ทำได้ ในเมื่อแม่เป็นคนพรากมันไปด้วยมือของตัวเอง    พูดถึงแม่ หลังจากเหตุการณ์ที่เจอกันในห้องสรรพสินค้า เธอยังไม่มีโอกาสได้บังเอิญเจออีกเลย   มันอาจดีต่อตัวเธอเองก็ได้ เพราะไม่รู้เจอกันเธอจะทำตัวอย่างไร    ในเมื่อโลกของเธอตอนนี้ มีแค่เธอกับพ่อเท่านั้น   เธอหนักใจจริงๆ ไม่ใช่แค่เรื่องของแม่ แต่ยังรวมถึงเรื่องของตัวเอง   ยัยนักเรียนใหม่ อาทิตย์นี้ทำกับเธอไว้แสบมาก ใช้เธออย่างกับทาส   พอยอมหน่อยได้ใจใหญ่ ไม่กลัวเธอแถมยังมีการเอาข้อต่อรองมาขู่   เธอยอมเพราะรู้สึกผิดเรื่องอุบัติเหตุเท่านั้น ไม่งั้นอย่าหวังว่ายัยนักเรียนใหม่นั้นจะได้ขมเธอ   “ยุยลูก คิดอะไรอยู่ พ่อเรียกเราตั้งนานแล้วนะ”   ยุยสะดุ้งจากภวังค์เมื่อมือพ่อเตะแขนเธอเบาๆ เธอเงยหน้าส่งยิ้มให้พ่อเพื่อกลบเกลื่อนพิรุธ   “ช่วงนี้เหมอบ่อยนะเรา”   “โธ่..พ่อค่ะ หนูบอกแล้วไงค่ะว่าช่วงนี้งานเยอะ คิดเรื่องงาน”   “แน่ใจนะว่าแค่เรื่องงาน” นั้นไงมาแล้ว วิธีจับผิดของพ่อ   “แน่ใจสิค่ะ”   “ไม่ใช่ว่าเพราะเพื่อนที่โทรหาลูกช่วงนี้บ่อยๆเหรอคะ”   “ไม่ใช่ค่ะ!” เธอตกใจเผลอตะโกนเสียงดัง ไม่คิดว่าพ่อจะรู้ถึงขั้นนั้น เห็นพ่อกลั้นยิ้มขำเธอรีบหาทางแก้ตัวต่อเป็นพัลวัน   “ไม่ใช่ค่ะพ่อ หนูบอกแล้วไงค่ะว่าเรื่องงาน หรือพ่อไม่เชื่อหนูคะ”    มินามิกลั้นขำจนปวดท้อง ลูกสาวคิดว่าเขาดูไม่ออกรึไงว่าแอบทำตัวแปลกๆไปในช่วงนี้ ครั้งก่อนก็เรื่องที่แก้มบวมไปรอบหนึ่ง ซึ่งเจ้าตัวบอกเข้าไปห้ามคนตีกัน    เอาตามตรง.. เธอไม่เชื่อ อย่างยุยหรือจะยอมให้ใครทำร้ายง่ายๆ เห็นอย่างนี้เธอให้ลูกเรียนศิลปะป้องกันตัวตั้งแต่เด็ก ไม่มีทางเสียหรอกจะถูกลูกหลงขนาดนี้   ดูยังไงรอยนั้นก็เป็นรอยที่ถูกตบในระยะประชิดเหมือนคนกำลังยืนเผชิญหน้ากันมากกว่าจะโดนลูกหลงอย่างเจ้าตัวว่ามา..   ส่วนสาเหตุของการที่ถูกตบเธอไม่อยากสืบหรอกนะ   เรื่องของลูกก็ควรปล่อยให้ลูกจักการเอง เธอแค่สังเกตการอยู่ห่างๆพอ   “ยังไม่ได้บอกเลยนะคะว่าไม่เชื่อ แล้ววันนี้ไม่ต้องออกไปไหนเหรอคะ”   คำทึกทักของปะป๋าทำให้คนที่พึ่งนึกออกว่ามีนัดตาโต ยัยนั้นดันโทรบอกเธอเมื่อคืนว่า เช้านี้จะออกไปซื้อของให้ตามไปช่วยขนหน่อย   เกินไปมั้ยละ! วันหยุดเธอยังไม่เว้น  เธออุสาปฏิเสธเพราะวันนี้มีนัดกับพ่อ แต่ฝ่ายนั้นไม่พอใจทำเสียงประชดประชันใส่ว่าแค่นี้ยังช่วยไม่ได้ ก็ไม่ต้องมาไถ่โทษ เธอเลยต้องเออออห่อหมกตาม   นี้ ถ้าพ่อไม่พูดเธอคงลืมไปเสียสนิท   ขอเบอร์เธอจากคาวาเอ้ได้ก็เอาใหญ่เลยนะ วันนี้เธอจะคุยให้รู้เรื่องค่อยดู   “หนูเกือบลืมไปเลย เดี๋ยวหนูขึ้นไปอาบน้ำก่อนนะคะ” ยุยถอดผ้ากันเปื้อนสีสันสวยงามออกแล้วรีบวิ่งขึ้นไปชั้นสองของบ้านให้คุณพ่อร่างเล็กหัวเราะไล่หลัง   ยังไม่ทันจะแปดโมงด้วยซ้ำไม่รู้ลูกจะรีบไหน            สุดท้ายยุยก็มาถึงก่อนเวลานัด เธอก้มลงมองนาฬิกาที่ตอนนี้พึ่งจะเก้าโมงสิบห้านาที ยัยนักเรียนใหม่นัดเธอไว้ตอนสิบโมง   ไม่รู้เหมือนกันว่าทำไมเธอต้องรีบมา คงเพราะกลัวว่ายัยเด็กเรียนใหม่จะหาเรื่องเธอถ้าเธอมาช้ากว่านี้       ปากร้าย กวนประสาท นิยามที่เธอตั้งให้บุคคลที่กล่าวถึง       ยุยตัดสินใจทิ้งตัวลงบนม้านั่งหินอ่อนกลางลานน้ำพุหน้าห้างสรรพสินค้า คิดว่าการออกมาก่อนเวลาดีตรงที่ว่า เธอมีเวลานั่งเล่นมองบรรยากาศยามเช้าสบายๆ ไม่ต้องรีบร้อนกระวนกระวายเพราะกลัวจะมาไม่ทัน    เธอไม่ได้ขอให้พ่อมาส่งหรอกนะ เพราะอยากให้ท่านพักอยู่บ้านๆสบายๆ จึงนั่งรถประจำทางมาเอง     ไม่ทันไรเสียงเครื่องมือสื่อสารขนาดจิ๋วก็ร้องเตือนให้เธอต้องหยิบมันขึ้นมาดู     และเป็นดังคาดเมื่อเธอล่วงมันออกจากกางเกงยีนส์สีดำตัวโปรดก็เจอกับชื่อที่โชว์เด่นหลา ‘ยัยจอมกวน’ สงสัยจะโทรมาเตือนเธอเรื่องนัด เสียใจด้วยยัยจอมหาเรื่อง ฉันมาถึงที่นัดหมายแล้ว   “ค่ะ ว่าไงคะ” รู้สึกกระด่างปากจริงๆที่ต้องพูด คะ ขา กับยัยนี้ ถ้าไม่เป็นเพราะข้อตกลงที่ให้ไว้อย่าหวังเลยว่า เธอจะพูด   “ยุย ตื่นรึยัง” จำไม่ได้ว่าอนุญาตให้เรียกเธอว่า ยุย เฉยๆเมื่อไหร่ ยัยนักเรียนใหม่เนียนเฉยเลย มันน่าอารมณ์เสียมั้ย      “จนมาถึงแล้ว..คะ” เธอแอบกวนประสาทยัยนักเรียนใหม่แต่ก็ยังพยายามบังคับปากให้เติมคำว่า คะ ลงไปนะ    ไม่รู้ทำไมทรมานหัวใจอย่างนี้ เธออยากจะบ้าตาย   “ถึงแล้ว!”   “จะตะโกนทำไมเนี่ย..คะ” เกือบจะลืมพูด คะ แหนะ   “ก็จะรีบออกไปไหน คุณรู้มั้ยว่าคนอื่นจะคิดยังไงที่เห็นคุณไปนั่งรอฉันก่อนอย่างนี้”     อ้าว นี้เธอกลายเป็นฝ่ายผิดรึไง แม่คุณ   “เอาเป็นว่าฉันผิดโอเคที่มาก่อน เธอไม่ต้องรีบ แค่นี้ละ” พูดจบก็ตัดสายทิ้งไปโดยไม่สนใจว่าพารุจะพูดอะไรต่อ เพราะเธอขี้เกียจฟังยัยเด็กเรียนใหม่โวยวาย    ไอ้แมวน้ำบ้า! ไอ้แมวน้ำงี้เง่า!!   แล้วมาบอกให้ไม่ต้องรีบ  เห็นเธอเป็นคนยังไงกัน!! เดี๋ยวแม่ปล่อยให้รอสักสามชั่วโมงเลยดีมั้ย   พารุรีบเด้งตัวลงจากเตียงตรงดิ่งไปเข้าน้ำแบบลวกๆ ไม่สนใจแต่งตกแต่งตัวมันแล้ว หยิบชุดไหนได้ก็ใส่ๆไป ไปในสภาพนี้แหละ ชั่งมัน ขนาดป๊าม๊ายังทักเธอเลยว่าจะรีบไปไหน           ผ่านมาเกือบยี่สิบนาทีคนที่ยุยนั่งรอก็บึ่งรถเข้ามาในสภาพที่ต้องแอบลอบยิ้ม เมื่อเห็นผมยุ่งๆหน้าแทบไม่ได้แต่งเติม สงสัยแต่งตัวไม่ทันแน่ๆถึงมาในลุกกระแซะกระเซิงอย่างนี้    “ไม่ต้องมายิ้มมันความผิดคุณนั้นแหละ” พารุหันไปขอบคุณคนของพ่อที่ขับรถมาส่งให้แล้วสาวเท้าเข้ามาต่อว่ายุยที่นั่งไม่รู้ไม่ชี้   “ก็บอกว่าไม่ต้องรีบ” ยุยส่งขวดน้ำยื่นให้คนที่กำลังยืนหอบหายใจ  ฝ่ายนั้นมองมาอย่างสงสัย ไม่ยอมรับไปดื่มที   “เหนื่อยไม่ใช่รึไง ดื่มซะสิ ”  เธอไม่ได้ซื้อมาเผื่อยัยนี้หรอกนะ แค่ถือเงินไปเกินก็เลยซื้อมาสองขวดเท่านั้นเอง   “ขะ..ขอบใจนะ” เอาอีกแล้วอาการหายใจไม่ทันอย่างนี้  ทำไมต้องเกิดขึ้นตอนที่แมวน้ำทำดีด้วย พอรับขวดน้ำมาแล้วเธอก็ดื่มโดยที่ไม่ทันสังเกตว่าหน้าตัวเองแดงขนาดไหน จนไอ้แมวน้ำเอามือมาแตะหน้าผากเธอจนเกือบสำลักน้ำตาย   “แค๊กๆ ทำบ้าอะไรของเธอเนี่ย”    ยุยมองแขนเสื้อเชิ้ตของตัวเองที่เปียกน้ำด้วยสีหน้าเบื่อหน่ายก่อนจะมองกลับมายังคนที่ต่อว่าไม่หยุด   “ก็เห็นหน้าแดงๆนึกว่าไม่สบาย”   ฉันจะไม่สบายเพราะเธอนี้แหละ ไอ้แมวน้ำบ้า   “ฉันไม่ได้เป็นอะไรสักหน่อย ใครเขาพากันวัดไข้แบบนี้”   ยุยอยากเถียงคืนไปมากว่าคนทั่วไปนั้นละ ไม่รู้จะตกใจอะไรนักหนา   “แล้วสรุปจะให้ฉันมาช่วยถืออะไร”  เธอจบปัญหาโดยการเปลี่ยนเรื่อง เถียงก็แพ้ เงียบดีกว่า เบื่อ เซ็ง ทำอะไรก็ไม่ได้ ยังต้องมาเปียกเพราะน้ำที่ยัยนี้พ้นออกมาอีก   “ของฝากให้น้อง”   “เธอมีน้องด้วยเหรอ” อ้าว.. ก็ในประวัติบอกว่าเป็นลูกคนเดียว เธอไม่มีทางจำผิดแน่ๆ   หยุด ใครว่าเธอสืบประวัติยัยนี้ เธอแค่จำได้จากเอกสารข้อมูลที่ทางโรงเรียนส่งมาให้อ่าน ยัยนี้เล่นย้ายมากลางเทอม เด่นขนาดนี้ เธอต้องจำข้อมูลพื้นฐานได้เป็นธรรมดาอยู่แล้ว   “มีสิ น้องสาวฉันน่ารักมากเลยนะ พูดเก่ง ฉลาด แล้วยังขี้อ้อนมากๆ” บรรยายสรรพคุณน้องสาวเสร็จสรรพก็เดินนำเข้าไปในห้าง ให้คนที่ยังยืนงงๆอยู่รีบเดินตาม นี้ ไม่คิดจะขอโทษเรื่องแขนเสื้อเธอหน่อยรึไง อย่างน้อยก็ควรพาเธอเข้าไปล่างตัวเอาสิ่งสกปกออกนะ   เฮ้ออ เธอควรจะปลงดีมั้ย   “ไม่ใช่น้องแท้ๆเธอละสิ”   “ลูกของเพื่อนสนิทพ่อฉันน่ะ” นั้นไงเธอกะแล้ว   ฝ่ายคนถูกถามไม่ได้เอะใจว่ายุยรู้ได้อย่างไรว่าเด็กที่พูดถึงไม่ใช่น้องแท้ๆของเธอ   “แล้วเธอไม่มีพี่น้องบ้างรึไง” คำถามนี้ราวกับเป็นคมมีดที่ปักลงกลางใจของยุย เธอกัดริมฝีปากเล็กน้อยก่อนตอบด้วยน้ำเสียงเรียบ จนคนถามไม่เข้าใจว่าเธอถามอะไรผิดตรงไหน   “ไม่มีหรอก”   ทำไมต้องทำหน้าเหมือนฝังใจอะไรขนาดนั้น       จากที่เธอวางแพลนว่าวันนี้จะแวะเข้าดูอัตสึโกะที่บ้านเก่ากลายเป็นว่าอัตสึโกะย้ายมาอยู่ในบ้านที่เธอจัดหาให้เร็วกว่ากำหนด วันนี้เธอจึงว่างทั้งวัน.. ซึ่งเหมือนจะเป็นอย่างนั้นสุดท้ายเธอก็ต้องมานั่งอยู่เป็นเพื่อนอัตสึโกะที่ดูไม่ปกติในหลายวันที่ผ่านมา   “หรือ..เธอเจอหมอนั้น” ผู้ชายที่อยากได้อัตสึโกะจนตัวสั่น นึกแล้วอยากเข้าไปกระทืบมันดูสักตั้งสองตั้ง ข่าวล่าสุดรายงานว่าหมอนั้นเข้าไปบ้านใหญ่ของอัตสึโกะ ไม่รู้ว่าเข้าไปติดต่ออะไรกับพ่อของอัตสึโกะอีกรึเปล่า   แค่ได้ยินเธอก็หนักใจ กลัวความเคลื่อนไหวของทางพ่ออัตสึโกะเหมือนกัน   ทำไมถึงต้องทำลูกแท้ๆของตัวเองขนาดนี้นะ   ทั้งที่ท่านน่าจะสำนึกได้ว่าอัตสึโกะเป็นคน มีจิตใจ ไม่ใช่หุ่นเชิดของท่านเหมือนอย่างที่ท่านกำลังทำอยู่    “วันนี้ ยูจัง จะพาออกไปกินข้าวที่ไหนคะ ได้ข่าวว่าจะเจอกับเพื่อนสนิทของฮารุนะด้วย” นอกจากไม่ยอมตอบคำถามแล้วยังพาเธอเปลี่ยนเรื่องได้หน้าตาเฉย นี้ก็เหลือเกิน    เธอหมดหนทางจะคาดคั้นจริงๆ ความจริงก็ไม่อยากคาดคั้น ถ้าเพื่อนสนิทไม่มีสีหน้าผิดปกติตั้งแต่วันเกิดเรื่องที่สวนสาธารณะ    ไม่รู้ไปเจออะไรมา   “ร้าน sps ติดริมแม่น้ำน่ะ ” เธอยอมๆปล่อยไปก่อน บทจะเงียบต่อให้เอาครีมมาง้างปากอัตสึโกะก็ไม่ยอมพูดหรอก     “แล้วตกลงเธอบอกความจริงเรื่องพ่อเขากับลูกยัง”  เธอเห็นแววตาหม่นหมองไหววูบอยู่ครู่หนึ่งก่อนจะกลับมานิ่งเหมือนเดิม นี้ก็คงจะไม่ได้บอกสินะ   “ฉันยังไม่มีโอกาสดีๆได้บอกสักที” นั้นไงกะแล้ว     อัตสึโกะยิ้มออกมาด้วยความเศร้า หวนนึกถึงใบหน้าที่ได้เจอกันเมื่อไม่นาน เขาซูบผอมลงไปมาก ไม่รู้เพราะโหมงานหนักรึเปล่า    ยิ่งเจอยิ่งคิดถึง ยิ่งอยากเข้าหา อยากเข้าไปถามว่าเขาเป็นอย่างไร    “แล้วจูรี..”   “ลูกบอกว่าจะรอจนกว่าฉันจะพร้อมเล่าให้ฟัง”   “เป็นเด็กดีนะ”   “ใช่..เป็นเด็กดีมาก” เหมือนเขาคนนั้น   ลูกทำให้เธอคิดถึงเขาได้มากขนาดนี้เลยหรือ   “ถ้าเธอมีอะไรจะเล่าก็เล่าได้นะอัตจัง”   “ขอบใจนะ แต่ว่า.. ฉันยังไม่พร้อมจริงๆ” ยูโกะตบบ่าเพื่อนสนิทเบาๆบอกว่าเธอเข้าใจ จะไม่เซ้าซี้อีก   “เอาเป็นว่า เธอเตรียมตัวรอนะ ให้สวยที่สุดในค่ำคืนนี้เลย เราไปเที่ยวกัน”   อัตสึโกะยกยิ้มเล็กน้อยกับคนทำหน้าทะเล้นขยิบตาให้เธอ แค่ไปกินข้าวกับเพื่อนสนิทของคนรัก นินะ ยูจัง          ฮารุนะเดินออกจากบ้านมาพักใหญ่นั่งรอคนรักที่หายเข้าไปภายในบ้านหลังข้างกันนานสองนาน ตั้งแต่กินข้าวเสร็จ คนรักของเธอก็หายหน้าหายตาออกจากบ้านเพื่อไปอยู่กับเพื่อนสนิท   เธอไม่ได้อยากเห็นแก่ตัวหรอกนะ แต่เธอกำลังรู้สึกน้อยใจที่ความสำคัญของเธอลดลงไปทั้งที่ปกติยูโกะจะใช้เวลาเอื่อยเฉื่อยอยู่กับเธอในช่วงเวลาวันหยุดก่อนถึงเวลานัดไปไหนแท้ๆ   หมู่นี้..ยูโกะใส่ใจอัตสึโกะมากเกินไปจนเธอกลัว..   ทั้งที่ยังอยู่ด้วยกันทุกวันแต่เธอกลับเริ่มรู้สึกถึงความห่างไกล   “ฮ้าว ฮารุนะ” เสียงทักอันคุ้นเคยทำให้เธอรีบปั้นหน้ายิ้มส่งให้คนรัก   “ทำไมมานั่งตรงนี้คะ” ยูโกะถามด้วยความเป็นห่วง แม้ตรงนี้จะมีเงาของต้นไม้ต้นใหญ่บด แต่ทว่าอากาศข้างนอกค่อนข้างร้อน เธอกลัวคนรักจะเป็นลมเวียนหัวไปซะก่อน   “ออกมานั่งคิดอะไรเพลินๆ อยู่ในบ้านแล้วเบื่อๆน่ะค่ะ” เธอก้มลงมองพื้น ต้องเบื่ออยู่แล้วถูกทิ้งให้อยู่ภายในบ้านเพียงคนเดียวนิ    ไม่ใช่ว่ายูโกะไม่สังเกตอาการผิดปกติของคนรัก แต่เธอคิดว่าคนรักของเธออาจจะเหนื่อยหรือกลุ้มใจอะไรหลายๆเรื่องในช่วงนี้ถึงได้ทำตัวแปลกๆ    เธอจับมือของฮารุนะมากุม   “วันนี้แต่งตัวให้สวยเลยนะคะ ได้เจอเพื่อนทั้งที ฉันจะเป็นเจ้ามือเลี้ยงให้เอง”เธอทำท่าตบกระเป๋าเหมือนพวกเสี่ยที่ชอบทำในภาพยนตร์ชื่อดังทำให้คนรักของเธอค่อยๆยิ้มออกมา   แค่นี้เธอก็โล่งใจแล้ว   “เลี้ยงไหวแน่เหรอค่ะ”   “ไหวสิค่ะเพื่อ…ภรรยาสุดที่รักทั้งที” เธอก้มลงไปขโมยหมอแก้มคนรักฟอดใหญ่จนถูกฝ่ามือปะทุสะร้าย   ‘คนบ้า’ เป็นคำที่ฮารุนะค้อนเธอก่อนจะเดินหายเข้าไปในบ้าน   ได้หยอกฮารุนะวันละนิดวันละหน่อย แค่นี้เธอก็มีความสุขแล้ว   ใครจะเชื่อว่าฮารุนะแสนเซ็กซี่ของเธอจะเขินให้เธอเวลาที่เธอแสดงความรักอย่างนี้                เวลาผ่านมาเกือบจะห้าโมง มินามิได้รับข้อความจากลูกสาวว่าจะตามไปเจอที่ร้านอาหารเพราะป่านนี้คนที่ชวนไปซื้อของยังหาของถูกใจไม่ได้เลย และ..ตัวลูกของก็ยังไม่สามารถปลีกตัวออกมาได้    เป็นเรื่องน่าขบขันอย่างหนึ่งที่ลูกเธอยอมตามใจคนอื่น ถึงขนาดเรียกว่าตามใจในระดับไม่ธรรมดา อยากจะรู้นักว่าเป็นลูกเต่าเหล่าใครถึงสามารถควบคุมลูกสาวเธอได้   จวนจะใกล้เวลานัดเสียงโทรศัพท์ก็ร้องเรียกอย่างไม่ขาดตกบกพร่องหน้าที   รู้งานจริงนะ  โทรเช้า โทรเย็นเลย    เห็นเธอคนไม่รักษาสัญญาตั้งแต่เมื่อไหร่ ยัยฮารุนะ   “คนบ้างาน อยู่ไหนแล้ว” คำทักทายทำให้มินามิคิ้วขมวด เมื่อไหร่จะเลิกเรียกฌะออย่างนี้นะ   “กำลังจะออกไป”     “แล้วเจอกันนะ ฉันมีคนจะแนะนำให้เธอรู้จักด้วย”    คนที่นั่งอยู่แบะหลังส่งยิ้มแหะๆ เธอรู้สึกเกรงใจอยู่ที่มาด้วยทั้งที่ไม่ได้มีความเกี่ยวโยงกัน แต่เพราะยูโกะคะยั้นคะยอขอให้เธออกมาตั้งแต่หลายวันก่อน โดยให้เหตุผลว่า ไม่อยากทิ้งเธอกับลูกไว้ที่บ้านเพียงลำพังเพราะกลัวคนของพ่อเธอจะตามตัวเจอ ด้วยเหตุผลนี้เธอถึงปฎิเสธไม่ได้   “อะไรของเธอหะ  ฮารุนะ ไม่เห็นบอกฉันก่อนเลย” มินามิบ่นใส่ปลายสาย นี้จะมีคนอื่นนอกจากคนในครอบครัวไปด้วยเหรอ ไม่รู้จักบอกเธอล่วงหน้า แล้วเธอจะทำตัวถูกมั้ยละทีนี้   “เอาน่า ถึงแล้วเธอก็รู้จักเอง คนนี้เป็นเพื่อนสนิทของคนรักฉัน เธอเป็นคนดีน้า เป็นกันเอง น่ารักด้วย”  คนถูกชมก้มหน้างุดพวงแก้มเปลี่ยนเป็นสีแดงระเรื่อ ถูกคนอื่นชมต่อหน้าอย่างนี้เป็นใครใครก็ต้องเขิน   “ก็คนกันเองสินะ เอาเถอะๆ ฉันจะรีบออกไป” มินามิตอบอย่างไม่ใส่ใจก่อนจะกดตัดสายเพื่อนสนิท มีคนเพิ่มมาอีกก็น่าจะทำให้มืออาหารนี้มีสีสันขึ้นละมั้ง   ชอบทำอะไรไม่ปรึกษากันอยู่เรื่อยเพื่อนเธอคนนี้               ยุยกระวนกระวายอยู่พักใหญ่หลังจากมองนาฬิกาที่เข้าใกล้เวลานัดกับพ่อเข้าไปทุกที ออกมาตั้งแต่เช้าเดินขาลากมาจนเย็น แต่อีกฝ่ายยังไม่มีท่าจะหยุดซื้อของจนเธอชักจะทนไม่ไหว    “เสร็จรึยัง ฉันรีบอยู่นะ” เธอชักสีหน้าต่อว่าคนที่ไม่รู้จักสำนึกว่ากำลังจะทำให้เธอเดือดร้อยโดยการผิดนัดกับผู้ใหญ่   “คุณจะรีบไปไหนของคุณ”   “ก็บอกแล้วว่าฉันมีนัดกับพ่อที่ร้านอาหารตอนห้าโมงครึ่ง” พารุก้มมองนาฬิกา ขาดอีกห้านาทีก็จะห้าโมง ไม่แปลกใจว่าทำไมแมวหน้าน้ำนิ่งถึงแสดงอารมณ์ไม่พอใจออกมา    ถ้าเธอยังแกล้งต่อก็ดูจะไม่ให้เกียรติอีกฝ่าย เอาเถอะ ถือว่าวันนี้พอแค่นี้ก่อน เพราะเธอเองก็มีนัดกับครอบครัวเหมือนกัน   “กลับก็กลับสิ”  พารุเดินนำออกไปจากห้างโดยโยนของทั้งหมดที่ซื้อมาให้ยุยถืออีกตามเคย   ไอ้แมวน้ำหรือจะกล้ามีปากเสียง ในเมื่ออยู่ในช่วงไถ่โทษเธออยู่   “แล้วนี้เธอจะกลับยังไง” ไม่รู้ทำไมถึงต้องถาม คงเป็นเพราะท้องฟ้าเริ่มมืดและท้องถนนคับคั่งด้วยรถยนต์ หากอีกฝ่ายจะโดยสารรถประจำทางกลับก็คงไม่มีทางทันเวลานัดที่บอกไว้   เธอไม่ได้เป็นห่วงสักนิด   “ฉันจะนั่งแท็กซี่ไปเจอพ่อที่ร้านอาหารเลย”    ผู้หญิงคนเดียวนั่งแท็กซี่นินะ ฆ่าตัวตายชัดๆ   “เอาอย่างนี้ ไปกับฉัน เดี๋ยวฉันแวะไปส่ง”   “ไม่ต้อง”   “คุณยังมีข้อตกลงกับฉันอยู่นะ” เธองัดไม้ตายมาต่อรองให้คนที่ต่อปากต่อคำไม่กล้าเถียงต่อ   “จะไปลงที่ไหน”   “ร้านอาหาร sps” คำตอบของรองประธานนักเรียนทำให้พารุยืนแข็งทื่อจนเผลออุทาออกมาว่า   “อะไรนะ”   “ก็บอกว่าร้าน sps”    มันจะบังเอิญเกินไปรึเปล่า มันร้านเดียวกับที่ป๊านัดเธอไว้ แถมเวลายัง….   หวังว่าคงไม่..   “งั้นไปกับฉัน ไม่ต้องปฏิเสธ”   ยุยถูกลากแขนไปด้วยความมึนงง อะไรของยัยนี้กัน..   เดินลิ่วๆไม่ห่วงสวัสดีภาพเธอเลย ช้าหน่อยก็ได้แม่คุณ   ถ้าของที่ไปถล่มซื้อมาเสียหาย เธอจะไม่รับผิดชอบด้วยนะ               เกิดความเงียบขึ้นชั่วขณะหลังจากมินามิเดินเข้ามาถึงโต๊ะที่เพื่อนสนิทโบกมือเรียกให้เข้าไปนั่ง ภาพของผู้หญิงในชุดกระโปรงสีดำเกล้าผมเก็บเรียบร้อยแต่งหน้าอ่อนๆกำลังสบตากับเธอด้วยความตกใจ ทำให้เธอเผลอกำหมัดแน่น ลำคอแห้งผาดไล่สายตามองไปยังเด็กตัวเล็กที่กอดผู้หญิงแพศยาไว้และแสยะยิ้มออกมาก่อนก้าวขาออกจากร้านโดยไม่สนใจเสียงเรียกของเพื่อนสนิทที่ตะโกนไล่หลังเธอ   “มินามิ เดี๋ยว..!” คนบนโต๊ะยังมึนงงไม่รู้ว่าเกิดอะไรขึ้น ยูโกะเห็นคนรักวิ่งออกจากร้านำปเพื่อตามเพื่อนของตัวเองกลับมา ท่ามกลางสายตาอยากรู้อยากเห็นของบริกรและแย่กว่า คืออัตสึโกะกำลังปล่อยน้ำตาออกมาโดยไม่สนว่าลูกจะอยู่ด้วยรึเปล่า จูริไม่รู้ว่าเกิดอะไรขึ้นก็ร้องไห้ตามคุณแม่     โชคดีที่เธอจองร้านในมุมที่ค่อนข้างเป็นสวนตัว ไม่เช่นนั้นคงมีสายตาหลายร้อยคู่มองมาที่โต๊ะเธอเป็นตาเดียวกัน   “อัตสึโกะ” เธอลูบหลังของเพื่อนสนิทให้หยุดร้อง หน้าของอัตสึโกะเหมือนคนกำลังจะขาดใจ เธอไม่เข้าใจสถานการณ์ว่ามันเกิดบ้าอะไรขึ้น แล้วเพื่อนสนิทของฮารุนะกับอัตสึโกะรู้จักกันมาก่อนรึไง ถึงได้มองกันด้วยสายตาอย่างนั้น   “ยูจัง ฮึก เขา เขาคนนั้น เขาคือ คนนั้นๆ” ความจริงที่ออกมาปนเสียงสะอื้นทำให้ยูโกะตาโต หันควับมองประตูร้าน   “อะไรนะ!”  เธอพลาดแล้ว พลาดมากๆ เธอลืมไปได้ยังไงกันว่ารูปคนรักที่อัตสึโกะเคยเอาให้ดูเป็นคนเดียวกับเพื่อนสนิทของฮารุนะ!!   แล้วแบบนี้เธอจะทำอย่างไร ในเมื่อเธอเป็นคนยื่นมีดให้เพื่อนสนิทด้วยตัวเอง   ไม่ได้แล้ว เธอต้องตามผู้หญิงคนนั้นกลับมาคุยกับอัตสึโกะให้รู้ความจริง       ...................................................................   เนื่องจากหายไปนาน ขอไถ่โทษให้โดยการลงสองตอนเลย เอาแล้วไง น้ำเดือนปุดๆเลย อัตสึมินะ เจอกันแล้ว 
  9. Ch 4 อุบัติเหตุหรือจงใจ   ร่างบอบบางของนักเรียนใหม่ถูกเหวี่ยงเข้าไปในห้องสภานักเรียนก่อนจะตามด้วยเสียงปิดประตูดัง ‘ปัง’ พารุกำลังจะอ้าปากด่าไอ้คนที่ลากเข้ามาโดยไม่สนว่าเธอจะเจ็บหรือไม่ แต่ไม่ทันไรอีกฝ่ายก็ชิงโวยวายใส่จนต้องรียกมือปิดหู   “เธอกล้ามากที่ทำแบบนั้นหน้าโรงเรียน!”    อะแฮม ก็ใครใช่ให้เก๊กมาดละ หมั่นไส้   “ฉันกล้าทำอะไรล่ะคะ ยุยจัง”   “นิเธอ!” ยุยสาวเท้าเข้าประชิดคนหาเรื่องก่อนเอากำปั้นทบโต๊ะดัง ‘ตึง’ พารุแอบสะดุ้งเล็กน้อย ท่าทางแมวน้ำจะโกรธให้แล้วทีนี้   มีหรือคนอย่างเธอจะยอมขอโทษง่ายๆ เสียศักดิ์ศรีหมด   “แหม เข้ามาใกล้ฉันขนาดนี้จะทำอะไรล่ะคะ” พารุเชิดหน้าท้าทาย เชิญชวนอีกฝ่ายว่า ถ้ากล้าก็ลองดูสิ เธอจะเอาไปป่าวประกาศให้รู้กันทั้งโรงเรียนเลยว่ารองประธานนักเรียนผู้เก๊กมาดชอบรังแกคนอ่อนแอกว่า   “มันจะมากเกินไปแล้วนะคุณโอชิมะ ฉันไม่ใช่คนที่เธอจะมาเล่นหัวเล่นหางด้วย!”   ยุยฉุดข้อมือของร่างบางกำไว้แน่น   “ก็ไม่ได้เล่นหัวเล่นหางนิค่ะ หรือคุณเป็นหมา”   “นิ เธ..”   “พอแล้วค่ะ ฉันปวดหู อีกอย่างนะคะ ช่วยกรุณาปล่อยแขนฉันด้วย”   “ไม่!” ยุยดึงแขนของพารุเข้ามาทางตัวเองมากขึ้นเมื่อเห็นว่าอีกฝ่ายเริ่มจะต่อต้านพยายามสะบัดข้อมือให้หลุดจากแรงบีบของเธอ   “ปล่อยค่ะ”   “ไม่”   “ปล่อยคะ”   “ไม่”    พารุเริ่มจะโมโหบ้าง เธอสะบัดมือออกอย่างแรง แต่ยุยก็ยังไม่ปล่อยจนเธอทนไม่ไหวยกมือข้างที่ไม่ได้ถูกจับไว้ฝาดใส่ใบหน้าของรองประธานนักเรียนอย่างจัง   “เพียะ”   “เธอ!!”    คนถูกตบควบคุมอารมณ์ไม่อยู่กระชากร่างของพารุเข้ามาหาตัวเอง ด้วยสวนสูงที่ไม่ต่างกันมาก ทำให้ร่างบอบบางคนของที่ไม่ทันตั้งตัวถลาตัวเข้าหา ริมฝีปากชนเข้ากันอย่างไม่ได้ตั้งใจ ยุยเบิกตาโพลงก่อนจะรู้ตัวอีกทีก็ถูกตบหน้าอีกข้างไปเสียแล้ว    “เพียะ”   “เธ…”   “ปัง!”  คนถูกตบหน้าพึ่งจะได้สติกลับมา ยกแขนค้างจะเรียกคนที่พึ่งตบหน้าเธอไปเมื่อครู่ก็ไม่ทันซะแล้ว   เมื่อกี้ เธอไม่ได้ตั้งใจนะ!!!!   มันเป็นอุบัติเหตุ   ไม่ได้ตั้งใจให้มันออกมาอย่างนี้!!   ทำยังไงดีละ  ยิ่งง้อคนไม่เป็นอยู่   หูยย เจ็บชะมัด ยัยเด็กเรียนใหม่มือหนักเป็นบ้า              ฝ่ายคนโกรธจัดก้าวเท้าบึงปังมาถึงห้องเรียน เธอเหวี่ยงกระเป๋าลงโต๊ะ ฟุบหน้าลงไม่อยากคุยกับใครแม้แต่คาวาเอ้ที่เข้ามาทักจนอีกฝ่ายงงว่าเกิดอะไรขึ้นกับเธอ   “พารุ เธอเป็นอะไร หลับอยู่รึเปล่า”  คนหลับบ้านไหนจะตอบได้ เธอไม่ได้หลับแค่อารมณ์ไม่ดี   แล้วอีกอย่าง เธออยากอยู่คนเดียว เข้าใจมั้ย อยากอยู่คนเดียว เพราะไอ้แมวน้ำบ้านั้นแท้ๆ   นั้นมันจูบแรกของเธอนะ!!!    “นี่ พารุ”   อย่ามายุ่งกับฉันได้มั้ย  ไปจัดการกับเพื่อนของเธอโน้น! ไอ้รองประธานบ้า งี้เงา   ฉันเกลียดคนแบบนี้ที่สุด!   “พารุ”   “หนวกหูน่า!!” เธอเงยหน้าขึ้นจากโต๊ะตะโกนใส่อาวาเอ้อย่างเหลืออด อยากมีเรื่องกับเธอมากนักรึไง แต่เห็นอีกฝ่ายยิ้มแหะๆชี้ให้เธอดูหน้าห้องเท่านั้นแหละ..    เธอหุบปากที่อ้าคางไว้แทบไม่ทัน รู้สึกหายใจไม่ออกชั่วขณะ   อาจารย์คาไซฉีกยิ้มหวานยกมือกอดอก เธอก็รับรู้ชะตากรรมของตัวเองทันทีว่า…   งานเข้า!!    “การที่ครูเข้ามามันทำให้เธอหนวกหูขนาดนั้นเลยเหรอค่ะคุณโอชิมะ ฮารุกะ”   แหม มาซะเต็มยศเลยนะคะ ท่านอาจารย์ที่เคารพรัก     “นะ.หนูขอโทษค่ะ”   เธอรีบลุกขึ้นโค้งให้อาจารย์แล้วนั่งลงด้วยพวงแก้มที่เปลี่ยนเป็นสีแดงระเรื่อเพราะเสียงหัวเราะจากทั่วทั้งห้อง  และท่านอาจารย์อันแสนน่าเคารพรักยังกรุณาอบรมสั่งสอนเธอเกือบสิบห้านาที ให้ต้องรีบปาดเหงื่อกันเลย   หูเธอบอดไปแล้วมั้ง ถึงได้อื้ออึงอย่างนี้    เธอได้แต่ขยับปากสาปแช่งไอ้คนที่ไม่รู้จักบอกให้เร็วกว่านี้      มีการกระซิบบอกเธออีกนะว่า ฉันพยายามบอกเธอแล้วนะ   แต่ไอ้ที่ก่อนหน้ามันพยายามกวนเธอนิหน่า ใครจะไปอยากฟังกันเล่า!!   แล้วไอ้หัวหน้าห้องมันไปไหน ปกติต้องเป็นหน้าที่มันมาเตือนไม่ใช่เหรอ    ไอ้คนไม่รับผิดชอบเอ้ย!    เธอลืมไปรึเปล่าว่าเธอไปตบหน้าเขามา พารุ   “ขอโทษนะคะ ที่เข้าสาย”     คนที่เธอกำลังสบถด่าอยู่ในใจ จู่ๆก็เปิดประตูห้องเข้ามาโค้งหัวขอโทษอาจารย์ แต่กลับเรียกสายตาตกใจจากทุกคนในชั้นเรียน อนึ่งอาจเป็นเพราะไม่เคยเห็นรองประธานนักเรียนเข้าสาย ยกเว้นมีประชุมสภาและสองคงเป็นเพราะพวงแก้มทั้งสองติดแผ่นความเย็นลดการอักแสบ   ดูก็รู้ว่าพึ่งออกมาจากห้องพยาบาล    ‘สมนำหน้า’   “เกิดอะไรขึ้น! คุณทาคาฮาชิ”   อาจารย์คาไซทำหน้าตกใจเวอร์มาก ยกมือเข้าไปแตะบ่าทั่งสองข้างของไอ้แมวน้ำแล้วเขย่าตัวเบาๆ เธอว่าก่อนไอ้แมวน้ำนั้นจะได้ตอบคำถามคงเวียนหัวตายพอดี   ยุยลอบมองคนทำแล้วถอนหายใจ เพราะยัยแสบนี้แท้ๆ   “โดนลูกหลงนิดหน่อยตอนเข้าห้ามคนตีกันน่ะค่ะ”    อาจารย์คายิ้มแหะๆ ยกมือเตะหัวเตะแก้มไอ้แมวน้ำอย่างเป็นห่วง   จะห่วงอะไรขนาดนั้นค่ะ อาจารย์   อาจารย์กำลังห่วงแต่เธอกำลังหวง เฮ้ยย ไม่ใช่ หมั่นไส้ต่างหาก หมั่นไส้    “เอ่อ..ไปนั่งที่เถอะ”   “ขอบคุณค่ะ”    คนอะไรโกหกไหล่ลื่นชะมัด   แบร่ ถ้าอาจารย์ไม่อยู่ เธอจะทำให้ไอ้แมวน้ำจนตรอก สารภาพความผิดที่ไปก่อมาต่อหน้าคนทั้งห้องเลย ค่อยดู   บังอาจมาชิงจูบแรกเธอ   พูดแล้วโมโห เธอตวัดสายตาจ้องคนกำลังเดินมานั่งที่ก่อนเชิดหน้ามองออกไปนอกหน้าต่าง    คนถูกโกรธถึงกับหน้าซีด มันไม่ใช่ความผิดของเธอสักหน่อย!   แถมคนที่หาเรื่องกันก่อนก็ยัยนักเรียนใหม่แท้ๆ                   เฮ้อ ทำไมต้องนึกถึงเรื่องพรรค์นี้นะ      วันนี้เธอได้ออกมาทำงานนอกสถานที่แล้วบังเอิญผ่านสวนสาธารณะที่เมื่อก่อนชอบมาเดินเล่นกับผู้หญิงคนนั้นบ่อยๆ รอยยิ้ม เสียงหัวเราะ มือแสนอบอุ่นที่จับจูงกันคู่นั้น     พอนึกถึงเรื่องนี้ทีไร ไม่รู้ทำไมถึงเจ็บจนหายใจไม่ออก รู้ตัวอีกทีน้ำตาก็ไหลเสียแล้ว   ไม่อยากเจอ..แต่ก็โหยหา   ไม่อยากได้ยินเสียง...แต่ก็คิดถึง   บางครั้งเธอก็อยากให้เรื่องที่เคยเกิดขึ้นกับชีวิตเธอเป็นแค่ความฝัน      เธอทอดน่องยาวมาถึงมุมประจำก่อนนั่งลงไปบนพื้นหญ้า มองสายน้ำพุที่ขึ้นมาจากสระแล้วยิ้มเศร้า  บางครั้งก็เกลียดตัวเองที่เป็นคนความจำดีเกินไป   ไม่ลืมแม้กระทั้งมุมโปรดของผู้หญิงคนนั้นในสวนสาธารณะแห่งนี้   ชอบพาเธอมานั่งตรงนี้ เอนศีรษะมาพิงแล้วชวนคุยเรื่องราวขบขัน   เธอเจ็บปวดทั้งที่ไม่ได้ทำผิด   คิดถึงคนที่ไม่เห็นค่าของเธอ   งี้เง่าชะมัด เธอน่ะ    “คุณชอบตรงนี้มากเหรอคะ” น้ำเสียงหวานนุ่มคุ้นหูทำให้เธอเงยหน้าขึ้นไปดู จึงพบกับมาสคอตรณรงค์ของสวนสาธารณะแห่งนี้ ‘เจ้ากระต่ายสีขาว ’   ทำไมเจ้าตัวนี้ถึงทำให้หัวใจของเธอทุกข์ทรมานได้นะ   ไม่ยุติธรรมกับเธอเลย ที่เธอต้องมาจำเรื่องมากมายเกี่ยวกับผู้หญิงคนนั้น   ยัยนั้น ชอบเจ้านี้ถึงขนาดรบเร้าขอให้เธอถ่ายรูปคู่ให้   เธอเคยแอบอิจฉา เพราะผู้หญิงคนนั้นสนใจเจ้าตัวนี้มากกว่าเธอ   “ไม่ได้ชอบค่ะ” เธอตัดสินใจตอบด้วยคำพูดสุขภาพแล้วเบือนหน้าออกไปยังบึงน้ำเหมือนเดิม   “แต่ฉันชอบตรงนี้มากนะคะ…” เจ้ามาสคอตเสียมารยาทนั่งลงข้างเธอโดยที่ไม่สนว่าเธอจะเต็มใจให้นั่งด้วยหรือไม่และคำพูดที่เหมือนจะแฝงนัยอะไรเอาไว้   เธอแกล้งทำเป็นไม่สนใจ ทั้งทีอีกใจก็อยากให้เจ้ากระต่ายพูดให้จบ    “ดูคุณมีเรื่องไม่สบายใจนะคะ”   “ปกติมาสคอตเขาห้ามพูดไม่ใช่เหรอคะ”   “กรณีพิเศษค่ะ ฉันเห็นคุณไม่สบายใจอยู่”   “นอกจากเป็นมาสคอตแล้วยังเป็นหมอดูด้วย?”    “ฉันก็พอจะดูคนออกนะคะ” เธอเห็นเจ้ามาสคอตกระต่ายขาวยกนิ้วโป้งให้จนต้องแอบส่ายหน้าและถอนหายใจออกมา   “การถอนหายใจทำให้พลังชีวิตหายไปนะคะ คุณไม่สบายใจเรื่องอะไรถึงขนาดต้องถอนหายใจ”   “ฉันแค่…กำลังนึกถึงเรื่องเมื่อก่อนของคนบางคนน่ะค่ะ” มินามิตัดสินใจบอกความจริงออกมาอยากรู้เหมือนกันว่าคู่สนทนาจะแสดงท่าทีอย่างไร    “ฉันขอถามคุณหนึ่งคำถามได้มั้ยคะ”  เจ้ากระต่ายหันมองมาทางเธอด้วยน้ำเสียงเว้าวอน แล้วอย่างนี้ถ้าเธอไม่เปิดโอกาสให้ถามก็ดูจะใจร้ายเกินไปหน่อย    “อะไรคะ”   “ถ้าสมมุติมีคนที่ทำผิดกับคุณมากๆแต่เขามีเหตุผลบางอย่างที่บอกคุณไม่ได้ คุณจะให้อภัยเขามั้ยค่ะ” เธอขมวดคิ้วลงทันที  ชั่งเป็นคำถามที่จี้ใจเธอเหลือเกิน   ต้องการเอาคำตอบไปตอบกับใครกันละ   “ถ้าในทางทฤษฎี ฉันคงต้องฟังเหตุผลก่อนมั้งค่ะ แต่ในความรู้สึก ฉันไม่รู้หรอกค่ะ อาจจะไม่มีทางให้อภัยเลยก็ได้” มินามิลุกขึ้นยืนปัดฝุ่นที่เสื้อผ้าก่อนหันมองเจ้ากระต่ายขาว   “แล้วคุณละคะ เคยทำผิดกับใครไว้ ความรู้สึกของคนไม่ใช่สิ่งที่จะเอามาล้อเล่นหรอกนะคะ” แววตาของเขาเต็มไปด้วยความปวดราวจนคนในชุดมาสคอตกระต่ายรู้สึกหน้าชา   “ฉันขอตัวก่อนนะคะ”     อยากจะเอือมมือไปรั้งเขากลับมา แต่เธอรู้ดีว่าเธอไม่มีสิทธิ์ เธอกลืนก้อนสะอื้นลงคอ ยิ่งเห็นเขาเดินไกลออกไป เธอก็ไม่สามารถห้ามหยาดน้ำตาให้มันหยุดไหลได้   คิดถึง คือ คำคำเดียวที่กำลังร้องดังในจิตใจของเธอ       ตั้งแต่เมื่อไหร่ไม่รู้ที่ยูโกะมานั่งเฝ้าเพื่อนสนิทซึ่งมีสภาพเหมือนคนใกล้ตาย ไม่ยอมพูดกับเธอสักคำตั้งแต่กลับมาถึงบ้าน หลังจากโทรศัพท์ขอให้เธอไปรับอยู่สวนสาธารณะ ซึ่งเจ้าตัวตั้งใจไปทำงานพิเศษ เธอห้ามแล้วห้ามอีก เพราะกลัวจะมีเรื่องอะไร   และแล้ว.. ก็มีเรื่องตามคาด อีกอย่างเกิดพวกนั้นมันหาตัวอัตสึโกะเจอไม่แย่หรือ   เอาแต่ใจตัวเองจริงๆเพื่อนเธอเนี่ย   “เธอจะไม่พูดอะไรใช่มั้ย อัตจัง” ยูโกะถามย้ำอีกครั้ง ฝ่ายนั้นก็เอาแต่ส่ายหน้า   “เอาอะไรร้อนๆหน่อยมั้ย เดี๋ยวฉันไปหยิบให้”   “ไม่เป็นไร ยูจังไปทำงานเถอะ”   “เธอจะไม่เป็นอะไรได้ไง ดูสภาพเธอสิ หรือต้องให้ฉันเอากระจกมาให้ดู”     ทำไมอัตสึโกะหัวดื้ออย่างนี้   “เธอยังเห็นฉันเป็นเพื่อนอยู่มั้ย อัตจัง”   มาตรการสุดท้ายถูกงัดออกมาใช้ เธอจับมือของอัตสึโกะมกอบกุม ขอให้เชื่อใจว่าเธอพร้อมจะรับฟังและช่วยแก้ปัญหา    “ฉันขออยู่คนเดียวก่อนนะ ยูจัง” อัตสึโกะค่อยๆดึงมือกลับไปพร้อมกับน้ำตาที่รินไหลต่อ แค่เห็นหน้าเขาคนนั้นเธอก็ทนไม่ไหว ความรู้สึกมากมายพุ่งปะทุออกมาเหมือนไม่เคยเกิดมาก่อน อยากตะโกนบอก ว่ารักเขา อยากขอโทษเขากับเรื่องที่ผ่านมา อยากอธิบายให้เขารู้ว่าเธอไม่มีวันลืมเขาได้ อยากบอกกับเขาว่า เธอคิดถึงเขาแค่ไหน แต่เธอก็กลายเป็นแค่คนน้ำท่วมปาก      ทำไมโชคชะตาถึงต้องค่อยกลั่นแกล้งเธอ  ครั้งก่อนส่งลูกมาเจอเธอแล้วยังไม่พอใช่มั้ย ถึงต้องส่งเขามาทำร้ายเธอ แล้วเธอจะใจแข็งได้อย่างไร เมื่อหัวใจของเธอร้องเรียกหาเขาอยู่อย่างนี้    “ฉันจะรอฟังตอนที่เธอพร้อมนะ อัตจัง”   ยูโกะยกมือลูบศีรษะของเพื่อนสนิทเบาๆ   ใครกันที่ทำให้เพื่อนเธอเป็นได้ขนาดนี้...                ไม่ว่าจะด้วยเหตุอะไรเอาเป็นว่าตอนนี้ทาคาฮาชิ ยุยกำลังเดินตามยัยนักเรียนย้ายใหม่ตั้งแต่หน้าห้องเรียนถึงหน้าประตูโรงเรียนหลังจากที่เลิกเรียนได้ไม่นาน   ยัยนั้นก็เดินฉับๆถือประเป๋าออกจากห้อง ไม่สนใจเสียงเรียกของเธอ แถมตอนกลางวันก็เอาแต่หลบหนี้กต่างหาก   ชักจะทนไม่ไหวแล้วนะ   “คุณโอชิมะ” เธอเดินเร็วๆเข้าไปฉุดแขนให้อีกฝ่ายหันมา ซึ่งมันได้ผลตามคาดเมื่อฝ่ายนั้นตวัดดวงตาขุ่นมัวมองเธอก่อนบัดมือเธอออกอย่างแรง   “ถ้าจะขอโทษก็บอกแล้วว่าฉันไม่ต้องการ กลับไปทำหน้าที่ของคุณไม่ดีกว่าเหรอค่ะ คุณรองประธาน”   “เธอจะโกรธอะไรฉันนักหนามันเป็นแค่อุบัติเหตุ”   แค่อุบัติเหตุงั้นเหรอ!  ไอ้แมวน้ำซื่อบื้อ ไอ้แมวน้ำหน้าโง่ ไอ้แมวน้ำงี้เงา   “คุณก็ไม่ต้องอธิบายอะไรอีก ฉันเข้าใจ และตอนนี้ฉันก็รีบมาก”   “เดี๋ยวสิ” ยุยวิ่งไปขว้างหน้าคนที่กำลังจะเดินหนี “จะให้ฉันไถ่โทษยังไงว่ามา”   “อะไรนะ” นี้ เธอไม่ได้หูแววไปเองใช่มั้ย ไอ้แมวน้ำบอกว่าจะไถ่โทษเธอ   “ก็บอกว่าจะไถ่โทษให้”    พารุชักสีหน้าไม่พอใจ ก็ดี เธอจะได้แกล้งให้เข็ด   “โอเค เริ่มจากพูดดีๆกับฉันซะก่อนสิ ฟังคำสั่งฉัน ห้ามขัดใจ แค่นี้ทำได้รึเปล่า”   “นิเธ.. เอ่อ..จะให้ฉันทำทั้งหมดจริงๆเหรอ” ยุยรีบเปลี่ยนคำพูดพอเห็นสายตาถูกดูของอีกฝ่าย ประมาณว่าแค่จะเริ่มพูดดีๆด้วยก็ทำไม่ได้ซะแล้ว    “ทำไมมีปัญหารึยังไง อ๋อ ฉันลืมไปรองประธานนักเรียนผู้ดีอย่างเธอคงไม่มาทำอะไรอย่างนี้เหรอมั้ง”   “ทำไมฉันจะทำไม่ได้” ยุยขึ้นเสียงอย่างไม่สบอารมณ์ “ของแค่นี้ ฉันทำได้สบาย”   “แล้วฉันจะรอดูนะคะ ยุยจัง” พารุยกยิ้มที่มุมปากอย่างพอใจและเดินผ่านตัวคนที่ขว้างทางไปโดยไม่ลืมจะสร้างความปั่นป่วนให้ เธอก้มลงไปขโมยหอมแก้มที่แปะแผ่นเย็นก่อนจะชิ่งหนีไป   ให้คนโดนแกล้งยืนค้างใบหน้าขึ้นสีเลือดฝาดเหมือนคนมีไข้       “ยัยนักเรียนใหม่!! กลับมาเดี๋ยวนี้นะ”  เกิดอะไรกับหัวใจเธอมันเต้นแรงจนรู้สึกร้อนไปหมดแล้ว              ไม่รู้ทำไมถึงต้องอารมณ์ดีเดินไปยิ้มทั้งทางอย่างนี้ สงสัยเพราะเธอเอาชนะรองประธานสุดขี้เก๊กได้ละมั้ง   “ยิ้มอะไรคะ พี่พารุ”  สาวน้อยจูรีเอียงคอถามอย่างสงสัยหลังจากพี่สาวมารับกลับ ก็เห็นเอาแต่ยิ้มออกอาการจนผิดสังเกต   “ไม่มีอะไรค่ะจูรีจัง” พูดจบคนเป็นพี่ก็พยายามหุบยิ้ม ไม่อยากให้มีพิรุธต่อหน้าน้องสาว แต่ใครจะห้ามได้ละ เมื่อนึกถึงหน้าสำนึกผิดของรองประธานนักเรียนมันก็ทำเอาเธอขำทุกที   ค่อยดูเถอะ เธอจะแกล้งให้เข็ด ไอ้คุณรองประธานหน้าแมวน้ำ    “พี่พารุ รถมาแล้วค่ะ”    สาวน้อยสะกิดพี่สาวที่ดูท่าทางเหมอลอยจนหลุดจากภวังค์ รีบจูงน้องขึ้นรถบัส     เพราะไอ้แมวน้ำนั้นแท้ๆเชียว หลุดออกจากความคิดของเธอเลยนะ!        มินามิเลี้ยวรถมาจอดที่หน้าโรงเรียนของลูกสาวหลังจากโทรบอกได้ไม่นานว่า จะแวะมารับ ซึ่งยุยดูจะประหลาดใจพอสมควร ในเมื่อปกติเวลานี้เป็นเวลาที่ปะป๋าคนขยันของเธอจะนั่งเคลียร์งานจนเสร็จก่อนกลับมากินข้าวเย็นที่บ้าน   เธอเปิดประตูรถคันหรูเข้าไปนั่งเบาะข้างคนขับเห็นพ่อส่งยิ้มให้พร้อมกับคำถามที่เอาเธอหน้าเหวอ   “ใครแกล้งมาคะ แก้มบวมเชียว”   “ไม่มีอะไรหรอกค่ะ แค่เข้าไปห้ามคนตีกัน ถูกลูกหลงมาเท่านั้น.. ทำไมวันนี้ถึงมารับละคะ” เธอหาทางเปลี่ยนเรื่องให้เร็วที่สุด รู้ดีว่า พ่อเป็นอัยการเท้าความเก่งยิ่งกว่าอะไร ขืนยังพูดเรื่องนี้ต่อไป เธอจะเป็นฝ่ายสารภาพความจริงกับพ่อเสียเอง   โอ๊ยย คิดแล้วปวดหัวชะมัด    เพราะมัวเอาแต่คิดถึงเรื่องของตัวเอง ยุยเลยไม่ทันสังเกตแววตาไหววูบไปช่วงนึ่งของคุณพ่อสุดที่รักก่อนจะกลับมาปกติอีกครั้ง   “พ่อออกมาทำงานนอกสถานที่แล้วผ่านทางโรงเรียนลูกน่ะ”  มินามิยังคงระบายยิ้มอ่อนโยนให้ลูกสาว แม้ว่าภายในใจยังคงวนเวียนถึงเรื่องเมื่อกลางวัน   ‘ถ้าสมมุติมีคนที่ทำผิดกับคุณมากๆแต่เขามีเหตุผลบางอย่างที่บอกคุณไม่ได้ คุณจะให้อภัยเขามั้ยค่ะ’    กับสิ่งที่เธอทำ เธอคิดว่าฉันจะให้อภัยเธอรึไง   ทำไมถึงยังมาให้ฉันเห็นอีก   เธอเป็นคนบอกเองว่าไม่ต้องการฉัน แล้วจะมาวุ่นวายกับชีวิตฉันทำไม   เธอไม่รู้ หรือ แกล้งไม่รู้จริงๆว่า ฉันจะไม่รู้ ว่าคือเธอ อัตสึโกะ     ฉันอยากจะลืมทุกสิ่งทุกอย่าง ลืมเรื่องที่เคยเกิดขึ้นระหว่างเราสองคน   ทำเหมือนพวกเราไม่รู้จักกัน ทำเหมือนว่าทุกอย่างเป็นแค่คำพูดของคนแปลกหน้าสองคน    ฉันโง่มั้ยละ โง่ที่ยังรักเธอ ทั้งที่เธอทำกับฉันขนาดนี้   ขอให้วันนี้เป็นครั้งสุดท้ายที่เจอกัน..   เพราะครั้งต่อไป…   ฉันจะไม่ทำดีกับเธออย่างนี้อีก       ……………………………………………………………………………………………….        
  10. Ch.2  เกมรุก??        เหนื่อยเหลือเกิน เจ็บเหลือเกินกับสิ่งที่ทำลงไป ตอนนี้เธอเดินมาไกลกว่าจะกลับไปแก้ไขอะไรอีกแล้ว  สุดท้ายทุกอย่างก็จบลงด้วยความปวดราวของสองหัวใจ ยังฝันถึงคืนวานแสนหวานที่ตรึงตรารวมกันเมื่อวันวาน     อยากให้เขาได้ฟังคำขอโทษจากคนเลวๆอย่างเธอสักคำ   “เหนื่อยรึเปล่าอัตสึโกะ” รอยยิ้มในความทรงจำตอนนี้ยังเฝ้าถามถึง เขาสบายดีมั้ย จะทำงานจนลืมดูแลตัวเองรึเปล่า ไม่เคยเลยสักครั้งที่จะไม่สนใจเมื่อไหร่ที่มีข่าวคราวของคนที่อยู่ในหัวใจตลอดเจ็ดปีนี้เธอไม่เคยลืมที่จะติดตาม คิดถึงทุกช่วงลมหายใจ แล้วอย่างนี้จะลืมลงได้อย่างไร   เธอยิ้มตอบกลับด้วยรอยยิ้มหวานที่สุดเท่าที่จำได้ รับรู้ถึงความสุขใจเมื่อครั้งได้ตกอยู่ในห้วงความรัก ฝ่ามือเล็กอ่อนโยนทุกครั้งที่สัมผัสบนแก้มเธอเกลี่ยมันอย่างแผ่วเบาส่งผ่านอ่อนโยนจากฝ่ามือคู่นั้น    มินามิใช้เวทมนตร์อะไรกันถึงเจอหน้ากันไม่เคยจะสะกดคำว่าเบื่อคำว่าเหนื่อยเป็นเลย   “ไม่ค่ะ ไม่เลยสักนิด กลับมานานรึยังค่ะ หิวรึเปล่า” เธอรั่วคำถามใส่เขาชุดใหญ่สำรวจเครื่องแต่งกายที่เสื้อนอกถูกถอดไปเป็นที่เรียบรอย เขาเป็นคนที่แอบดูดีนะ เธอไม่ได้เข้าข้างนี้ความจริงล้วนๆ   “หิวตอนที่เธอถามนี้ละ วันนี้ทำอะไรบ้างคะ”    “ของโปรดมินามิค่ะ” คำเฉลยของแม่ครัวจำเป็นให้คนฟังแอบตื่นเต้น อัตสึโกะใส่ใจทุกรายละเอียดของเธอจริงๆ คบกันมานานแต่งงานมีลูกกับเธอคนนี้ไม่เคยลดความใส่ใจแม้แต่รายละเอียดเล็กๆ จะไม่ให้เขารักเขาหลงได้อย่างไร   “ขอบคุณนะคะ” เธอดึงคนรักเขามากอดด้วยความดีใจ เห็นอาหารบนโต๊ะกับข้าวที่สุดที่รักอุสาตั้งใจทำให้ก็ดีใจจนกลั้นน้ำตาแทบไม่อยู่ ยอมรับว่าเธอเป็นคนขี้แย่ แต่เฉพาะกับคนที่มีความสำคัญต่อความรู้สึกของเธอเท่านั้น ไม่เคยลืมเลยรึไงว่าเธอชอบอะไรบาง เกลียดอะไรบาง แต่ว่านะนิสัยอีกอย่างของคนรัก เป็นคนที่ชอบดูแลตัวเอง ฉะนั้นถึงจะรู้ว่าเธอไม่ชอบกินผักหรืออะไรก็ตาม เจ้าของหัวใจคนนี้ก็จะหาทางทำให้เธอกินมันคู่กับอาหารอื่นๆให้ได้ อย่างวันนี้ เธอเห็นนะว่ามีมะเขือเทศของโปรดของคนรัก แต่ไม่ได้โปรดปานสำหรับเธออยู่ในจานอาหาร..ถึงมันจะถูกแปรรูปเรียบร้อยแล้วก็เถอะ..   น่าจะพอกินได้นะ   อัตสึโกะเห็นสีหน้าของคนรักก็หัวเราะอย่างรู้ทันกอบกุมมืออุ่นๆคู่นั้นมานั่งกินข้าวข้างกันบนโต๊ะอาหาร แอบดีใจอยู่ลึกๆว่ามินามิเห็นความสำคัญของเธอ ชอบกลับมากินข้าวเย็นพร้อมกันทุกวัน แม้วันนั้นจะมีงานยุ่งก็ตามเขาจะรีบจัดการมันจนกลับมาทันมื้อเย็นทุกครั้ง เขาไม่เคยลืมสัญญาที่บอกไว้ครั้งเมื่อแต่งงานว่าจะทำให้เธอมีความสุขทุกวันที่อยู่ด้วยกัน เธอไม่เคยต้องรอวันวาเลนไทน์ เพราะทุกวันของเธอกับเขาคือวันแห่งความรัก   “กินนะคะ” เธอใช้สายตาอ้อนเขากับสิ่งไร้ชีวิตที่เรียกว่ามะเขือเทศในซ้อมที่เธอจิ้มไปจ่ออยู่ที่ปากเมื่อเห็นท่าทางไม่ยอมกินสักที   “ไม่กินไม่ได้หรอค่ะ” มินามิเป็นคนชั่งต่อรองแต่รู้สึกหมดอำนาจก็ตอนเจอลูกอ้อนของอัตสึโกะนี้ละ   ผ่ายแพ้ราบคาบอย่างสิ้นเชิง   “มินามิ..”   “กินก็ได้ค่ะ”  เธออ้าปากกว้างพอฝ่ายนั้นใช้น้ำเสียงเซื่องซึม เจ้ามะเขือเทศสีแดงที่ได้รับการแปรรูปจึงเข้ามาอยู่ในปากของคุณอัยการร่างเล็กที่แม้จะไม่ชอบกินก็พยายามเคี้ยวแล้วกลืนลงคออย่างยากลำบากก่อนจะยิ้มหวานให้คนนั่งข้างกัน   “เก่งมากค่ะ”  จะมีวันไหนไหมนะที่อัตสึโกะทำให้เธอยิ้มไม่ออก นิ้วเรียวของอีกฝ่ายลูบแก้มเธอเบาๆเป็นรางวัลปลอบใจที่ยอมกินเจ้ามะเขือเทศตัวปัญหาลงท้อง   ชอบแกล้งกันอยู่เรื่อยเลยคนนี้เนี่ย   มินามิหันหน้าให้ริมฝีปากสัมผัสนิ้วอัตสึโกะเบาๆ ยั่วกันดีนักเจอเอาคืนบ้างเป็นยังไงละ   เห็นสีหน้าแดงๆจากอีกฝ่ายก็ได้แต่หัวเราะชอบใจ   อัตสึโกะเป็นผู้หญิงคนเดียวที่ในชีวิตนี้เขาคิดจะรักกว่าจะตามจีบได้ง่ายๆที่ไหนเล่า คนนี้เขายิ่งเล่นตัวเก่งอยู่ จำได้เจอสมัยฝึกงานก่อนเรียนจบ อัตสึโกะมาขอความช่วยเหลือเกี่ยวกับคดีเรื่องที่ดินของเพื่อนสนิทด้วยความที่เป็นแค่เด็กฝึกงานก็ได้เป็นคนนำทางไปพบเจ้านาย ไปๆมาๆก็ยังแอบงงว่าตนเผลอชอบลูกความของเจ้านายตอนไหน หลังๆมาได้ถึงมีข้าวกล่องสดใหม่ติดมือมากินทุกวันฝีมือคนทำก็แม่ครัวคนนี้ น่ารักเสียไม่มี เธอจบมาได้สองปีก็ขอฝ่ายนี้แต่งงานจนกระทั้งอยู่กินกันมาจนถึงปัจจุบัน   “ไปอาบน้ำได้แล้วค่ะ มินามิ"  เสียงเรียกของฝ่ายนั้นแฝงความหวงใยให้กันเสมอ ไม่เคยเลยที่จะปฏิเสธคำขอร้องแสนหวานของคนรักได้ เข้าใจว่าอัตสึโกะต้องการให้เธอผ่อนคล้าย สบายตัวที่สุด   “ค่ะ” จุมพิตหอมหวานที่ประทับบนแก้มสร้างความอายเล็กๆให้เธอยกยิ้มแก้เกลอ   “รีบตามขึ้นไปนะคะ”   จำได้ว่าเธอรีบวิ่งไปอาบน้ำตามที่คนรักบอกเพราะไม่รู้ว่าอยู่นานจะถูกเอาเปรียบอะไรอีกรึเปล่า ไม่รู้เลยว่าสายตาหวานคู่กำลังมองตามด้วยความโศกเศร้า   อยากให้มินามิรู้ว่า อัตสึโกะคนนี้ยังมีความลับที่บอก มินามิไม่ได้   ทาคาฮาชิ มินามิ เป็นทุกอย่างในชีวิต เป็นความหวัง เป็นแสงสว่าง เป็นที่ยึดเหนี่ยวจิตใจ   ถ้าเธอเลือกย้อนกลับไป เธอขอให้ตัวเองกับมินามิไม่พบกัน   เพราะทุกอย่างคงไม่จบลงด้วยความเจ็บปวด ชีวิตที่แสนสวยงามไม่มีอยู่จริง   เธอสมควรแล้วกับคำว่าเกลียด เธอมันไร้ค่าเกินกว่าจะให้เขามาแตะต้องคนอย่างเธอ   ความรักของมินามิมันหอมหวานเกินไปแมลงร้ายถึงจ้องทำลายมัน   ทุกอย่างมาถึงทางตันเธอจึงสร้างหนทางใหม่ขึ้นมาปกป้องเขาจากคมดาบ   แม้ต้องทำร้ายตัวเองและคนของหัวใจก็ตาม..           “มามี้” แรงกระตุกชายเสื้อครั้งที่สามเรียกสติเธอกลับมาก่อนอุ้มเด็กสาวหน้าตาน่ารักขึ้นมาไว้บนตัก แอบพาหนีออกมาจากที่นั่นไม่รู้ว่าจะเกิดอะไรตามมา บ้านหลังเธอซื้อใหม่ขายบ้านหลังเก่าทิ้งไปหลายปีตั้งแต่ที่ถูกบังคับให้อยู่บ้านใหญ่ นอกจากยูโกะเพื่อนสนิทเธอไม่ได้บอกให้ใครรู้ว่ามีบ้านหลังนี้อยู่ แต่ไม่รู้มันจะอยู่ปลอดภัยได้อีกกี่วันเมื่อคนในครอบครัวนั้นไม่มีทางปล่อยเธอง่ายๆ เรื่องจะสืบหาที่อยู่เธอมันไม่ใช่ปัญหาอะไรเลย   “เรียกมามี้มีอะไรรึเปล่าคะ?”   “หนูหิว..”   “รอแปบนึงนะคะ เดี๋ยวมามี้ไปทำกับข้าวให้”   “ไม่เอามะเขือเทศนะคะ” คำพูดเลิกลันของลูกสาวทำให้เธอหลุดขำ ทำไมไม่ชอบกินมะเขือเทศนะ ทั้งที่มันอร่อยจะตาย แล้วแบบนี้เธอจะลืมลงได้อย่างไร   “แล้วไหนบอกอยากสวยเหมือนมามี้ค่ะ ไม่กินแล้วไม่สวยนะคะ”   “ก็..หนูไม่ชอบ” เธอหัวเราะคิกกับคำยืนยันที่ไม่ยอมกินง่ายๆของลูกสาว แต่เธอก็มีวิธีที่จะทำให้เด็กคนนี้กินมะเขือเทศได้โดยง่ายละน่า   “ไปค่ะ ลงไปข้างล่างกัน”  มือเล็กคู่นั้นเอื้อมมาให้เธอจับจูง ณ เวลานี้ไม่มีอะไรสำคัญกว่าลูกอีกแล้ว เธอเลือกจะปกป้องเขาแม้ต้องยอมทิ้งทุกอย่างที่เคยมีอยู่   “พรุ่งนี้หนูไปโรงเรียนได้แล้วใช่มั้ยค่ะ” เสียงหวานปนเศร้าของลูกสาวถามเธออย่างไม่แน่ใจ เป็นความผิดของเธอที่ให้ลูกหยุดเรียนไปทั้งอย่างนั้น โทรแจ้งโรงเรียนว่าลูกไม่สบาย ความจริงแล้วหาใช่อื่นแค่เธอพาลูกสาวหนีออกมาจากบ้านใหญ่ ไม่ต้องการให้ใครตามตัวพบ ฉะนั้นเรื่องการไปโรงเรียนจึงต้องถูกยุติไปโดยปริยาย อัตสึโกะหยุดเดินก่อนถึงหน้าห้องครัวเธอย่อตัวลงเท่ากับลูกสาวจับสองมืออุ่นมาประคองไว้พร้อมส่งยิ้มให้ “มามี้ขอโทษนะคะจูริจัง แต่ตอนนี้มามี้ยังให้หนูไปโรงเรียนไม่ได้ อีกสองสามวันมามี้จะทำเรื่องย้ายโรงเรียนให้หนู” เธอเกริ่นๆดูกับเพื่อนสนิทให้คิดหาทางช่วยพาลูกสาวออกจากการจับตามองของบ้านใหญ่  จูริไม่ได้เด็กเกินไปที่จะทำอะไรไม่ได้อีกแล้ว เธอเข้าใจดีว่าลูกสาวต้องมีคำถามมากมายว่าทำไมตัวเขาถึงอยู่ที่นั่นไม่ได้แต่เด็กสาวยังเลือกไม่ถามเธอนอกจากการพยักหน้าเข้าใจสิ่งที่เธอบอกทุกอย่าง “มามี้ ตอนนี้มีความสุขมั้ยค่ะ” นัยน์ตาเธอสั่นไหวควบคุ้มสติให้สร้างกำแพงป้องกันความอ่อนแอขึ้นมาก่อนจะแสดงมันให้ลูกเห็น เธอต้องเข้มแข็ง เข้มแข็งเพื่อปกป้องเด็กคนนี้ “แน่นอนสิค่ะ” “ถ้ามามี้มีความสุข หนูก็มีความสุขนะคะ” ไม่น่าเชื่อว่าคำพูดของลูกสาวจะทำให้เธอแทบกลั้นน้ำตาไม่อยู่แขนเล็กๆของลูกโอบกอดเธอด้วยความอ่อนโยนสื่อความหมายว่าลูกรักและพร้อมที่จะอยู่รับการตัดสินใจของเธอ มามี้ขอโทษนะคะที่ต้องให้หนูเกิดมามีชะตากรรมอย่างนี้ ทั้งที่.. ควรจะได้อยู่พร้อมหน้าพร้อมตาแท้ๆ         เช้าอีกวันที่ท่านรองประธานนักเรียนของเราใช้เวลาอย่างคุ้มค่ารีบตื่นขึ้นมาจัดการหน้าที่ภายในบ้านจนเสร็จเรียบร้อยแล้วจึงแต่งตัวไปโรงเรียนเฉกเช่นเดียวกับคุณพ่อร่างเล็กที่เตรียมตัวออกไปทำงาน      ยุยชอบมองภาพของผู้ให้กำเนิดให้ชุดสูทเดินลงจากบันไดชั้นสองของบ้านมือถือกระเป๋าทำงานสีดำสนิทที่บรรจุเอกสารสำคัญของคดี  เหมือนในบ้านมีบอการ์ดเลย ปะป๋าเธอใส่ชุดอย่างนี้ดูดีมากขนาดเป็นผู้หญิง      “ให้ไปส่งมั้ย” มินามิยื่นข้อเสนอพร้อมควงกุญแจในมืออย่างชำนาญ นานเหมือนกันที่ยุยขอไปโรงเรียนเองจนเขาแอบเสียดายที่ไม่ได้เห็นลูกสาวเดินเข้าโรงเรียนเหมือนเมื่อก่อน “วันนี้ไม่รีบเข้างานเหรอคะ” ต้องเรียกว่าไม่เห็นท่าทางผ่อนคล้ายยามเช้าแบบนี้มานานแล้วมากกว่า ปกติตื่นมาคุณพ่อออกจากบ้านก่อนเธอเกือบตลอด มีเรื่องอะไรดีๆเกิดขึ้นกับปะป๋าหรือเปล่านะ “ไม่มีงานสำคัญน่ะ เหลือแค่สรุปคดีนิดหน่อย ตกลงไปกับพ่อรึเปล่า”  ยุยลังเลสักพักก่อนพยักหน้ารับ ได้นั่งรถไปกับปะป๋าก็สบายเหมือนกันเพราะรู้สึกว่าตัวเองกลายเป็นคุณหนูอย่างไรอย่างนั้นแถมยังไม่ต้องยืนเบียดเฉียดกับผู้คนบนรถบัสเช้าๆ   รถยุโรปสีดำเคลื่อนออกมาจากรั่วบ้านสไตล์โมเดิร์นสองชั้นผ่านไปตามถนนหนทางของหมู่บ้านจัดสรรใกล้เคียง ยุยนั่งมองทิวทัศน์ข้างทาง ชอบบรรยากาศยามเช้าสบายๆมีแดดหน่อยๆไม่ร้อนจัด เสียอย่างเดียวคือจำนวนรถที่มากเพราะทุกคันต่างเร่งรีบไปทำงานจนบ้างวันเธอก็เบื่อ พอเสาร์ – อาทิตย์ทีไรถึงไม่อยากออกไปไหน เกลียดชีวิตที่แสนจะวุ่นวายรอบๆตัวเอง ในโรงเรียนก็มีไม่กี่ที่ที่เธอจะได้อยู่สงบ รถของมินามิจอดติดไฟแดงอยู่นานเพื่อไม่ให้บรรยากาศเงียบเกินไปคนเป็นพ่อเลยชวนคุย “เสาร์หน้าไปไหนมั้ยยุย” คนถูกถามมองกลับเข้ามาในรถ ไม่แน่ใจกับคำตอบนึกอยู่นานแล้วค่อยๆเปิดปากบอก “ไม่นะคะ พ่อมีอะไรรึเปล่า” “จะชวนไปกินข้าว เพื่อนพ่อมา จำได้มั้ยที่เคยเล่าให้ฟัง น้าฮารุนะน่ะ”  เพื่อนสนิทของปะป๋าที่เคยบอกว่าเป็นอดีตนางแบบน่ะหรือ คนนี้คือสาเหตุที่ทำให้ปะป๋าดูสดชื่นกว่าทุกวันรึเปล่า พ่อคงดีใจมากที่ได้เจอเพื่อนเก่าหลังห่างหายไปนาน   ยุยยิ้มยินดีกับการที่พ่อของตนดูมีความสุขมากขึ้นกว่าเมื่อก่อน   “หนูต้องไปด้วยอยู่แล้วค่ะ” พูดก็พูดเถอะ ปะป๋าดูไม่มีความสุขมาตั้งนานแล้วพึ่งจะเห็นตอนนี้ละที่ปะป๋าดูดีที่สุด อยากให้ปะป๋ามีความสุขแบบนี้ทุกวันจังเลยนะ เธอก็ได้แต่ภวนาทั้งที่ความจริงไม่มีทางเป็นไปได้เมื่อคนที่ขึ้นชื่อว่าแม่ยังมีความสำคัญต่อความรู้สึกของพ่อเสมอ         รถของปะป๋าจอดเทียบท่าอยู่ด้านข้างโรงเรียนเธอยิ้มขอบคุณแล้วเข้ากอดคุณพ่อเป็นการลาก่อนลงจากรถ คนในโรงเรียนบอกว่าเธอเป็นคนเย็นชา นั้นแค่หน้ากากบังหน้าเพราะเธอไม่ต้องการสนิทกับใคร เธอจะแสดงด้านอ่อนโยนออกมากับใครใกล้ตัว ครอบครัวถือเป็นสิ่งสำคัญที่สุด.. อีกอย่างคือเธอกลัว ‘ความรัก’ ไม่ได้หมายความว่ามันไม่ดี แต่เธอไม่พร้อมที่จะมีมัน ก็เห็นๆกันอยู่ว่า สภาพของปะป๋าตอนนี้เป็นยังไงหลังอกหัก… “ยุย นี้ลูกคุณหนูชะมัด มีคนมาส่งแหนะ” เสียงของนักเรียนผิดวินัยประจำ คาวาเอะ รินะ บังคับสายตาเธอตวัดมองไปอย่างอัตโนมัติ ‘วันนี้ไม่สาย’ สาบานได้เป็นสิ่งแรกที่แวบเข้ามาในสมองเธอขณะที่สายตาสำรวจตัวอีกฝ่ายตั้งแต่หัวจรดเท้า ที่ผิดวินัย ไม่ใช่ว่าฝ่ายนั้นแต่งตัวไม่เรียบร้อยอะไรหรอกแต่ชอบมาสายจนเธอยอมแพ้ที่จะบอกให้แก้ไข เพราะถึงบอกไป…   คาวาเอ้ ก็จำไม่ได้   “ฉันแน่ใจว่าวันนี้ฝนจะตก”   “ไม่นะ พยากรณ์อากาศเมื่อเช้าบอกไว้ วันนี้อากาศแจ่มใสร้อยเปอร์เซ็นต์” ยุยลอบถอนหายใจไม่เข้าใจใครเป็นคนจัดห้องเรียนให้ถึงได้เอาคาวาเอ้มาไว้ห้องเดียวกับเธอ   ความสงบหายเกลี้ยง   “ฉันไม่มีเวลามาคุยด้วยหรอก เดี๋ยวต้องเข้าสภาแล้ว”   “เธอนิจริงจังไปไหน ฉันหิวข้าว” ยุยกำลังจะอ้าปากถามว่า แล้วไง มันเกี่ยวกับเธอตรงไหนมิทราบก็ไม่ทันเมื่อคนที่พึ่งจะบอกว่าหิวเข้ามาลากเธอไม่ฟงไม่ฟังอะไรเลย   ยัยเพี้ยนนี้!!   “หยุด ฉันต้องเข้าสภาไม่มีเวลามานั่งกินข้าวเป็นเพื่อน”  เธอกระตุกแขนคนนำจนฝ่ายนั้นยอมหยุดหันมองกันด้วยความทะมึนตึง เธอมีงานในห้องสภาแท้ๆทำไมคาวาเอ้ชอบมาก่อกวนเธอเนี่ย   “งั้นฉันจะไปนั่งกินข้างใน” ยังพูดไม่ทันขาดคำก็ทำท่าจะวิ่งเข้าห้องสภา นั้นมันที่ส่วนตัวเว้ยย ยุยแสยะยิ้มที่มุมปากใช้ประโยคที่เหมือนจอมมารหยุดคาวาเอ้ได้ง่ายๆ   “ความผิดของคาวาเอะ รินะ มาสาย แอบหลับในห้องเรียน ชวนเพื่อนด้านข้างคุย ถูกหักคะแนนความ..อู้อี้ๆ”   “พอ! ไม่กวนแล้วก็ได้”  เธอปล่อยมือออกจากคนที่ดิ้นขออากาศหายใจ   “ไอ้เพื่อนบ้า! ฉันหายใจไม่ออกนะ” ใครจะรู้ความจริงว่า คาวาเอ้มันเพื่อนสนิทเธอตั้งแต่มัธยมต้น อุสาช่วยเคี่ยวเข็ญจนขึ้นมัธยมปลายได้สำเร็จ นึกว่าจะได้หลุดพ้นจากกันที่ไหนได้ ตามติดยิ่งกว่าปิง   “รีบไปทำงานเถอะวะคะ ไอ้คุณรองประธานนักเรียน ฉันไปชวนพารุจังกินข้าวเป็นเพื่อนก็ได้”  ชื่อของคนไม่คุ้นทำให้ยุยเผลอกดคิ้วลงด้วยความสงสัย  “อะไรๆหน้าตาแบบนั้น ไม่รู้จักพารุจังหรอ โอชิมะ ฮารุกะไง”   ยัยนักเรียนย้ายใหม่!   “ไม่ใช่เรื่องที่ฉันจะต้องสนใจนิหน่า ไปละ รีบไปทำงาน” ยุยแกล้งทำเนียนตีหน้านิ่งผ่านไปทั้งที่ในใจก็สงสัยว่าสองคนนี้ไปทำความรู้จักสนิทกันตอนไหน     คาวาเอ้บอกได้คำเดียวว่า โครตขี้เก๊ก!!! แอบสนใจเขาละสิ ไอ้คุณรองประธานนักเรียน         ห้องเรียนยังคงด้วยเสียงพูดคุยกันของสาวมัธยมปลายที่จับกลุ่มคุยกันอย่างสนุกสนาน พารุที่ยังไม่ค่อยรู้จักใครมากถูกคาวาเอ้เข้ามาลากออกไปนั่งกินข้าวเป็นเพื่อนด้วยความงุนงง ไม่เข้าใจคนประหลาดที่มาชวนกันไม่รอฟังคำตอบลากเอาร่างบอบบางอรชอนของเธอปลิวติดมือขึ้นมาบนดาดฟ้าอาคารเรียน   จะว่าไปมันก็เย็นสบายดีเนาะ แถมคนไม่พลุกพล่าน   “พารุจัง” “คะ”  เธอขานรับด้วยท่าทางรนรานกลัวอีกฝ่ายรู้ว่าเธอแอบนินทาอยู่ “เธอคิดว่ายุยเป็นไงบ้าง” ประธานนักเรียนหน้าแมวน้ำนั้นอ่ะน่ะ เจอกันเมื่อวานก็ทำเอาเธอปวดกะบานแล้ว คนอะไรน้ำแข็งเรียกพี่ ถือบางมุมมันจะ… เอาอีกแล้วอาการอย่างนี้ สงสัยต้องไปหาหมอประจำตัวที่ดูแลเรื่องภูมิแพ้สักหน่อย   “โหด” คาวาเอ้เบะปากหัวเราะไม่มีกักจับมือพายุเขย่าอย่างถูกอกถูกใจในคำตอบ   “โอ๊ย ฮ่าๆ ธะ เธอทำฉันน้ำตาเล็ด” พูดเสร็จก็กุมท้องหัวเราะต่อ พารุว่าตัวเองคุยกับคนบ้าชัดๆ   “จริงๆแล้ว ไม่ได้โหดนะ แค่เข้มงวดไปหน่อย”   ยังมีการลงไปนอนหัวเราะต่อได้ ยอมใจเลยจริงๆ ขืนอยู่โรงเรียนนี้นานๆเธอคิดว่าตัวเองได้กลายเป็นคนไม่ปกติเข้าสักวัน     มัวแต่นั่งรับลมกันจนเผลอลืมเวลาไป กระทั้งเสียงระฆังเริ่มชั้นเรียนดัง อาคาเอ้สะดุ้งตกใจลุกเฮือกจับมือพารุวิ่งลงบันไดก่อนเสียงกระดิ่งครั้งสุดท้ายใกล้จะจบลง ขืนเข้าห้องเรียนไม่ทัน…. มีหวัง… เอียดด เธอแบกกะทันหันตรงสี่แยกบันไดเข้าห้อง บอกได้คำเดียวว่า ซวยแล้วไง หน้าตาของผู้คุ้มกฎโรงเรียนเด่นชัดขนาดนี้ ขาก้าวไม่ออกเลยที่จะเดินต่อ “สายหนึ่งนาที หักคะแนนความประพฤติ 10 คะแนน” คำพูดแรกออกมาจากปากคนยืนเก๊กท่าอยู่หน้าปากทางเข้าห้องเรียนทำให้นักเรียนใหม่ยืนค้างเหมือนถูกค้อนร้อยปอนด์กระแทกหน้าอย่างจัง สายแค่ 1 นาที หักสิบคะแนน มันจะโหดเกินไปรึเปล่า ไอ้คนหน้าเหมือนแมวน้ำ   “ถือว่านี้เป็นครั้งแรกของเธอ ฉันแค่เตือน” ยุยหยักไหล่ใส่หน้าตาตลกๆของนักเรียนใหม่ที่อ้าปากเหวอ “คนทำความผิดตัวจริงอย่างหวังว่าจะรอด” คาวาเอ้สะดุ้งเอามือปิดหูแทบไม่ทันกับคำเทศนายาวเหยียดของรองประธานนักเรียน   “ไม่ทันไรก็พานักเรียนใหม่เข้าห้องเรียนสาย เธอควรเป็นรุ่นพี่ที่ดีในฐานะที่อยู่ในโรงเรียนมาก่อน ฉันหักเธอ 20 คะแนนเลยดีมั้ย คาวาเอ้ จะได้ไม่เป็นตัวอย่างให้อีก ที่หลังจะไปไหนมาไหน ดูเวลาก่อนมั้ง ดีนะที่วันนี้อาจารย์ไม่เข้าสอน แต่ใช่ว่าเธอจะพานักเรียนใหม่ไปเถรไถลได้”    แอบเป็นคนใจดีเหมือนกันนะเนี่ย   ไม่รู้ตัวเลยว่าคลี่ยิ้มมองหน้าขรึมของรองประธานนักเรียนตอนไหน รู้ๆมันทำให้เคลิ้ม..   เดี๋ยวนะ… ไม่ๆๆ ต้องไม่เคลิ้ม ไม่ใช่แล้ว   พารุส่ายหัวแรงๆไปมาหลายที รู้สึกว่าตัวเองชักแปลกขึ้นทุกที สงสัยอยู่กับคนบ้ามากไปก็แบบนี้   “เธอน่ะ”   “คะ” พารุตกใจขานรับเสียงหวานทำให้รองประธานนักเรียนไม่กล้าสบตาขึ้นมาดื้อๆ   ไม่ต้องขานรับซะหวานหยดขนาดนี้ก็ได้มั้ง คนฟังมันแสลงหู   “เข้าห้องไปได้แล้ว จะยืนตรงนี้อีกนานมั้ย”  คนถูกไล่ยกยิ้มอารมณ์ดี แกล้งแหย่นิดแหย่หน่อยจะเป็นอะไรไป เก๊กมาก หมาดเยอะดีนัก อยากรู้ว่าถ้าหลุดมาดนิ่งๆจะกลายเป็นคนอย่างไง หมั่นไส้   หืยย   “เป็นห่วงกลัวเมื่อยหรอค่ะ ถึงรีบไล่กันขนาดนั้น แต่ฉันเต็มใจที่จะยืนมองหน้ายุยนานๆนะคะ”  ถ้าหูไม่ได้แววไปเธอได้ยินเสียงฮิ้วจากคนหน้าหงอยด้านหลัง เอาเข้าไป จะช่วยชงเธอกับไอ้รองประธานนี้รึไง ฝันไปเถอะ คนอย่างนี้ไม่ใช่สเปคเธอ “จะเข้าไปดีๆหรืออยากถูกหักคะแนนห๊ะ ฉันจำไม่ได้ว่าเราสนิทกันถึงขั้นให้เรียกชื่อจริง”   กรี๊ดด ไอ้แมวน้ำหน้านิ่ง!! คนเค้าอุสาอ่อย ผิดๆ อุสาชวนคุยไม่มีอารมณ์ร่วมเลยรึอย่างไร   ไปก็ได้ ชิ!   “แล้วคราวหน้าอย่ามาสายอีก” ยังไม่จบนะไอ้แมวน้ำ เธอจะหาทางจัดการให้อยู่มัดเลยค่อยดูสิ!    รู้จักพารูรุคนนี้ น้อยไปซะแล้ว   “ทำไมค่ะถ้าสายอีกครั้ง ท่านรองประธานนักเรียนจะเรียกดิฉันไปพบเป็นการส่วนตัวเหรอค่ะ ไม่ต้องก็ได้นะคะ เรียกดีๆฉันก็ไป รู้รึเปล่าค่ะว่าเต็มใจรออยู่”   “นี่เธอ”  พารุหัวเราะพอใจเห็นท่าทางหัวฟัดหัวเหวี่ยงของคนหน้านิ่งเท่ากับว่าเธอแหย่ฝ่ายนั้นได้สำเร็จแล้วสิ   “พารูรุค่ะ เจอกันครั้งหน้าเรียกอย่างนี้นะคะ”   แรงงง คาวาเอ้บอกเลยว่าเธอใจกล้ามาก ยุยตีหน้าดุขนาดนั้นยังกล้าต่อ ไม่พอเดินเชิดเข้าห้องราวกับนางพญา ยอมเลย คาวาเอ้คนนี้ขอติดตามลุ้นสุดขอบสนามว่านักเรียนใหม่ปะทะรองประธานใครจะได้กำชัยในศึกครั้งนี้ไป   “ยิ้มอะไรคาวาเอ้”   “เปล่า ฉันเข้าห้องบ้างดีกว่า” พูดจบก็เพ่นแลบเข้าห้องปล่อยยุยยืนพ้นลมหายใจรู้สึกร้อนบนแก้มอย่างไรไม่รู้ตั้งแต่น้ำเสียงหวานนั้นพูดใส่    กวนประสาทกันซะไม่มี!! แล้วดูไอ้เพื่อนบ้านี้สิ หน้าตาล้อเลียนเธอหมายความว่าอย่างไร!!     เก้าอี้ของประธานที่เว้นว่างไปบัดนี้ได้ถูกแทนที่ใหม่ด้วยเชื้อสายของประธานคนก่อน ยูโกะเคาะปากกาลงบนโต๊ะอย่างใช้ความคิดมองแผ่นกระดาษที่เต็มไปด้วยตัวอักษรขณะที่ใจไม่ได้อยู่กับเนื้อกับตัว เรื่องของเพื่อนสนิทยังวนเวียนอยู่ในหัว   ทำอย่างไร   ทำอย่างไร   นึกถึงข้อความที่ได้รับจากอัตสึโกะคอนเช้า ขอให้เธอช่วยย้ายบ้านภายในอาทิตย์นี้พร้อมกับเรื่องที่จัดการเรื่องโรงเรียนใหม่ให้ลูกสาว ซึ่ง.. เธอไม่ได้มีปัญหาหรอก ที่น่าเป็นห่วงคือทางฝั่งนู้นมากกว่า ไม่รู้ว่าคนของทางบ้านใหญ่เคลื่อนไหวอัตสึโกะจะเอาตัวรอดอย่างไร ยิ่งเป็นผู้หญิงตัวคนเดียวเลี้ยงลูกแล้วใหญ่   กลุ้มใจ   โทรหาสักหน่อยดีกว่า   เธอวางปากกาลงบนโต๊ะหยิบมือเธอขึ้นมากดออกถึงเบอร์ที่ต้องการ รอสายไม่นานเกินสิบนาทีเจ้าของเครื่องก็กดรับ   “ฮัลโหล อัตจัง”   “ค่ะ” เธอได้ยินเสียงอ่อนแรงของฝ่ายนั้นทำให้รู้สึกกังวลขึ้นมาดื้อๆ   เอาอีกแล้ว สังหรณ์ใจไว้ไม่ผิด   “เป็นอะไรไป”   “ไม่มีอะไรหรอก ยูโกะโทรมาทำไม” เธอโกหกคำโต ใครจะกล้าบอกว่าแอบร้องไห้เมื่อไม่กี่นาทีก่อนเสียงแหบเสียงแห้งยังไม่หาย เรื่องที่ร้องไห้ก็เรื่องเดิมๆ บางครั้งเธอก็เกลียดตัวเองที่ลืมไม่ลงสักที ทั้งที่เป็นคนทำเขาแท้ๆ   “เป็นห่วงเธอน่ะสิ”   “ฉันไม่เป็นไรหรอก” อัตสึโกะยิ้มให้โทรศัทพ์ เป็นคนที่โทรมาได้รู้เวลาจริงๆเหมือนมีเรดาร์จับสัญญาณความเศร้าเธออย่างไรอย่างนั้น   “เธอบอกไม่เป็นไรแต่ร้องไห้ทุกที”   ยูโกะชอบทำเรื่องที่ไม่น่าตลกให้กลายเป็นเรื่องตลก เธอหัวเราะเนิบๆผ่านโทรศัทพ์     “ฉันโอเค ดีขึ้นกว่าเดิมเยอะเลย”   “ก็ดีแล้ว อย่าทำให้ฉันเป็นห่วงบ่อยนักสิ”   เพื่อนที่น่ารัก พี่สาวที่แสนดี เธอนิยามคำๆนี้ให้ยูโกะตั้งแต่เด็ก พอเธอถูกแกล้งก็ตามไปช่วย เดือดร้อนก็ยืนมือเข้ามา   “ไม่ได้ทำสักหน่อย ยูโกะนั้นแหละขี้กังวลเกินไป”   หาเรื่องโทษคนอื่นทั้งที่คำของยูโกะไม่ได้เกินจากความจริงสักนิด   “ฉันขี้กังวลเธอไม่ดีใจรึไง หืม.. จะได้โทรตามติดพฤติกรรมของเด็กขี้แย่ทุก 24 ชม.”   “เวอร์”    เธอได้ยินเสียงปลายสายหัวเราะคิก ยูโกะลุกจากเก้าอี้ถือโทรศัพท์ไปในมุมพักผ่อนสายตามองไปยังทัศนียภาพเบื้องหน้าจากตึกชั้นสิบแปดเป็นจังหวะเดียวกับที่ฮารุนะค่อยๆแง้มเปิดประตูเข้ามา   “เหมือนฉันมีแม่เพิ่มมาอีกหนึ่งคน”   “ฮ่าๆ เธอนี้มอบให้ฉันหลายตำแหน่งเหลือเกินนะ อัตจัง”   ชื่อของคนปลายสายหลุดลอยเข้าหูฮารุนะเงยหน้าสนใจกับเจ้าของสายก่อนเดินย่องเข้าไปแทรกแขนทั้งสองข้างผาดเอวขอดไว้ “อุ้ย” ยูโกะเกือบทำโทรศัพท์ตกพื้นมองคนรักที่เข้ามาไม่ให้ซุ่มให้เสียง “มาตอนไหนค่ะ” เธอขยับปากบอกได้รับคำตอบเป็นการชี้มาตอนที่เธอลุกเดิน เธอคุยสายกับอัตสึโกะอีกครู่สั้นๆก่อนบอกฝ่ายนั้นขอตัว ยังไม่ทันได้หันหน้ากลับมามองคนสอดแขนเกี้ยวเอวก็หอมแก้มเธอฟอดใหญ่   “คุยอะไรกันตั้งนานค่ะ” มองสบตาฮารุนะส่ายหัวบอกว่าไม่ได้มีอะไรสำคัญ   “โทรไปถามไถ่ทั่วไปละคะ”   เรื่องทั่วไปของยูโกะ ไม่เคยทั่วไปสำหรับเธอในเมื่อปลายสายนั้น เป็นผู้หญิงที่ชื่อ อัตสึโกะ บางครั้งเธอก็กลัวว่ายูโกะจะมีใจให้เพื่อนที่พูดถึงบ่อยๆ…. เพราะอัตสึโกะคนนี้มีอธิพลต่อ ‘โอชิม่า ยูโกะ’ เหลือเกิน แล้วเธอจะไม่ให้เธอหวั่นไหวได้อย่างไร ต่อให้เชื่อในความรักแค่ไหนก็ยังหวั่นไหวกับคนที่เคยใกล้ชิดกัน   “ยูจังค่ะ เย็นนี้ไปดินเนอร์กันหน่อยมั้ยค่ะ” “หืมม” เธอส่งเสียงครางในลำคอบอกก็รู้ว่าเธอต้องการเหตุผลของการชักชวนดินเนอร์ ไม่แปลกไปหน่อยหรออยู่ๆก็ชวนไม่บอกกันล่วงหน้า   “นะคะ ไม่ได้ไปเดทกันนานแล้ว”   “ไปก็ไปค่ะ แล้วอย่าลืมบอกลูกนะคะ”     ลองกล้าไม่ตามใจดูสิ แม่ประคุณได้งอนสามวันสามคืนง้อกันลำบากอีก ฉะนั้นเย็นนี้หาข้าวกินเองนะคะคุณลูก ป๊าม๋าของตัวสวิทก่อน ว่างๆจะนั่งทำน้องให้หนูอีกคน     ‘ตื่อดึ่ง’ เสียงข้อความเข้าจากมือเธอเรียกความสนใจของนักเรียนใหม่เลิกกระดานแอบมองโทรศัพท์ที่ถูกตั้งระบบสั่นอยู่ใต้โต๊ะ   ‘ข้อความจากมามี้’   เลื่อนลงมาดูเนื้อความที่เขียนด้านในถึงกลับแอบค้อนชุดใหญ่อดทำสีหน้าระอาไม่ได้   [เย็นนี้ป๊าม๊า ทำธุระในเมืองนะคะ กินข้าวได้เลยไม่ต้องรอ] ไปเดทกันอีกตามเคย ทิ้งเธออยู่บ้านคนเดียวประจำ ม๊าอ่ะชอบชวนป๊าเที่ยวตลอด พ้นสายตาหน่อยไม่ได้ สวิทกันจนวัยรุ่นยังอาย  น่างอนจริงๆพ่อแม่คู่นี้ แสดงว่าเย็นนี้เธอต้องหาข้าวกินเองว่างั้น “คุณโอชิมะ ไม่ทราบว่ากำลังสนใจอะไรใต้โต๊ะค่ะ” เสียงของอาจารย์ภาษาอังกฤษสุดสวยคาไซ โทโมมิทำให้เจ้าของชื่อเสียวสันหลังวูบค่อยๆเงยหน้ามามองรอยยิ้มหวานที่ดูยังไงมันก็อันตรายเห็นๆ “ปะ เปล่าค่ะ” “งั้นก็ดี กรุณาอ่านบทต่อไปด้วยค่ะ” พารุถือกับเหวอมองซ้ายมองขวาว่าถึงตรงไหนกันแล้ว ซวยแล้วไงฉัน “รีบอ่านสิค่ะ มัวทำอะไรอยู่!”  “คะ” เสียงเข้มทำให้เธอผวาอยากจะขอความช่วยเหลือจากใครสักคนในห้องสักนิดว่า มาบอกเธอหน่อยว่าถึงกันตรงไหนน  “หน้า 59 บรรทัดสาม ประโยคที่สอง” เธออยากหันหน้าไปขอบคุณเจ้าของเสียงสรววค์จริงถ้าไม่ติดว่าหันไปแล้วเจอหน้านิ่งๆของคนนั่งเก้าอี้ตรงข้างพร้อมรอยยิ้มที่แสยะมุมปาก ซ้ำยังกระซิบอีกว่า   คราวหลังก็ตั้งใจเรียนด้วย   กรี๊ดดด ไอ้แมวน้ำ จะให้รู้สึกดีด้วยนานๆไม่ได้รึอย่างไร   เธอหันกลับมาสนใจอ่านหนังสือตามที่คนเจ้าระเบียบบอก หงุดหงิดจนเผลอกระแทกเสียงอ่านบทความในหนังสืออยู่หลายทีหวังว่าท่านอาจารย์ที่เคารพรักจะไม่รู้หรอกนะว่า เธอแอบประชดไอ้แมวน้ำหน้าตาย   รู้สึกหมดแรงเหมือนออกสนามรบ   “เอานี้ไป” ไม่ทันจะได้พักผ่อนให้หนำใจก็เงยหน้ามาเผชิญกับไอ้แมวน้ำที่ทำพิษใส่ในคาบที่พึ่งจบไปมาดๆ เป็นอะไรกับเธอมากมั้ยเนี่ย แล้วยื่นอะไรมา ไม่อยากรับของจากแมวน้ำหรอก เชอะ เชอะ เชอะ “อะไร” “ยุยเขาสรุปให้รู้เปล่า กลัวเธอเรียนไม่ทันมั้ง” ไอ้คนนั่งเก้าอีกด้านหน้าหันมากระแนะกระแหน “พูดมาก” แหม่ ไม่ต้องหลบหน้าก็ได้ เห็นนะคะว่าเขิน จะทำตัวน่ารักกับเขาก็เป็นนิหน่า “ขอบคุณนะคะ” “ไม่ต้องขอบคุณหรอกฉันทำให้ทุกคน แม้แต่เด็กเส้น” เน้นอีกนะ ว่าเด็กเส้น แล้วมันหนักหัวมากรึไงห๊ะไอ้แมวน้ำ พูดจาดีๆกันไม่ได้เลยใช่มั้ย ได้!! “เด็กเส้นแล้วยังไงค่ะ ไม่ชอบหรอค่ะหรือว่าแอบชอบกันเอ่ย” ไม่รู้อะไรดลใจให้ลุกขึ้นไปยกมือลูบแก้มของคนหน้านิ่งยืนแข็งทื่อเป็นหิน ได้ยืนเสียงกรี๊ดจากทุกมุมห้องก็แอบปวดหัวขึ้นมา ทุกคนยกนิ้วให้เลยกับความกล้าของเด็กให้ที่เข้ามาไม่ทันไรก็ลูบคมรองประธานนักเรียนเข้าเสียแล้ว “อย่ามาลามปาม” “ไม่ลามปามก็ได้แต่ลามไปถึงใจ ไม่ว่ากันใช่มั้ยค่ะ”   อูยยย เสี่ยวได้อีก รองประธานนักเรียนจะหมดหมาดไหมงานนี้   “ถ้าไม่เอาก็เอาคืนมา” ยกนี้เป็นอันแน่ชัดแล้วว่าใครชนะโดยที่ยังไม่ทันออกแรง คนแพ้พาลเปลี่ยนเรื่องอื่นจะดึงสมุดในมือกลับ “บอกตอนไหนจะไม่เอา” พารุตะครุบแทบไม่ทันจับเมือรองประธานนักเรียนเข้าเต็มๆ  “เอาก็เอาไป ฉันจะไปกินข้าวแล้ว!” สมุดถูกปล่อยแผละลงบนโต๊ะ ยุยไม่รอเสียงทักเดินจ้ำออกจากห้องกลัวจะต้องค้นหาว่า อาการใจเต้นโครมครามเมื่อครู่เกิดจากอะไร อีกฝ่ายเขินไม่ทันครบนาทีต้องรับมือกับคนที่ลุ้นอยู่วงนอก ร้องโฮ่แซวสนุกปากถึงความใจกล้าบ้าบิ่นที่เหมือนคล้ายจะจีบรองประธาน คนถูกกล่าวหาปฏิเสธหน้าบอกบุญไม่รับแต่มีหรือจะพ้นข้อกล่าวหาง่ายๆก็เล่นแสดงวีรกรรมเสียเด่นขนาดนี้   แล้วจะรู้ไหมนิว่าทั้งคู่ยังต้องเจอกันอีกนาน แน่ๆคือวันเสาร์หน้าที่ถูกพ่อแม่จัดแจ้งเวลาเป็นที่เรียบร้อย       ............................................................................................................................. มาแล้วนะคะ ไม่รู้ว่ามีคนรออ่านอยู่รึเปล่า อิ อิ  
  11. 555 งั้นเดี๋ยวไรท์อันบ็อก face ไปให้นะคะ
  12. แปลกจัง ไม่ขึ้นนะคะ  ขอตอบในนี้เลยนะคะ เดี๋ยวไรท์จะเอามาลงให้ใหม่นะคะ แต่คงอีกสักพักเพราะจริงๆช่วงที่ผ่านมา(แอบหายตัว) ไรท์เข้าไปรีไรท์เรื่องนี้ใหม่หมดทุกตอน รวมถึงตอนที่อยู่ในลิงค์ด้วย (ไรท์เป็นคนลบเองจ้า) เพื่อจะเอามาลงในเว็ปนี้(ลงไปแล้วด้วย) พูดแล้วน้ำตาจะไหลอีกรอบ ซึ่ง... อย่างที่ทราบดีค่ะว่าเรื่องไหนที่ไรท์แก้ในเว็ปนี้หรืออื่นๆ ที่ลงไปในช่วงที่ผ่าน ลอยหายไปกับสายน้ำ ขอไรท์เคลียร์ตอนล่าสุดของเรื่องนี้กับอีกเรื่องให้เสร็จก่อนนะคะ แล้วไรท์จะค่อยๆไปขุดลงมาให้อ่านใหม่
  13. 555 ไรท์กำลังนั่งปั่นนะคะ
  14. 555 ไรท์กำลังนั่งปั่นให้อยู่นะคะ รอๆวนไปค่ะ
  15. ใช่แล้วค่ะ แล้วเป็นตอนที่ไรท์ไม่ได้เซฟไวในเครื่องเลยต้องนั่งเขียนใหม่ T^T
  16.                                                                           ตัวละคร อัตสึโกะ : เพราะรักถึงยอมทำทุกอย่างเพื่อปกป้องคนที่รัก.. แม้สิ่งนั้นจะเรียกว่าการทรยศหักหลัง มินามิ : ต้องทำยังไงถึงหนีพ้นความรักที่คอยตามหลอกหลอนกันให้หัวใจบอบซ้ำ มีคนเคยบอกว่าเวลาจะช่วยเยียวยา แต่ไม่มีค่าอะไรเลยสำหรับหัวใจที่เฝ้าเพ้อหาเธอ ยุย : เพราะไม่อาจเข้าใจความรัก กลัวเหลือเกินหากตัวเองเกิดรักใครขึ้นมาจะเป็นดังภาพในความทรงจำที่ต้องเห็นคนสำคัญสูญเสียน้ำตาเมื่อถูกความรักทำร้าย แต่หัวใจกลับหวั่นไหวเมื่อพบกับนักเรียนใหม่ที่ย้ายโรงเรียนมา พารุ : ความบังเอิญทำให้ได้พบ ครั้งแรกที่สบตาราวกับมีคลื่นสมุทรซัดเข้ากระทบชายฝั่งที่เคยแห้งเหือด หาทุกวิธีทางให้ได้เข้าใกล้รองประธานจอมเย็นชา ฮารุนะ : ทั้งที่เชื่อใจแต่กลับหวั่นไหวกลัวใครคนนั้นทำให้เธอปั่นใจ แล้วเธอเองจะจัดการกับปัญหาอย่างไรเมื่อเพื่อนสนิทก็มีปัญหาให้กลุ้มใจพอกัน ยูโกะ : หาทางช่วยเพื่อนสนิทออกจากความทุกข์ที่เป็นดังนรกบนดิน แต่ใครบางคนกับเริ่มสงสัยตีตัวออกห่างไปแล้วความเชื่อใจมีอยู่จริงใช่หรือเปล่า?       บทนำ     แสงสว่างจากโคมไฟที่ถูกเปิดทิ้งไว้พร้อมด้วยเสียงของเครื่องปรับอากาศดังขึ้นลงเป็นจังหวะบ่งบอกว่ามีคนกำลังใช้งานห้องอ่านหนังสือซึ่งเชื่อมต่อกับห้องนั่งเล่นและห้องครัวของบ้านสไตล์โมเดิร์นสองชั้น ซึ่งค่อนข้างบอกฐานะของเจ้าของบ้านได้เป็นอย่างดี หญิงสาวในชุดนักเรียนกลับเข้ามาจัดการถอดร้องเท้าเก็บใส่ตู้ก่อนสอดส่องดูหาคนภายในบ้าน  สาวตัวเล็กวัยทำงานท่าทางดูน่าเกรงขามนอนฟุบลงไปกับโต๊ะตัวยาวในห้องหนังสือที่เงียบกริบให้คนมาใหม่ยิ้มอ่อนใจและเดินไปนำผ้าห่มผืนบางมาคลุมไว้บนไหล่ของคนหลับ “อัต..สึโกะ” อีกแล้วกลับประโยคละเมอซ้ำๆ จะรู้ไหมว่าชื่อที่ออกมาจากปากของ ‘พ่อ’ จะมีผลต่อเธออย่างไร  ‘แม่’ ที่ถูกพ่อตราหน้าว่าเป็นผู้หญิงทรยศ คบใครไม่เลือกหน้า นอนกับชายชู้จนตั้งท้องลูกคนใหม่ ซึ่งทำให้พ่อเสียใจแทบบ้าทุรนทุรายหนีออกมาจากบ้านที่เคยอยู่อาศัยดันด้นมารักษาแผลใจอยู่กับเธอที่บ้านหลังใหม่ซึ่งไกลจากบ้านเดิมคนละทิศละทาง  ตั้งแต่นั้นเป็นต้นมา พ่อก็ไม่เคยเปิดใจให้ใครกลายเป็นผู้หญิงบ้างาน เก็บตัว ไม่สนใจรอบข้างแม้แต่จะดูแลตัวเองเพราะไม่อยากมีเวลาว่างมานั่งคิดถึงเรื่องของอดีตที่ผ่านมาจะหกเจ็ดปี  ไม่รู้ว่าตนเหม่อนานเท่าไหร่กระทั้งได้ยินเสียงงัวเงียของพ่อจึงต้องดึงสติกลับมา “กลับมาแล้วหรอ” “ทำไมมาหลับอยู่ตรงนี้ค่ะ พ่อ” แม้จะรู้อยู่แก่ใจว่าทำไมผู้เป็นพ่อถึงมานอนอยู่ตรงนี้ก็ยังอดแสดงความเป็นห่วงทางน้ำเสียงไม่ได้ เจ้าตัวก็คงจะโหมงานหนักอีกตามเคย ป่านนี้ไม่รู้จะทานข้าวหรือยัง กว่าเธอจะกลับก็ปาไปทุ่มกว่า “เตรียมเอกสารว่าความพรุ่งนี้เพลินไปหน่อย” อัยการพิเศษฝีปากกล้าเป็นอันดับต้นๆของสำนักงานอัยการเอกชนชื่อดัง ลงมือทำคดีกี่ครั้งก็ได้ชัยชนะมาใสๆ จนคนจ้างงานเข้ามาไม่ขาดสาย ดีตรงที่ไม่มีเวลาว่างมานั่งคิดเรื่องของคนในอดีตให้ปวดหัวใจ  ทาคาฮาชิ มินามิ คนนี้รักความยุติธรรมเป็นที่หนึ่ง ใครลองเข้ามาท้าทายจะโต้กลับไปให้เดินกลับบ้านไม่ถูกเลย ตอนนี้มีลูกสาวหนึ่งคน ชื่อ ยุย ดูจะติดนิสัยรักความยุติธรรมมาตั้งแต่เกิดเห็นใครเดือดร้อนปุ๊บยอมไม่ได้ต้องเข้าช่วยเหลือก่อนเลยเป็นอันดับแรก  บอกก่อนว่าเด็กคนนี้เกิดมาไม่เหมือนใครมีทั้งพ่อและแม่เป็นผู้หญิงทั้งคู่ เพราะได้หมอช่วยในผสมเทียมฝังตัวเข้าไปอยู่ในท้องของแม่จึงมีโอกาสได้ลืมตาดูโลก ยุยไม่เคยน้อยใจ ไม่เคยมองว่าตัวเองแปลกแยกอะไร เพราะเชื่อเสมอมาตัวเองเกิดมาจากความรักของพ่อแม่ไม่ได้ต่างจากครอบครัวไหน แล้วจะไปคิดไปใส่ใจคำนินทาพวกนั้นทำไม แถมเดี๋ยวนี้สังคมเขาเปิดกว้างยอมรับกับเรื่องพวกนี้ได้เยอะขึ้น  “แล้วทานข้าวรึยังค่ะ” มินามิส่ายหน้าแอบยิ้มให้ลูกสาวที่ส่งสายตาตำหนิมาให้กับการที่ตนไม่ชอบดูแลตัวเอง “จะสองทุ่มแล้วนะคะ ถ้าปวดท้องหนูงอนพ่อแน่” ยุยตีหน้าดุอย่างน้ำเสียงว่าก่อนเดินหายเข้าไปในครัว เนื่องจากถูกเลี้ยงดูกันมาเหมือนเพื่อนถึงได้สนิทกันมากเป็นพิเศษ “รอสักครู่นะคะพ่อ ไปอาบน้ำ ทำตัวให้สบายรอหนูเลย”  คุณพ่อถึงกลับต้องหัวเราะขำแล้วเดินไปทำยังที่เจ้าตัวต้องการก่อนเสียงหัวเราะเมื่อครู่จะหายไปกลายเป็นรอยยิ้มเศร้าเมื่อนึกถึงเจ้าของหัวใจที่คอยตามมาหลอกหลอนกันทุกคืนวัน นึกโกรธ นึกเกลียด นึกแค้น แต่ไม่เคยบอกหัวใจให้หมดรักคนที่เป็นอดีตได้เลย “คนทรยศ” เธอรีบเช็ดน้ำตาที่เอ่อล้นขอบตลิ่ง ใครบอกเวลาจะเป็นตัวช่วยลบเลือน ไม่เห็นจริงเลย เพราะยิ่งนานวันเข้าเท่าไหร่ ความเจ็บปวดของเธอมันยิ่งเพิ่มพูน  ไม่รู้ตอนนี้คนเคยรักกัน จะมีความสุขแค่ไหนกับการใช้ชีวิตครอบครัวใหม่ที่เขาเลือกเดิน ผู้หญิงแพศยาแบบนั้น!! เขาไม่มีวันให้อภัย!!     ‘Rrrr ’ เสียงโทรศัพท์รุ่นใหม่ล่าสุดส่งสัญญาณเตือนเจ้าของเครื่องที่นั่งพักสายตาบนโซฟาตัวยาวในห้องนั่งเล่นจนต้องหยิบขึ้นมาดู เจ้าของเบอร์โทรที่โทรเข้ามาทำให้เขากดรับสายอย่างไม่รอช้า “ฮัลโหล” “….” ปลายสายไม่ได้ส่งเสียงพูดออกมาจนเขาต้องลุกขึ้นจากโซฟาด้วยความร้อนใจ “ฮัลโหล เธอเป็นอะไรรึเปล่า” “ฮึก..” เสียงร้องสะอื้นจากทางนั้นเพิ่มความเครียดให้กับเจ้าของโทรศัพท์รุ่นใหม่ เป็นอีกครั้งที่ฝ่ายนั้นโทรมาหาเธอด้วยอาการที่ดูไม่สู้ดี เธอกังวลจะเกิดเรื่องอะไรกับเพื่อนสนิททั้งปกติเป็นคนเก็บอารมณ์เก่งจะตาย “เธอโอเคมั้ย ‘ อัตจัง’ อยู่บ้านรึเปล่า ฉันจะออกไปหา” เธอได้ยินแค่เสียงขานรับในลำคอก็แทบไม่รอที่จะขับรถออกจากตัวบ้านเพื่อไปหาเจ้าของปลายสายที่ไม่รู้ว่าทำไมถึงโทรมาร้องไห้ให้ฟัง ก่อนตัดสินใจกดเบอร์โทรหาใครบ้างคนที่หวังให้ช่วยไปรับลูกเมียแทนตนอยู่ที่สนามบิน  “โทรมามีอะไรให้ช่วยห๊ะ” “พี่มาริโกะ วานไปรับฮารุนะกับพารุจังแทนเค้าหน่อย” เธอกรอกเสียงตามสายอ้อนพี่สาวญาติสนิทให้ไปรับคนรักกับลูกสาวที่สนามบินแทน  “โอเคๆ โชคดีนะวันนี้ว่าง ขอบอกคุณผู้จัดการก่อนว่า จะออกไปรับลูกเมียให้น้อง” เจอคำแซวเข้าไปคนถือสายถึงกับแอบเขินแต่มีหรือจะยอมลดราวาศอกให้ กล้าแซวมาก็กล้าแซวกลับเหมือนกัน “ขอบอกคุณผู้จัดการหรือจะขออนุญาตแม่(ทูนหัว)ค่ะพี่สาว” เธอรู้ดีว่าระหว่างนางแบบคนดังกับผู้จัดการส่วนตัวที่สวยระดับดารามีความสัมพันธ์ที่ไม่ธรรมดา  “ปากน่ะ เพลาๆบ้าง ไม่พูดก็ไม่มีใครว่า เดี๋ยวเถอะ” มาริโกะแกล้งส่งเสียงไม่พอใจใส่เจ้าของต้นสาย “แค่นี้นะ” “เฮ้ย! เดี๋ยวสิพี่ ไฟล์บินลงสี่ทุ่มนะ รายละเอียดเดี๋ยวพิมพ์ให้ในแชท” ยูโกะพูดจบไม่ทันไรคนรับก็วางสายไปเฉยเลย สงสัยเพราะเสียงหวานหยดของคนผู้จัดการที่ดังเข้ามาในสายเมื่อครู่ ว่าอาบน้ำเสร็จแล้ว   หวานกันน่าดูเลยนะ พี่สาว      เธอเลี้ยวรถเข้ามาในบ้านของเป้าหมายที่เป็นบ้านสีขาวสองชั้นซึ่งถูกปิดไฟจนมืดสนิททำให้เธอกลับมากังวลอีกครั้งกับเรื่องของคนที่โทรหากัน เธอรีบจอดรถและวิ่งเข้ามาในตัวบ้าน จัดแจงเปิดไฟให้ห้องสว่างก่อนจะเห็นคนพึ่งโทรหานั่งกอดเข่าร้องไห้อยู่ข้างโซฟา “อัตจัง เป็นอะไร” เธอดึงเพื่อนสนิทเข้ามากอดปลอบประโลม เพื่อนเจ็บ เธอก็เจ็บ สงสารชีวิตของเพื่อนสนิทที่ต้องมาตกระกำลำบาก “เขา..พะ พยายาม ข่มขืนฉัน.. ฮื่อๆ” เสียงพูดผสมเสียงร้องไห้แม้จะฟังยากแค่ไหนเธอก็ฟังออกและยังเผลอกำหมัดแน่น เขาที่อัตสึโกะพูดถึงเธอรู้จักดี นักธุรกิจหนุ่มไฟแรง เจ้าของกิจการร้อยล้านที่พ่อของอัตสึโกะเลือกมาให้แต่งงานกับลูกสาว โดนการหนุนหลังทุกวิธีทางจะทำให้คนร้องไห้ในอ้อมกอดเธอยินยอมไปเป็นของนายนั้น “ไม่ร้องนะอัตจัง” แกกล้ามากที่ทำเพื่อนฉันแบบนี้ มันล้ำเส้นเกินไปแล้ว!  “ฉะ.. ฉันกัดเข้าไปที่แขนของเขาเต็มแรง ใส่เสื้อผ้าแล้วรีบหนีออกมา” “แล้วจูริจังละ” เธอถามถึงลูกสาวของอัตสึโกะที่ถูกทางบ้านนั้นจับตามองมากเป็นพิเศษ หรือง่ายๆก็คือ เอาไว้เป็นเครื่องต่อรองกับอัตสึโกะ  “ตอนนี้หลับอยู่ข้างบน ฉันพาแกหนีออกมา ฉันไม่ไหวแล้วยูโกะ ฮื่อๆ” เธอเข้าใจคำว่าไม่ไหวของเพื่อนเป็นอย่างดี ต้องหนีให้พ้นเงื่อมมือของปีศาจพรรค์นั้นถึงกี่ครั้งครอบครัวถึงจะยอมเข้าใจ ยังโชคดีแค่ไหนที่มีพ่อบ้านคนเก่าคนแก่ซื่อสัตย์กับนายหญิงคอยช่วยเหลืออยู่ห่างๆ ไม่งั้นตอนนี้ไม่รู้ว่า ชีวิตของอัตสึโกะจะเป็นอย่างไร   ยอมไม่ได้ ไม่อยากเห็นเพื่อนต้องทนทุกข์ทรมานอีก อัตสึโกะต้องอดทนมากแค่ไหนเธอรู้ดี  “เธอไม่เป็นไรนะอัตจัง ฉันอยู่ตรงนี้ โอเคนะ” เธอลูบหลังของคนสะอื้นเบาๆให้หยุดร้อง เจ็บปวดเหลือเกินพอได้เห็นสภาพของเพื่อนสาว   ยอมทำทุกอย่าง… เพื่อปกป้องคนที่รัก… แล้วเธอละ จะทำอย่างไรเพื่อคืนความสุขให้เพื่อนคนนี้ได้บ้าง??    ถ้าตอนนั้นเธอยังอยู่ เธอคงไม่ปล่อยให้เพื่อนกลายมาเป็นอย่างนี้ แต่ตอนนี้ไม่เป็นไร แธอกลับมาแล้ว เธอจะหาทางดึงเพื่อนออกมาจากขุมนรกที่ทางครอบครัวเป็นคนผลักลงไป   ความรักของอัตสึโกะผิดอะไร ถึงได้ทำร้ายให้สองหัวใจต้องทนแบกรับความบอบช้ำมากขนาดนี้ ......................................................................................................... แอบเอาเรื่องใหม่มาแปะ ไม่รู้จะสนุกรึเปล่า 555+ เรื่องนี้มีตัวละครหลักสามคู่นะคะ เป็น SF ประมาณ 15 ตอน
  17. Sp.3.2     ซาเอะรู้สึกน้อยใจเมื่อกลายเป็นคนเดียวที่ไม่รู้เรื่องการฟื้นพลังของอัตสึโกะจนต้องเดินหน้าง้อหนีมาจนถึงโรงเรียนสอนเวทมนต์ ซึ่งจุดประสงค์ที่แท้จริง หลายคนก็น่าจะทราบกันอยู่    “อ้าว มิยาซาวะซัง ไม่ไปเตรียมงานเหรอคะ”   เสียงของคิตาฮาระ ริเอะเรียกให้เธอหันไปสนใจ ก่อนจะส่งยิ้มเป็นมิตรทักทายเพื่อไม่ให้ตัวเองดูมีพิรุธ   “เหลือแค่รอให้ฮิเมะมาตรวจดูงานค่ะ”   “พอดีเลยค่ะ”  เธอชักจะได้กลิ่นตุๆจากไอ้ประโยค ‘พอดีเลยค่ะ’เสียแล้วสิ    ไม่รู้ตั้งแต่เมื่อไหร่ที่เธอชักจะเริ่มเกลียดประโยคนี้   “ไหนๆมิยาซาวะซังก็มาถึงนี้แล้ว ช่วยเข้าไปดูการฝึกต่อสู้จำลองของวันนี้ให้หน่อยนะคะ”   นั้นไง!! คิดไว้ไม่ผิด!   พอดีเลยค่ะทีไร มันต้องเป็นอย่างนี้ทุกที!   ทำไมต้องเป็นเธออีกแล้ว!                     “นะคะ มิยาซาวะซัง จริงๆก็มีทหารชำนาญการมาสอน แต่อยากขอความร่วมมือจากมิยาซาวะซังอีกแรง  นะคะ ยังไงๆก็เป็นนักเรียนชั้นท็อปคลาสปีสุดท้ายแล้วด้วย อยากให้มีประสบการณ์เยอะๆ”   เดี๋ยว!! ขอใหม่อีกรอบ ให้เธอไปดูคลาสไหนนะ!     “นะคะ มิยาซาวะซังเพื่อความปลอดภัยของนักเรียนนะคะ มิยาซาวะซังช่วยเข้าไปดูให้หน่อยนะคะ” เอ่อ แล้วเธอจะปฏิเสธได้มั้ยเนี่ย เล่นพูดเองเสร็จสรรพอย่างนี้   คนที่นี่มันเป็นเหมือนกันหมดรึไงฟร๊ะ   จริงๆ เธอก็ไม่ได้จะไปหาใครนะ แค่ได้ยินว่าเป็นคลาสไหนหูมันก็ผึ่งท่านั้นเอง   “ก็ได้ค่ะ ฉันจะเข้าไปดูให้”   “ขอบคุณนะคะ มิยาซาวะซัง”   ใจจริงเธออยากขอบคุณมากกว่าที่เปิดโอกาสให้เธอไปยืนมองน้องง่ายๆ ฮ่าๆๆ             ไม่ถึงห้านาทีต่อมา คนที่ถูกขอร้องแกมเต็มใจก็พาตัวเองมาหยุดอยู่ข้างสนามประลองเวทย์ของโรงเรียนซึ่งกำลังมีการจำลองการต่อสู้ โดยมีผู้คุ้มการฝึกซ้อมเป็นทหารที่เธอค่อนข้างคุ้นหน้าคุ้นตาอยู่มากเพราะนายทหารคนนี้เป็นหนึ่งในหัวกะทิของหน่วยรบภาคสนามและคุ้นๆด้วยว่า มีชื่อเสีย(ง)เกี่ยวกับเรื่องผู้หญิงบ่อยๆ     จะเรียกได้ว่าภาพที่ปรากฏแก่สายตากำลังทำให้ซาเอะไม่พอใจอย่างมากก็ถูก เพราะคู่ที่กำลังต่อสู้กันในสนามตอนนี้ เป็นเด็กในความดูแลของเธอ ที่ถูกแนบชิดเรือนร่างโดยนายทหารมากชื่อเสีย(ง)เรื่องผู้หญิง   มือหยาบกร้านของชายทหารรวบข้อมือเล็กทั้งสองข้างขึ้นเหนือศีรษะแล้วดันกระแทกร่างอ้อนแอ่นชนเข้ากับต้นไม้อย่างจัง ปลายมีดคมกริบถูกตวัดเข้าจ่อคอของสาวน้อยที่ไร้ทางสู้ พยายามจะดิ้นให้หลุดจากการคุกคาม   ก่อนที่ใบหน้าของชายหนุ่มทหารจะก้มลงเข้าใกล้สาวน้อยที่ไม่กี่นาทีก่อนได้ต่อว่าให้เขาอับอายขายขี้หน้านักเรียนในคลาส เพราะเขาได้แอบลวนลามเพื่อนสาวของเธอ   แต่ตอนนี้ซาเอะบอกเลยว่าจะไม่ทน!   ก่อนจะรู้ตัวว่าเผลอทำอะไรลงไป เสียงกรี๊ดของนักเรียนในคลาสก็ดังขึ้นพร้อมสายตาตะลึงปนตกใจของสาวน้อยที่ถูกดึงรวบไปอยู่ข้างหลังของคนที่เข้ามาใหม่   “ซาเอะซัง!”  คำว่ามาตั้งแต่เมื่อไหร่ถูกกลืนหายลงไปในลำคอเมื่อถูกสายตาคาดโทษจากคนพี่ตวัดมาใส่    เธอยืนอ่ำอึ่งเหมือนรูปสลัก กำลังสงสัยอยู่ว่าเกิดอะไรขึ้น เพราะเมื่อครู่นี้ร่างของชายที่พยายามปล้นจูบเธอก็กระเด็นออกไปนั่งจุกอยู่บนสนามไกลจากต้นไม้   “อย่าบังอาจมายุงกับคนของฉัน!” คำว่าคนของฉัน ทำให้เสียงกรี๊ดดังต่อเนื่องและดังขึ้นกว่าครั้งแรกมาก จนคนกรี๊ดคอแทบแตก แต่ไม่ใช่กับคนที่ยืนฟังอยู่ด้านหลังแน่ๆเพราะตอนนี้หน้าแดงปี๊ดไปถึงหู   เรียวฮะรีบก้มหน้าแดงๆหลบลงพื้น ทั้งที่อยากตะโกนออกมาด้วยความดีใจกับคำว่า คนของฉันที่มันก้องอยู่ในหู พี่เขาแสดงความรักด้วย! แสดงว่า หึงเธออยู่!!    “มะ ไม่ใช่นะครับ”  คนที่พึ่งรู้ว่าถูกหน้าแข้งของใครซัดกระเด็น รีบละล่ำละลักขอโทษ ไม่แม้แต่จะเงยหน้าขึ้นมาสบตาอีก    คำว่า ‘คนของฉัน’ เตือนให้เขารู้ว่า เล่นด้วยผิดคนเข้าให้แล้วไง   ใครจะไปรู้ว่า สาวน้อยปากกล้าคนนี้ เป็นคนของ มิยาซาวะ ซาเอะ!     “หรือต้องให้ฉันเรียกคนมาลากไปสอบวินัย” คำว่าสอบวินัย ทำให้เขาสะดุ้ง เมื่อรู้ถึงกิตติศักดิ์ความโหดของการโดนจับไปสอบวินัยดี    “ผะ ผมขอโทษครับ ผมจะไม่ทำอีกแล้วครับ”   “แล้วฉันจะเชื่อได้อย่างไร” ซาเอะยิ้มเหยียดแบบที่คนอื่นไม่เคยเห็น เวลาโมโหมากๆใครก็ห้ามไม่อยู่ แม้แต่ยูโกะ เพื่อนสนิทยังไม่กล้ายุ่ง   พอเห็นคนของตัวเองกำลังจะถูกลวนลามต่อหน้าแล้วมัน!   หึ อย่างหวังว่าจะรอด!! แกต้องตาย ตายเท่านั้น   “ผมสาบานครับ ผมสาบานว่าจะไม่ทำตัวอย่างนี้อีก ปล่อยผมไปเถอะครับ”  หน้าหรือศักดิ์ศรีตอนนี้หรือ ชายหนุ่มคงไม่มีเหลือให้เชิดชูเสียแล้ว เมื่อถูกหลายสิบชีวิตที่อายุน้อยกว่าหัวเราะเยาะอย่างสมเพช     เป็นอันรู้กันดีในหมู่ทหารว่าองครักษ์ของเจ้าหญิง  ไม่ว่าใครคนใดก็ไม่ควรมีเรื่องด้วยเด็ดขาด เพราะมิเช่นนั้นแล้ว.. อาจตายโดยไม่รู้ตัว   ดูจากเหตุการณ์ที่ผ่านมา ขนาดเขาขึ้นชื่อว่าเป็นแนวหน้าในการออกภาคสนามยังไม่รู้ตัวเลยว่าฝ่ายที่แจกหน้าแข้งงามๆให้เข้ามาประชิดตัวได้ตั้งแต่เมื่อไหร่   “เอายังไงดี” ซาเอะหันไปถามความคิดของนักเรียนที่ดูจะถูกอกถูกกันมาก กระทั่งคนที่เกือบจะถูกลวนลามต้องเอ่ยปากขอกัน เพราะกลัวชายตรงหน้าจะได้ตายกันไปข้างจริงๆ   “ปล่อยเขาไปดีกว่านะคะซาเอะซัง แค่นี้ก็กลัวจนไม่กล้าจะทำอะไรแล้วค่ะ”   “แต่เขามายุ่งกับเธอ” น้ำเสียงของคนโตกว่าแฝงความหวงอย่างชัดเจนจนเกิดเสียงโหฮิ้วแซวคู่ที่ยืนแจกน้ำตาลโดยที่ไม่รู้ตัว       “กรี๊ดด ซาเอะซัง หล่อมากค่ะ”   “เรียวฮะ ฉันขอคนนี้ ฉันขอคนนี้”   “ซาเอะซังของหนู กรี๊ดด ”   ห๊ะ!!  ของใครนะ! คนนี้ของฉันนน!!   สายตาไม่พอใจของสาวน้อยเผลอตวัดมองเพื่อนจนเกิดความเงียบชั่วขณะ    “นะคะ ซาเอะซัง”   ‘นะคะ ซาเอะซัง’ มันจำเป็นที่ต้องมาเกี่ยวแขนเธอ เอาหน้ามาถูๆไถ่ๆกับหัวไหล่เธอมั้ย น้องมันไม่อาย แต่เธออายเว้ย!       “กรี๊ดด รถอ้อยคว่ำ”       เอาเข้าไปเด็กพวกนี้    นี่ ก็อีกคน อย่าคิดว่าจะยอมใจอ่อนให้ง่ายๆนะ   ดูสายตาสิ ดู..   “ก็ได้” อ้าวเฮ้ย ไม่เหมือนที่คุยไว้นิหน่า   ไหนว่าจะไม่ยอมง่ายๆไงเล่า! นี่ มันยิ่งกว่าปอกกล้วยเขาปากอีก เพียงแค่น้องมันอ้อนเข้าหน่อย ก็ยอมง่ายๆเลย   นี่ มันอาการของคนหลงเด็กชัดๆ มิยาซาวะ ซาเอะ   “แต่.. หลังจากที่หมอนี้เป็นเป้านิ่งให้พวกเธอซ้อมนะ” พึ่งจะเคยเห็นรอยยิ้มน่ากลัวจากซาเอะซังคนนี้เป็นครั้งแรก แล้วอย่างนี้คนน้องหรือจะกล้าขัดใจคนเป็นพี่….       บึ๋ยยย น่ากลัวววว       ขอให้ตายอย่างสงบ       อาเมน             “ซาเอะซัง รอด้วย” เรียวฮะวิ่งกระหืดกระหอบออกมาจากกลุ่มเพื่อนเพื่อตามคนที่พึ่งจะแยกตัวออกมาหลังจากปล่อยให้นายทหารกลายเป็นเป้านิ่งให้เพื่อนของเธอซ้อมตั้งนานสองนาน   “คราวหลัง..ถ้าทำแบบนี้อีกฉันจะโกรธ”  แทนตัวว่าฉันเมื่อไหร่คนน้องรู้ได้ทันทีเลยว่าคนพี่อยู่ในอารมณ์ไหน   จะแปลกอะไรที่ถูกโมโห เมื่อเพื่อนตัวดีดันเล่าให้พี่เขาฟังว่า เธอไปทำอิท่าไหนถึงตกอยู่ในสถานการณ์นั้นได้   “แต่ซาเอะซังก็ตามมาช่วยนิคะ”   “ยังจะเถียงนะ”   “ก็อุสาขอโทษไปแล้วนะคะ สำนึกผิดแล้วด้วย” สาวน้อยของซาเอะทำหน้าตาน่ารักเป็นการอ้อนขอให้ยกโทษให้กัน ไม่พอยังทำตัวอ่อนตัวงอเลื่อยไปเกาะแขนเกาะขาคนโตกว่า   “ดีกันนะคะ ดีกันนะ นะคะซาเอะซัง”   ดูทำเข้า นึกว่าเธอมีหลานสาวอีกคน   “ทีหลัง ถ้ารู้ว่าเขาทำไม่ดีก็ไปแจ้งอาจารย์หรือไม่ก็รีบบอกพี่ ไม่ใช่บุ่มบ่ามทำอะไรเอง ก็รู้ว่าสู้เขาไม่ได้”  คำว่าพี่ถูกใช้แทนตัวเมื่อไหร่บอกได้ทันทีว่าอีกฝ่ายยอมอ่อนลงให้เกินครึ่ง   “ก็มัน…”   “ห้ามแก้ตัว” ซาเอะจ้องจะดุคนที่ไม่ยอมสำนึกผิดกับเธอ   “ขอโทษค่ะ คราวหลังจะบอกให้ซาเอะซังรู้ก่อนคนแรกเลยดีมั้ยคะ”   นั้นแหละ เธอที่เห็นคนดุขยับปากบอกว่าดีมาก   อะไรจะหวงกันขนาดนั้นคะ ก็ถ้า..    “จะหวงกันขนาดนี้ เมื่อไหร่ซาเอะจะรักสักทีล่ะคะ”   “แล้วใครบอกว่าไม่รักล่ะ…แค่นี้ก็..’รัก’จะบ้าตายอยู่แล้ว”    “อะไรนะคะ” เธอได้ยินไม่ถัดขออีกรอบได้ไหม พี่เขาพูดว่า อะไร พูดว่ารักเธอใช่รึเปล่า!   “ซาเอะซัง” คนน้องถามย้ำอีกครั้งเมื่อคนพี่ยังไม่ยอมพูดอีกรอบ ชักจะรู้สึกหน้าร้อนแผ่วไปถึงใบหู จู่ๆก็เกิดทำตัวไม่ถูก ไม่รู้จะเอาลูกตาซ่อนไว้ที่ไหน รู้แต่ว่าไม่กล้ามองสบตาพี่เขา ก่อนจะตัวอีกทีริมฝีปากก็ถูกปิดสนิทให้ต้องเบิกตาโพลง ตัวเอนตัวอ่อนยืนเองไม่อยู่ต้องพึ่งอ้อมกอดคนพี่ช่วยรับไว้    “รักมาก และหวงมาด้วย พอใจยังคะ  อยากให้ใครถูกตัวแบบวันนี้อีก เข้าใจรึเปล่า”   เข้าใจมากๆ เข้าใจมากๆเลยค่ะ แต่ตอนนี้มันหูอือตาลายจนพูดไม่ออกแล้ว   เล่นแกล้งเขาไว้เยอะ พอถูกเอาคืนเธอไปไม่เป็นเหมือนกันนะ!!!   เจอแบบนี้เป็นใครใครก็ละลาย ซาเอะซัง ได้ใจเกินไปแล้ว!   คนปากแข็ง พอบทจะหายปากแข็ง ทำไมมันง่ายยังงี้ เพราะความหึงใช่มั้ยย              ซาเอะแอบใช้อภิสิทธิ์พิเศษแอบพาสาวน้อยที่ตนพึ่งจะไปสวีทมา(หลักจากยืนเป็นตัวอิจฉาพวกมาริโกะอยู่นาน) โดดเรียนมาหาคนที่กำลังยืนคุยกันอย่างออกอรรถรสซึ่งคาดว่าการตรวจดูความเรียบร้อยคงเสร็จสิ้นไปแล้ว เนื่องจากคนที่มารวมตัวกัน ไม่ว่าจะมายุ ยูกิ หรือแม้แต่เจ้าของงานพรุ่งนี้   ทันทีที่เดินเข้ามาสายตาทุกคู่ก็มองมาเป็นเชิงถามว่าแอบไปพาน้องมาตอนไหน แล้วนี้ดูจากเวลา มันยังไม่ใช่เวลาเลิกคลาสของน้องด้วยซ้ำ!!   แทนที่จะช่วยอบรมน้อง แต่นี้อะไร คนเป็นพี่ดันพาน้องเสียซะอย่างนั้น แบบนี้มันใช่ได้ที่ไหนกัน    เรียวฮะโค้งศีรษะทักทายทุกคนแล้วยิ้มแหะๆให้ก่อนจะช่วยคนพี่แก้ตัวเมื่อถูกทั้งมาริโกะ ยูโกะ ไม่เว้นแม้แต่เจ้าหญิงของอาณาจักรรุมถามเรื่องที่พาเธอมาปรากฏตัวที่นี่   ก่อนซาเอะจะเล่าเรื่องที่เกิดขึ้นยาวเหยียดในคลาสวันนี้ให้ทุกคนฟังรวมถึงเหตุผลที่พาน้องกลับมาก่อนเวลาอันสมควร               “แหะๆ”   “ยูโกะ!” ฮารุนะสะดุ้งตื่นขึ้นมากลางดึก รีบเอามือลูบหลังคนที่จู่ๆก็พรวดออกจากอ้อมกอดนั่งหอบอยู่บนเตียง   “ฝันร้ายอีกแล้วเหรอคะ” ยูโกะไม่พูดเพียงหันหน้าไปซบไหล่หญิงสาวข้างกาย   เอาอีกแล้ว ฝันแบบเดิมอีกแล้ว   วันนี้… มันวันงานเสียด้วย มีอะไรบ้างอย่างที่เธอสังหรณ์ใจไม่ดีเลย             วันนี้เป็นวันที่ยูโกะตื่นเช้ากว่าปกติและ.. เป็นเช้าที่ค่อนข้างแปลกประหลาดสำหรับเธอที่ต้องถ่อสังขารมาปลุกคู่อริเก่า อย่างทาคาฮาชิ มินามิ ให้ลุกออกจากเตียงมาคุยกันถึงเรื่องที่ทำให้เธอตื่นกลางดึกอยู่บ่อยๆ   อาจจะเป็นเพราะส่วนหนึ่ง เธอไว้ใจและคิดว่าประสบการณ์ของคนตรงหน้าจะช่วยอะไรเธอได้  ถึงได้กล้ามารบกวนทั้งที่ไม่ค่อยถูกกัน     “ฉันไม่อ้อมค้อมนะ”   มินามิเลิกคิ้วข้างหนึ่ง ซึ่งดูกวนประสาทในสายตายูโกะ บอกว่า ก็ต้องการอย่างนั้น  ทำเอาคนพูดแอบหมั้นไส้ อยากลุกมาตะบันหน้าสักหมัด ถ้าไม่ติดว่ามาขอความช่วยเหลือ   “ช่วงนี้ไม่รู้เป็นอะไร ฉันฝันร้ายเรื่องของอัตสึโกะซ้ำๆ มันเป็นความฝันเกี่ยวกับเรื่องที่อัตสึโกะถูกทำร้ายเมื่อหลายปีก่อน”   เธอเห็นท่าทางกวนประสาทเมื่อครู่ขรึมลง  พอเป็นเรื่องอัตจังหน่อยแหละ ไม่ได้เลยนะ   “เมื่อนานมาแล้ว ตอนพวกฉันอายุประมาณ 15 ปี ฉันพาอัตสึโกะไปที่หมู่บ้านวิญญาณ.. และนั่นเป็นเหตุให้อัตสึโกะถูกแทงจนเกือบตาย”    มินามิครางเสียงต่ำพยักหน้ารับรู้   รอยแผลเป็นที่อัตสึโกะปิดปากเงียบ ไม่ยอมบอกที่ไปที่มากับเธอ    “รอยแผลเป็น..”    ยูโกะพยักหน้าให้เล็กน้อย “อัตสึโกะไม่ได้เล่าอะไรให้ฟังบ้างเหรอ”   “ทำอย่างไม่รู้นิสัยเด็กนั่นไปได้” มินามิพูดด้วยท่าทางหงุดหงิด ถ้าเป็นเรื่องของคนอื่นล่ะ อย่าว่าแต่เอาครีมมาง้างเลย ต่อให้ใช้วิธีไหนก็ไม่ปริปากพูดหรอก       ยูโกะแอบหัวเราะกับนิสัยที่ไม่เคยเปลี่ยนของคนที่เปรียบเสมือนน้องสาวแท้ๆ       “ตอนนั้นฉันไม่แน่ใจหรอกว่าเกิดอะไรขึ้นบ้าง แต่พ่อของฉันเป็นคนแทงอัตสึโกะ และทำให้หมู่บ้านพังพินาศ ก่อนถูกฆ่าโดยราชสีห์สีเพลิงที่ถูกสะกดไว้ด้วยมือพ่อของฉันเอง”    แม้ยูโกะจะพูดออกมาด้วยน้ำเสียงและท่าทางที่ไม่ได้คิดอะไรมากแต่แววตาของคนพูดกลับสั่นระริกเมื่อหวนนึกถึงเรื่องในอดีตที่ยังตามมาหลอกหลอนกันอยู่ในปัจจุบัน   “เสียใจด้วยนะ เรื่องพ่อของเธอ”   “ฉันเริ่มจะเฉยๆกับมันแล้วล่ะ ที่อยากเล่าให้ฟังคือช่วงนี้ฉันแค่ฝันถึงมันเท่านั้นเอง ฉันกลัวว่าจะเกิดอะไรขึ้น เป็นห่วงอัตสึโกะน่ะ”   เธอก็อยากบอกออกไปเหมือนกันว่า เธอก็เป็นห่วง เป็นห่วงมากๆ   เป็นห่วงกว่าคนที่พูดไม่รู้กี่เท่า ถ้ามันเกี่ยวกับบุคคลที่ถูกเอ่ยถึง    “ฉันพอจะรู้จักคนที่ช่วยเธอได้นะ”   ยูโกะเลิกคิ้วขึ้นอย่างสงสัย แต่ยังไม่ทันได้ถามอะไรก็ถูกมินามิสั่งให้ลุกตามออกไป   อยากจะส่ายหน้าให้นิสัยชอบทำอะไรลึกลับ ตามใจตัวเอง คิดอะไรได้ก็จะสรุปให้ทำอย่างนั้น ไม่ถามความคิดเห็นเธอเลยว่าอยากออกไปด้วยมั้ย   แต่ก็น่าแปลกที่คนอย่างนี้กับใจเย็นได้เมื่ออยู่กับอัตสึโกะ   หรือเป็นผู้ปกครองที่ดีมากๆให้อัตสึมิจัง       มีหลากหลายมุมจนเธอยังอดนับถือไม่ได้จริงๆ       จนกระทั้งเธอถูกพามาถึงบ้านไม้เล็กๆแห่งหนึ่งในแถบชานเมือง ที่ด้านหน้าปลูกกุหลาบหลายสีในกระถ่าง   บ้าน ‘มัตสึอิ’ มันมีที่แบบนี้อยู่ด้วยหรือไงเล่า   นี่ขนาดเธออยู่ อากิบะ มาตั้งแต่เด็กยันโตก็พึ่งจะเคยเห็นเป็นครั้งแรก   แล้วไอ้สถานที่แบบนี้มันจะช่วยเธอได้รึไง   ที่น่าสงสัยที่สุด คือ คนที่พาเธอมารู้จักกับสถานที่อย่างนี้ได้ยังไง   ทั้งที่ไม่ใช่คนชอบสุงสิงกับใคร   มีพิรุธชะมัด หรือจะเป็นที่กบดาน แอบทำอะไรลับหลังอัตสึโกะ!    “นี่เธอรู้จักที่แบบนี้ได้ยังไง แล้วอยู่ๆพาฉันมาที่นี่ทำไม”   “อย่าพึ่งพูดมากน่า”  มินามิรีบตัดบทพยายามจะเลิกสนใจคนที่กำลังจับพิรุธเธอ ไม่ต้องใช้ใจการอ่านใจเลยสักนิด เพราะแค่มองหน้ายูโกะ เธอก็รู้แล้วว่ายัยนี้มันคิดอกุศลอะไรอยู่   ‘ก๊อกๆ’   มินามิลงมือเคาะประตูไม้ด้านหน้าท่ามกลางสายตาที่ยังจ้องเธออย่างจับผิด   เธอมันไม่อะไรให้น่าจับผิดขนาดนั้นเลยรึไงเล่า แค่รู้จักเจ้าของบ้านหลังนี้มันแปลกตรงไหน    ไม่นานประตูที่ถูกปิดสนิทก็แง้มออก คนที่ออกมาเปิดประตูไม่ได้มีสีหน้าตกใจกับแขกที่มารบกวนในเวลาเช้าตรู่แม้นสักนิด ออกจะมีสีหน้ายิ้มแย้มตอนรับเป็นพิเศษ   ‘รู้อยู่แล้ว’ เป็นสิ่งที่ทำให้มินามิหน้าบึ่งไม่ชอบใจกับเจ้าของรอยยิ้มตรงหน้า   ชีวิตนี้ ทำไมเธอจะต้องมาเกี่ยวพันกับพวกภูติด้วยนะ ทั้งที่พยายามจะไม่ยุ่งเกี่ยวด้วยแล้วแท้ๆ   “เชิญด้านในเลยค่ะ”         “นี่ ฉันถามจริงเธอรู้จักที่แบบนี้ได้อย่างไร” ยูโกะอดจะกระซิบถามไม่ได้ เพราะดูมุมไหนมันก็หน้าสงสัยและคนอย่างมินามิก็ไม่มีทางจะรู้จักที่แบบนี้แน่ๆ ยิ่งเป็นคนไม่ชอบเรื่องดวง โชคชะตา การทำนาย ยิ่งแล้วใหญ่ ไม่มีทางจะมาแน่ๆ ยกเว้นจะแอบซุกใครหรือซุกอะไรไว้   “อยากรู้มากก็ไปถาม ยัยตัวยุ่งโน้น ยัยนั้นก็เคยมา”   “ห๋า!! อัตสึโกะเคยมา! ตั้งแต่เมื่อไหร่”   “ก็บอกให้ไปถามเองไงเล่า” มินามิรีบบอกปัดอย่างเซ็งๆ จะไม่เคยมาได้อย่างไร เมื่อตอนนั้นก็เกือบจะเห็นเธอกลายร่างกลับเป็นมนุษย์อยู่ในบ้านหลังนี้เพราะไอ้คนที่พึ่งจะเชิญเธอเข้ามานี่ละ ตัวดี    “เชิญนั่งเลยค่ะ” ภูติในร่างมนุษย์ขยิบตาให้มินามิกับผู้หญิงด้านหลังที่มานั่งลงหน้าคนรักของเธอ ซึ่งเธอได้บอกไว้ตั้งแต่เมื่อคืนว่า เช้านี้จะมีแขกคนพิเศษมาขอความช่วยเหลือ     และก็เป็นดังน้ำคำ เมื่อแขกทั้งสองคนมาตรงเวลาแปะอย่างกับเธอได้นัดแนะไว้    ยอมรับว่า ตั้งแต่เหตุการณ์ที่ลินดาจากไป เธอแทบไม่ได้พบอดีตราชาอีก  แม้พบกัน..ในตอนนั้นอดีตราชาก็จำเธอไม่ได้ พลังเวทย์ที่เปลี่ยนแปลงทำให้การรับรู้ตัวตนของพวกเธอน้อยลงไปด้วย และไม่สามารถรับรู้ตัวตนของพวกได้อีกถ้าพวกเธอไม่จงใจปรากฏตัวออกมาให้เห็น กระทั่งครั้งที่ความทรงจำกลับมา อดีตราชาก็ยังคงเลี่ยงที่จะยุ่งเกี่ยวกับพวกเธอต่อไป         “พวกคุณมีอะไรให้ฉันช่วยค่ะ”     มินามิหันมองคนที่นั่งเก้าอี้ด้านข้างพยักหน้าบอกให้เล่าเรื่องทั้งหมดให้ผู้หญิงคนนี้ฟัง เพราะดูท่าอีกฝ่ายจะไม่ค่อยไว้ใจที่จะเล่าเรื่องให้คนแปลกหน้าฟังเท่าไหร่     “ไว้ใจได้” มินามิขยับปากให้คนด้านข้างอ่าน เพราะพื้นที่ที่นั่งมีขนาดเล็กแม้ส่งเสียงเล็กๆออกมาก็ทำให้ได้ยินกันทั้งห้อง      “ฉันฝันร้ายติดกันหลายวันแล้วค่ะ มันเป็นฝันที่เกี่ยวกับเรื่องที่เคยเกิดขึ้นเมื่อนานมาแล้ว และฉันมักจะฝันซ้ำๆแบบนี้ประจำ ถึงเรื่องที่ทำให้ผู้หญิงคนหนึ่งเกือบตาย”   “ผู้หญิงคนนี้เป็นคนใกล้ชิดของคุณใช่มั้ยค่ะ”    ยูโกะขานรับเสียงเบาในลำคอก่อนผู้หญิงผิวขาวราวน้ำนมจะขอมือข้างหนึ่งของเธอไปวางไว้บนโต๊ะ     สัมผัสบนฝ่ามือทำให้ยูโกะสะดุ้งวาบ เพราะมือนุ่มของหญิงสาวคนนี้ลูบวนบนฝ่ามือของเธอ   ได้แต่ส่งสายตาขอร้องให้คนข้างๆ  ไม่เล่าเรื่องนี้ให้ฮารุนะ ฟัง   เพราะไม่งั้นเธอตาย! ที่ปล่อยให้ผู้หญิงที่ไหนไม่รู้จับไม้จับมือ   แม้จะเป็นไปเพื่อคำทำนายก็เถอะ   คิดหรือว่า ถ้าอีกคนได้ยินจะไม่ หึง!    สักพักเรนะก็ปล่อยมือของยูโกะให้เป็นอิสระ เม้มริมฝีปากนิดๆพยายามเรียบเรียงคำพูดที่ต้องการสื่อ   “หญิงจากแดนไกลจะนำเรื่องวุ่นวายมาสู่พวกท่านแล้วความจริงที่ถูกปิดบังในอดีตจะปรากฏ”    “ฉันไม่เข้าใจ” ยูโกะกดคิ้วลงกับคำพูดกำกวม เห็นหญิงสาวนักทำนายหันไปด้านหลัง กระซิบอะไรบางอย่างกับร่างสูงที่ยืนซ้อนอยู่ก็ยิ่งกดหัวคิ้วลงด้วยความมึนงง     “เรื่องเมื่อประมาณ 15 ปีก่อนที่เกิดขึ้นกับพวกท่าน จะถูกทำให้รู้ความจริงโดยหญิงที่พวกท่านจะพบในค่ำคืนนี้.. ทว่า.. ผู้หญิงคนนั้นมาพร้อมอันตราย พวกท่านพึ่งระวังตัวไว้ เจ้าของดวงตาสีฟ้า เด็กคนนั้นจะมีอันตราย”   ‘อัตสึมิ’ ทั้งสองหันมองหน้ากันทันทีที่ชื่อของเด็กสาวปรากฏในความคิด   มินามิพยักหน้าให้ยูโกะ   “เธอรีบกลับไปบอกพวกมาริโกะให้เพิ่มเวรยามในคืนนี้ก่อนเถอะ ส่วนเรื่องหญิงจากแดนไกลนั้น ฉันจะลองหาทางจัดการดู กลับไปเจอกันที่ปราสาท ฉันมีเรื่องสงสัยนิดหน่อย เดี๋ยวจะรีบตามกลีบไป”   ยูโกะไม่ได้มีท่าทางอิดออดไม่พอใจกับประโยคแกมสั่งของมินามิ เพราะรู้ดีทุกคำพูดที่ออกมาจากริมฝีปากคู่นั้นได้ผ่านการพิจารณาอย่างถีถ้วนแล้ว   “ฉันจะรออยู่นั่น ฝากด้วย”   มินามิผงกศีรษะรับรู้ครั้งส่งสายตาบอกให้แคโรลีนให้เล่าเรื่องทุกอย่างที่ยังไม่ถูกเล่าออกมาให้หมด เพราะเรื่องนี้มันหมายถึงชีวิตของคนใกล้ตัวเธอ   “เรนะ ฉันขอตัวสักเดี๋ยวนะ”       การที่มินามิถูกเชิญให้เคลื่อนตัวออกจากในบริเวณบ้านไปยังสวนหย่อมเล็กใกล้ๆ   เป็นการบอกเจ้าตัวรู้อยู่นัยๆว่าเรื่องที่ยังไม่ถูกเล่าออกมาเป็นเรื่องสำคัญมาก เกินกว่าจะปล่อยให้คนที่ไม่เกี่ยวข้องเข้ามายุ่งได้     “จิ้งจอกเก้าหาง”    “อะไรนะ”  หลังจากเหลือกันอยู่สองคนบทสนทนาเชิงลึกก็ถูกร่ายให้ฟัง    จูรินะยืนถ้วยชาให้มินามิที่นั่งตีหน้าเครียดบนม้านั่งไม้ ตั้งแต่ได้ยินชื่อของสิ่งมีชีวิตที่ไม่น่าจะปรากฏตัวอยู่ที่นี่   จิ้งจอกเก้าหาง ปีศาจทรงภูมิปัญญา ครั้งหนึ่งเคยเป็นบริวารของไมโกะ ก่อนที่เจ้าตัวจะยกเลิกสัญญาและสละตำแหน่งมหาเวทย์ออกมาจากสมาคม ก่อนมายังที่ดินแดนสีขาว เรื่องต่อจากนั้นเธอไม่ทราบ เพราะเป็นเรื่องที่ไมโกะไม่เคยเล่าให้ฟัง    “ไม่ผิดแน่ จากคำทำนายของเรนะ  สุภาพสตรีผู้มีดวงประทิปทั้งเก้า ทรงภูมิปัญญาและมาด้วยเวทย์กาย จะปรากฏขึ้นต่อหน้า ขัตติยะแห่งเมืองโบราณผู้มีดวงตาแห่งท้องนภาและผู้ถูกสลักในป่า จะถูกสังเวยโดยหนังสือดำ ”   “หมายความว่า…”   “จิ้งจอกเก้าหางมากำลังต้องการวิญญาณเพื่อเป็นเครื่องสังเวยให้ตนเองเพิ่มพลังบำเพ็ญตบะ.. ไม่ใช่แค่เจ้าของนัยน์ตาสีฟ้า แต่ผู้ที่เคยถูกสลักด้วยคมดาบในป่าอาถรรพ์กำลังตกอยู่ในอันตราย”    มินามิเม้มปากแน่น ถ้าจะให้ยกเลิกงานตอนนี้ก็หาใช่เรื่อง  เพราะรู้ดีถึงความสำคัญของงานในครั้งนี้  แต่การที่จิ้งจอกเก้าหางปรากฏตัวขึ้นที่นี่นั่นย่อมหมายถึงชีวิต  เธอรู้จิ้งจอกเก้าหางไม่เคยยอมสยบให้ใคร   “ทั้งๆทีที่นี่ห่างไกลจากที่ที่นางน่าจะอยู่นะหรือ ทำไมถึงได้มา”   “ท่านน่าจะทราบ.. ด้วยวิทยาการโบราณที่ท่านมอบให้แด่ผู้เป็นเจ้าของปัจจุบัน เป็นสิ่งที่ดึงดูดทุกชีวิต  มิใช่เพียงมนุษย์ที่แสวงหาพลัง สิ่งมีชีวิตทรงภูมิปัญญาก็ต้องการพลัง และ..ดอกไม้ที่เริ่มบานสะพลั่งกำลังส่งกลิ่นแห่งความชั่วยวน”    ดอกไม้ที่เริ่มบานสะพลั่งหรือ ชั่งเปรียบเทียบนัก   เพราะพลังแท้ๆ ถึงได้นำเรื่องที่ไม่สมควรเข้ามาให้แก่เด็กคนนั้น   “ข้าควรจะรับมือกับนางอย่างไร”   “เพียงอย่าให้นางเข้าถึงตัวของทั้งสองคนน่าจะเพียงพอแล้วมิใช่หรือ”   “หากง่ายอย่างนั้นคงจะดี เจ้ารู้.. จิ้งจอกเก้าหางมากด้วยเล่ห์สารพัดวิธี ขนาดตัวข้านี้ยังยากจะรับมือ”   “ท่านมินามิ..”   “อย่างไรเสียเรื่องนี้ข้าจะลองจัดการ ฝากบอกนางด้วยว่า ขอบคุณสำหรับการทำนายครั้งนี้”   “ท่านมินามิ ยังมีอีกเรื่องที่ท่านควรรู้..” จูรินะรีบเรียกไว้ก่อนมินามิจะกลับออกไป   “เกี่ยวกับความทรงจำของเด็กคนนั้น ลินดามีส่วนเกี่ยวข้องด้วย”    คำพูดของจูรินะทำให้ฝีเท้าทั้งสองชะงักงึก   “ลินดาเคยปรากฏตัวที่นั่นเพื่อช่วยชีวิตของผู้ถอนคำสาป”   กลายเป็นนามสมมุติที่ถูกตั้งขึ้นให้มินามิรับทราบก่อนจะหันหน้ากลับมามองคนที่เรียกเธอเอาไว้    “ยังมีเรื่องอะไรที่ข้าไม่รู้อีกรึเปล่า”    ลินดา.. รู้จักกับพวกเด็กนี้ก่อนที่เธอจะเจอ..   แสดงว่าเรื่องที่ผ่านมา เป็นฝีมือของภูติมาตั้งแต่เริ่มแล้วงั้นหรือ…           มินามิกลับมาที่อีกครั้งในช่วงสายของวันที่เริ่มเปิดตอนรับแขกจากต่างเมืองเข้ามาในตัวปราสาท เธอพยายามเลี่ยงการพบปะกับคนแปลกหน้าจนพาตัวเองมาอยู่ที่หน้าห้องนอน    เรื่องที่แคโรลีนบอกยังคาใจเธออยู่มาก เพราะการที่ลินดาเข้าไปเกี่ยวข้องกับอดีตของพวกยูโกะ มันต้องมีความลับอะไรซ่อนอยู่ในเหตุการณ์นั้น แต่มันเป็นความลับอะไรนั้น เธอเองก็ไม่สามารถบอกได้   เพราะความลับมันได้ถูกปิดตายไปพร้อมกับลินดาเสียแล้ว..   เธออยากจะรู้นักว่า เจ้าภูติตัวดีวิญญาณอีกเสี้ยวหนึ่งรู้อะไรกันแน่        เธอตัดสินใจแง้มประตูเข้ามาในห้องนอนที่ได้ทิ้งอัตสึโกะกับอัตสึมิไว้เมื่อเช้า ก็พบเพียงความว่างเปล่า   คาดว่าคนรักกับลูกสาวคงตื่นออกไปเตรียมตัวสำหรับงานในค่ำคืนนี้แล้วกระมัง   ถ้ายังไม่ตื่นกันคงจะแปลก ไม่รู้ว่าเจ้าตัวเล็กจะงอแงรึเปล่าที่ตื่นมาแล้วหาเธอไม่เจอ เพราะเมื่อเช้าเธอก็ไม่ได้บอกเอาไว้ด้วยว่าจะออกไปไหน มีแต่อัตสึโกะที่พอรู้ตัวอยู่บ้างว่ายูโกะมาเรียกเธอให้ออกไปด้วยกัน   เฮ้อ พอนึกถึงหน้าคนสำคัญทั้งสองเธอก็กังวลใจ   เพราะเอาเข้าจริง เธอก็ยังรู้จะรับมือกับจิ้งจอกเก้าหางอย่างไร     ไม่รู้ว่าฝ่ายนั้นถึงฤทธิ์เดชมากแค่ไหน และคนที่น่าจะรู้ดีที่สุดอย่างไมโกะ ก็ไม่มีตัวตนอีกต่อไป   แล้วเธอจะหาทางรับมือได้อย่างไร ทุกย่างก้าวที่เธอตัดสินใจมันหมายถึงชีวิตของคนสำคัญ         พอตกเย็นมา เริ่มเข้าสู่ช่วงของเวลางาน มินามิรีบพาตัวเองมาสมทบกับยูโกะที่ยืนอยู่ด้านข้างมาริโกะซึ่งเธอได้บอกเอาไว้ก่อนหน้าให้เตรียมกำลังคุ้มกันให้ดี แม้สองคนนี้จะอยู่ในชุดทักซิโด้สีดำใส่หน้ากากสีเงินครึ่งหน้า เธอก็จำได้เพราะรูปร่างอันโดดเด่นของทั้งคู่   “อัตสึโกะไปไหน” เธอถามออกไปเมื่อไม่เห็นคนที่ควรจะอยู่ในงาน ยิ่งอยู่ในเวลาหน้าซิวหน้าขวานความกังวลของเธอก็เพิ่มมากเป็นเท่าตัวจนรู้สึกถึงความเปียกชุมบนฝ่ามือ   “ยังไม่ออกมาเลย ตอนนี้อยู่กับพวกฮารุนะ อัตสึมิจังด้วย ไม่ต้องห่วง แล้วเกิดอะไรหลังจากที่ฉันกลับมา”      มินามิในชุดคล้ายกับยูโกะหันมองหน้าคนถาม “จิ้งจอกเก้าหางกำลังจะมาที่นี่”   “อะไรนะ!”   “เธอรู้ใช่มั้ยว่าสิ่งที่ฉันพูดถึงมันมีอันตรายขนาดไหน ขนาดฉันยังเป็นกังวลที่จะรับมือด้วย”   “แล้วทำไมไม่รีบบอกกันก่อน อย่างน้อยถ้าสั่งให้ทหารสกัดคนหน้าสงสัยไว้ก็อาจจะทันการ”   “ไม่มีประโยชน์เหรอ เวทย์ปลอมแปลงของจิ้งจอกเก่าหาง ถ้าไม่ใช่คนที่เคยสัมผัสมาก่อนจะไม่มีทางรู้เด็ดขาด มีทางเดียว คือเราต้องปล่อยให้มันเข้าใกล้เป้าหมาย เราถึงจัดการมันได้ พยายามจับตาดูคนที่จะเข้าใกล้อัตสึมิจังกับอัตสึโกะไว้”   “ทำไมต้องอัตสึโกะด้วย”   “เพราะเป้าหมายของมันไม่ใช่แค่อัตสึมิจังแต่มันยังหมายตาอัตสึโกะไว้อีกคน”   ยูโกะกัดปากอย่างหงุดหงิด ทั้งที่คนอื่นมีเยอะแยะแต่มันดันเลือกเจาะจงเฉพาะสองคนนี้ ไม่เข้าใจความคิดเลยสักนิด ถ้าต้องการพลังเวทย์จริง อย่างมินามิหรือแขกที่มาร่วมงานในวันนี้ไม่น่าจะสนใจมากกว่าอัตสึโกะหรืออย่างไร เพราะกับอัตสึมิเธอยังพอเข้าใจ     “มาริโกะฝากสังเกตการณ์ให้หน่อยได้ไหม”    “อื่อ ฉันไม่มีปัญหาหรอกนะ”   “ถ้าใครเข้าใกล้อัตสึโกะลงมือได้เลยนะคะ ฉันคิดว่าโอกาสที่เหมาะที่สุดคือตอนเต้นรำ”    มาริโกะขยับศีรษะเล็กๆเป็นการตอบรับ ก่อนไฟทุกดวงในสถานที่จัดงานจะดับลงทั้งสามคนได้ยินเสียงฮื่อฮาดังตามมาอีกเป็นระล่อ ก่อนหันมองไปสนใจยังจุดที่แสงไฟตกลงมากระทับกัน   อ่า สวย…   เสียงอื้ออึงดังมาต่อเนื่อง เพราะการปรากฏตัวของของผู้หญิงทั้งแปดคนที่กำลังเข้ามาทางประตูอีกฝั่งซึ่งถูกจัดเตรียมไว้เป็นพิเศษสำหรับเจ้าภาพของงาน    หญิงคนแรกเป็นหญิงสาวในชุดราตรีสีขาวยามลงมาถึงเข่าสวมหน้ากากสีทองตัดกับสีผิวขาวๆผมถูกเกล้าขึ้นไปอยู่บนศีรษะมีเกลียวลงมาเล็กน้อยบริเวณข้างแก้ม กำลังจับจูงมือเล็กๆของเด็กสาวที่อยู่ในชุดกระโปรงลูกไม้ยาวถึงข้อเท้าสีครีม สวมหน้ากากเป็นสีเดียวกันกับคนที่จับจูง และถัดมาด้านขวา หญิงสาวตัวเล็กร่างเพรียวอยู่ในชุดราตรีเปิดหลังสีดำสวมหน้ากากสีน้ำม่วงเข้มทำให้รดูเซ็กซี่น่าค้นหา แต่มันกำลังทำให้คนบางคนอกใกล้แตกตาย เมื่อดันไปเจอเข้ากับสายตาของคนในงานที่มองร่างเพรียวอย่างกับจะกินเข้าไปทั้งร่าง   ‘สัญญาไว้แล้วแท้ๆว่าจะไม่แต่งตัวโป้! แต่นี้อะไร’   มาริโกะพยายามข่มลงหายใจให้เป็นปกติ เพื่อที่จะไม่เข้าไปฉุดคนที่จงใจยั่วออกไปจากงานด้วยกันตอนนี้    มาต่อกันที่หญิงด้านซ้ายของคนที่เดินนำเข้ามา จากปกติที่ไว้ผมทรงทวินเทลวันนี้ถูกปล่อยและถักเปียกที่ด้านหลังเหมือนทรงผมแต่งงาน สวมเดชรสีดำแหวกข้างและหน้ากากสีเงิน ซึ่งช่วยทำให้บุคลิกโดยรวม ดูเป็นผู้ใหญ่จนคนที่เห็นหน้าอยู่ทุกวัน ยังอดตะลึงกันไม่ได้    ยูโกะคาดว่าคงมาในคอนเซ็ปที่คล้ายๆกับคนหน้าหลังเจ้าตัวที่ต่างกันแค่สีชุด เมื่อยูกิรินอยู่ในเดชรสีขาวสวมหน้ากากสีมรกต   และคนที่ยูโกะชื่นชมสุดๆเพราะเทใจให้คงไม่พ้นคนที่เดินคู่ขนานกับยูกิริน ซึ่งอยู่ในชุดราตรีสีดำแหวกข้างจนเห็นขาอ่อนกับหน้ากากสีน้ำเงินเข้ม   จะว่าหวงมันก็หวงอยู่หรอก แต่สำหรับเธอมันก็ถือว่าเป็นอาหารตามากกว่า   คนอื่นก็แค่ได้มอง แต่เธอไม่สัมผัส   เพราะฉะนั้นก็ไม่มีปัญหา   และสองคนสุดท้ายที่เดินรั้งท้ายมา อยู่ในชุดทักซิโด้สีขาว สวมหน้ากากสีดำครึ่งหน้าพร้อมอาวุธประจำตัวที่เรียกได้ว่าเป็นสองคนที่เสียงกรี๊ดของกลุ่มสาวๆได้เป็นอย่างดี โดนเฉพาะกลุ่มนักเรียนของโรงเรียนเวทย์ชั้นปีสุดท้ายที่ถูกเกณฑ์ให้มาช่วยงานในค่ำคืนนี้       มินามิยังคงช้อนตามองคนที่ส่งยิ้มให้ด้วยใบหน้าที่รู้สึกร้อนวูบวาบ   ยัยตัวร้ายของเธอสวยมากจริงๆ ยิ่งเห็นอยู่ในลุกนี้ยิ่งสวย   จะกี่ทีๆเธอก็ไม่ชิน เพราะมันทำให้หัวใจของเธอทำงานมากกว่าปกติ   และยากที่จะควบคุมอุณหภูมิในร่างกาย   แต่เธอก็ชอบ ชอบจะเห็นอัตสึโกะแต่งตัวแบบนี้   “เอาล่ะค่ะทุกคน ในนามของเจ้าภาพวันนี้ ขอให้ทุกคนสนุกไปกับงานในค่ำคืนนี้นะคะ” มันเป็นคำกล่าวเปิดงานเล็กๆที่ดึงสติของทุกคนให้กลับมาพร้อมๆกับเสียงของดนตรีที่เริ่มบรรเลงดังกระหึ่ง เสียงตบมือจากผู้มารวมงานดังไม่ขาดสายและหลายคนก็เริ่มจะมองหาคู่เต้นรำของตัวเอง        มินามิทำท่าจะเดินเข้าไปหาคนที่อยู่กลางวงล้อมอย่างเป็นห่วงความปลอดภัยเพราะผู้คนมากมายเริ่มจะให้ความสนใจเข้าไปคุยกับเจ้าภาพของงาน เธอกลัวว่าหนึ่งในนั้นจะมีคนที่ประสงค์ร้ายอยู่  ถึงเธอจะไม่ได้เจาะจงว่าเป็นจิ้งจอกเก้าหางหรือใครก็ตาม   แต่ถ้าอยู่ในสภาพอย่างนี้ก็เสี่ยงจะถูกทำร้ายได้ง่าย แม้จะมีมาริโกะค่อยจับตาดูอยู่ หรือซาเอะ ซายากะไม่เว้นฮารุนะที่คอยดูแลอย่างใกล้ชิดให้แล้วก็ตามที   ก่อนจะถูกขัดจังหวะโดยร่างเล็กที่พุงเข้ามาหาให้ต้องหยุดเดินรีบรับร่างเล็กๆมาจับเอาไว้   “ป๊ะป๋าขา”    “ว่าไงค่ะ วันนี้ใครแต่งตัวให้หนูเอ่ย สวยจังคนเก่งของป๊ะป๋า”   “หม่าม๊าค่ะ วันนี้ป๊ะป๋าหายไปไหนมาคะ” มินามิยิ้มให้กับความขี้อ้อนชั่งถามของลูกสาว  นี่ สงสัยคงตื่นมาแล้วเดินหาเขาไม่เจอแน่เลย     ขนาดใกล้จะแปดขวบแล้วยังอ้อนเก่งไม่เลิกเลยเด็กคนนี้   “พาลุงยูของหนูไปทำธุระมาค่ะ”   “ ป๊ะป๋า หนูรู้สึกไม่ดียังไงไม่รู้ค่ะ”   “รู้สึกไม่ดียังไงคะ” อัตสึมิกดหัวคิ้วเข้าหากันเล็กน้อยพยายามดึงชายเสื้อให้มินามิโน้มหน้าลงมาใกล้   “หนูบอกไม่ถูกค่ะป๊ะป๋า แต่หนูไม่ชอบความรู้สึกนี้เลย”    มินามิใช้วงแขนดึงร่างเล็กเข้ามาแนบกับอกและยกมือลูบศีรษะเบาๆ   ลางสังหรณ์เธอกำลังบอกว่า ลูกสาวเธอเริ่มรู้ตัวแล้วและสัมผัสได้ถึงภัยที่เข้ามาคุกคาม แม้จะไม่ปรากฏชัด แต่ไม่อาจจะหลบสัญชาตญาณไปได้   มาแล้ว จริงๆสินะ    “ไม่ต้องกลัวนะคะ ป๊ะป๋าจะไม่ให้ใครมาทำอะไรหนู”   มินามิแอบส่งสัญญาณผ่านมือให้มาริโกะกับยูโกะที่คอยสังเกตการณ์ได้รับรู้ว่า มีสิ่งไม่ปกติอยู่ในงานเพื่อให้ทั้งสองคนเตรียมรับมือ       “คุณจะรังเกียจไหมคะ ถ้าฉันจะขอเต้นรำด้วย”     และเสียงเรียกจากด้านหลังทำให้อัตสึมิสะดุ้งวาบตวัดสายตาไปมองอย่างไม่ค่อยพอใจ ต่างกับมินามิที่ค่อยๆมองสำรวจผู้หญิงที่เดินเข้ามาหาช้าๆ เธอคนนี้สูงพอๆกับอัตสึโกะอยู่ในชุดราตรีสีขาวและหน้ากากสีม่วงเข้ม ไว้ผมสั้นประบ่า ดวงตาเป็นสีเงินเหมือนแร่บริสุทธิ์ ถ้าจำไม่ผิดรู้สึกว่าจะเป็นเจ้าหญิงที่มาจากอาณาจักรใหญ่ทางตอนเหนือซึ่งมาขอรวมงานด้วยและเป็นคนที่มีชื่อเสียงค่อนข้างมาก ในเรื่องปฏิภาณ ไหวพริบ เห็นว่ามาถึงอากิบะตั้งแต่วันก่อน   หากเธอปฏิเสธคงจะเสียมารยาทน่าดู        มินามิสัมผัสได้ถึงแรงรัดบริเวณแขนที่แน่นขึ้นก่อนจะค่อยๆเคลื่อนสายตามามองยังคนกระทำ เป็นลูกสาวตัวเล็กนั้นเองเกี่ยวเธอเอาไว้ และยังมองผู้หญิงที่เข้ามาใกล้เธอด้วยสายตาไม่เป็นมิตร    คงจะหวงสินะเนี่ย   มินามิแอบยิ้มขำเด็กในอ้อมกอด เพราะนอกจากอัตสึโกะ ก็เรียกว่ายากมากที่จะมีผู้หญิงคนอื่นเข้าถึงตัวเธอได้   “ป๊ะป๋าขอตัวสักเดี๋ยวนะคะ คนดี” เธอกดจมูกลงแก้มนุ่มทั้งสองข้างอย่างเอาใจ เพื่อจะให้เจ้าตัวเล็กยอมปล่อยเธอ   “ไม่อยากให้ป๊ะป๋ายุ่งกับคนนี้” มินามิพยายามไม่หลุดหัวเราะ อัตสึโกะจะเห็นรึเปล่าว่ามีคนตามหวงเธอแทนขนาดไหน ว่าแล้วก็ช้อนสายตามองไปหาคนที่กำลังแอบมองมาทางนี้หน่อยๆ และนั้นแหละที่เธอเห็นรอยยิ้มที่มุมปาก   ท่าทางอย่างนี้ นัดกับเจ้าตัวเล็กไว้แล้วแน่ๆ   ร้ายนักนะ ทั้งแม่ทั้งลูก    “แปบเดี๋ยวนะคะคนดี ป๊ะป๋า จะรีบกลับมาหาหนูกับหม่ามี้โอเคมั้ยค่ะ” เพื่อไม่ให้เป็นการเสียมารยาทกับแขกที่รออยู่ มินามิจึงต้องขอความช่วยเหลือผ่านทางสายตาให้ยูโกะมารับลูกสาวสุดที่รักไป โดยไม่ลืมจะทำข้อตกลงบางอย่าง เพื่อไม่ให้เจ้าตัวเล็กงอน   ซึ่งคนที่มารับเจ้าตัวเล็กสุดแสบของมินามิก็พอจะเข้าใจความลำบากใจนั้นอยู่หรอก เล่นถูกลูกสาวตามหวงขนาดนี้ ไม่เป็นอันทำอะไรพอดี       “ขอโทษด้วยค่ะที่เสียมารยาท” มินามิเลือกจะไม่ใช่คำพูดที่ฟุ่มเฟือยเกินความจำเป็นและพยายามจะไม่โดนตัวคู่เต้นรำมาก เพื่อแสดงจุดยืนให้เห็น   ไม่ใช่แค่ลูกที่หวงเธอ แต่เธอก็เป็นคนที่หวงตัวมากเหมือนกัน   “ลูกสาวเหรอคะ น่ารักดีจัง” แล้วเสียงหวานก็ได้โอกาสเอ่ยถาม ไม่มีแววแปลกใจเลยว่าทำไมเด็กสาวคนเมื่อครู่ถึงเรียกมินามิว่าป๊ะป๋า เพราะก่อนหน้าก็ได้รับข้อมูลของอาณาจักรมาก่อนแล้วว่า มีการแต่งงานกันระหว่างผู้หญิงเกิดขึ้นและมีราชทายาทหนึ่งคน     มินามิพยักหน้าตอบคำถาม ไม่คอยอยากจะสนทนาพลางก้าวเท้าไปตามจังหวะเพลง เธอรับรู้ได้ถึงสายตาที่จับจ้องอยู่ คงไม่ต้องบอกว่าเป็นของใคร   และเธอก็ไม่ได้อยากทำให้ตัวเองถูกมองด้วยสายตาแบบนี้ด้วย ถ้าไม่ติดว่าต้องรักษามารยาท เธอจะไม่ยอมเต้นรำกับคนอื่นเด็ดขาด   “ไม่น่าเชื่อว่านะคะ ว่าจะมาขอฉันเต้นรำ”    “แปลกเหรอคะ” หญิงสาวส่งยิ้มผ่านหน้ากากที่ปิดบังใบหน้าเกือบครึ่ง จงใจกระซับมือของคนที่จับ ทำให้มินามิผงะเล็กน้อยแต่ยังคงเต้นรำต่อไปเหมือนไม่มีอะไรเกิดขึ้น        และ ใช่ ผู้หญิงคนนี้จงใจยั่วโมโหคนของเธอ ที่ตอนนี้กำลังเต้นรำอยู่กับมาริโกะไม่ไกลนัก   อย่าอยากรู้เลยว่ามันได้ผลไหม เพราะดูจากสายตาเอาเรื่องที่ถูกส่งให้เธอรู้สึกร้อนๆหนาวๆ ก็พอจะเป็นคำตอบได้แล้ว   เธอไม่ได้อยากจะเข้ามายุ่งกับผู้หญิงคนนี้สักหน่อย   “ฉันคิดว่า คุณคงสนใจคนอื่นมากกว่า”   “คุณคิดไปเองรึเปล่าคะ”  มินามิยังคงมีใบหน้าเรียบเฉยก่อนตัดสินใจใช้มือข้างหนึ่งที่โอบเอวผู้หญิงคนนี้ไว้บีบบังคับให้คนที่อยู่ใต้วงแขนขยับตัวได้ยาก   “หรือว่าไม่จริงคะ คุณจิ้งจอกเก้าหาง”    รอยยิ้มเหนือความคาดหมายถูกยิ้มให้ หญิงสาวที่ถูกกล่าวหาสบตาของคู่เต้นรำเธออย่างมีเลศนัย    เธอแค่กำลังสนใจ เพราะไม่เคยมีใคร..   “ฉันไม่รู้หรอกค่ะว่า คุณกำลังพูดถึงเรื่องอะไร”   “เลิกแสดงละครได้แล้วค่ะ คุณเลือกเข้าหาผิดคนแล้ว”    ไม่ทันไรนั้นมินามิก็กระดกฝ่ามือขึ้นซึ่งเป็นอะไรที่เหนือความคาดหมายของคู่เต้นรำอีกครั้งเพราะมีเล่มเล็กกำลังจ่ออยู่ที่เอว   “คุณเป็นคนชอบใช้ความรุนแรงเหรอคะ”   “เธอหนีไปไหนไม่ได้แล้วละ”     จังหวะนั้น มินามิส่งสัญญาณให้คนสังเกตการณ์รู้ตัว เริ่มตรงเข้ามาใกล้ทั้งคู่อย่างไม่ให้มีพิรุธ เพื่อจัดการจับเป้าหมายอย่างเงียบงัน    “คุณน่าสนใจนะ บอกฉันได้รึเปล่าว่าคุณเป็นใคร”  คนที่ถูกมีดจ่อเอวยังทำตัวไม่สะทกสะท้านส่งยิ้มพราวระยับ ขยับตัวเข้ามาใกล้มินามิ และหางตาของเธอเหลือบไปเห็นคนที่แอบมองมาทางนี้อยู่ก่อนแล้ว หยุดการเต้นรำเดินเข้ามาหาด้วยท่าทางไม่พอใจ    “อย่าคิคหนีดีกว่า เข้ามาทำอะไรที่นี่” คนถูกถามที่ไปที่มาไม่ยอมตอบคำถาม กดปลายมีดเข้าใกล้คนที่ยังตัวติดกัน แต่นั้นไม่ได้เพิ่มความกลัวให้คนที่ถูกจับทางได้เลย    “นั้นสิค่ะ คิดว่าเรื่องมันคงง่ายกว่านี้เสียอีก” เสียงหัวเราะเบาๆดังขึ้นมา ขนาดอดีตราชาระวังตัวทุกฝีก้าวยังพลาดท่าให้เล่ห์กลง่ายๆเมื่อจิ้งจอกเก้าหางโน้มหน้าเข้ามาใกล้จนปากของทั้งสองเกือบชนกัน  วินาทีนั้นที่มินามิรีบผลักตัวถอยหาง ปล่อยให้คนที่เคยจับกุมสบโอกาสหนีรอด ในเวลาเดียวกันอัตสึโกะรู้สึกว่าเส้นความอดทนขาดผิง เธอสะบัดแขนให้ออกจากการจับกุม ตรงเข้าไปจะเอาเรื่องผู้หญิงที่กล้าเข้ามายุ่งกับคนของเธอ แต่ฮารุนะเข้ามาขวางได้ทันการเสียก่อน    “เข้าไปจับเร็ว” เกิดความวุ่นวายในงานเพราะทหารเคลื่อนกำลังพลเข้ามาล้อมคนที่พึ่งจะหลุดออกมาจากมินามิเอาไว้  ซายากะรับหน้าที่กันแขกที่ไม่เกี่ยวข้องให้ออกห่างจากบริเวณนี้ เพราะกลัวโดนลูกหลงหากเกิดการปะทะ แต่ดูท่าจะไม่ใช่เรื่องง่ายเมื่อความอยากรู้อยากเห็นเข้าครอบงำให้ผู้คนพากันมุ่งดูไม่ยอมขยับไปไหน    อีกทางฝั่งหนึ่งมาริโกะ ฮารุนะ โทโมจิน ฮารุนะ ไม่เว้น สองนักวิจัยได้พาอัตสึโกะกับอัตสึมิออกห่างจากบริเวณที่เกิดความวุ่นวายตามที่มินามิได้บอก โดยที่อัตสึกโกะยังไม่ทันจะรู้เรื่องอะไรด้วยซ้ำ    “คุณ รู้ตัวตั้งแต่เมื่อไหร่”   คำถามนี้ทุกคนก็อยากรู้เหมือนกัน ไม่ใช่แค่เพียงคนที่ถามเท่านั้น     มินามิเพียงยิ้มที่มุมปาก  บอกไปใครจะเชื่อว่ามันเป็นลางสังหรณ์ เพราะผู้หญิงคนนี้จงใจเข้าหาเธอมากเกินไปตั้งแต่เห็นตอนที่เธออยู่ใก้ลอัตสึจัง เธอเลยคิดว่าต้องมีจุดประสงค์อะไรบ้างอย่าง…รวมกับคำทำนายและท่าทางของอัตสึมิจังที่เห็นผู้หญิงคนนี้ครั้งแรก ซึ่งมันเหมาะเจาะมาก      แขนข้างหนึ่งของอดีตราชาถูกยกขึ้นร่ายเวทย์   หากจิ้งจอกเก้าหางคงไม่ยอมให้ถูกจับง่ายๆ ดีดตัวขึ้นบนฟ้าด้วยความเร็วขนาดมินามิสติควบถ้วนยังตกใจ ทหารโดยรอบใช้หอกกระทุ้งลงพื้นสร้างเป็นกรงขังล้อมเอาไว้แต่มันกลับแพ้ให้เวทย์ลำลายของจิ้งจอกเก้าหาง   “หากข้าถูกจับง่ายๆก็คงไม่สนุกพอดี”    และนั้นก่อนที่เวทย์ของอดีตราชาจะได้กักขังจิ้งจอกก้างหางเอาไว้ตามที่ใจนึกหนังสือสีดำในมือของจิ้งจอกเก้าหางก็ถูกเปิดก้างออก    ลมแรงจากภายนอกเข้ามาภายในอย่างไม่มีสาเหตุจนเหล่าทหารเสียรูปแบบการตั้งรับ จิ้งจอกเก้าหางใช้โอกาสนั้นเข้าใกล้ผู้ที่เป็นเป้าหมายตั้งแต่แรก แต่มีหรือที่ราชาจะไม่รู้และยูโกะเองก็รับรู้เช่นกันรีบเข้าไปคุ้มกันคนที่ตกเป็นเป้า    ซึ่งไม่ทันได้เอ๊ะใจเลยว่า ได้หลงกลติดกับเข้าให้แล้ว    “เอาละ มาสนุกกันหน่อยดีกว่า”       เป็นคำพูดสุดท้ายที่ดังก้องในหูมินามิ ก่อนที่จะถูกแสงสีดำกลืนกิน…        ..................................................................................................................................................................................................................... ไรท์นั่งปาดเหงื่อ เปิดมาตอนล่าสุดหาย คิดว่าจะต้องเขียนใหม่ทั้งหมด ดีนะไม่ลืมเซฟตอนนี้ลงเครื่องไว้ = =; ตอนใหม่รอก่อนนะคะ อยู่ในระหว่างเขียนที่ไม่รู้ว่าจะเสร็จเมื่อไหร่ // โดนรุมกระทืบ จริงๆไรท์กะจะเขียนลงต่อให้เสร็จ ติดอยู่ที่ต้องปั่นอีกเรื่องไปก่อน เพราะตอนล่าสุดไรท์ดันลืมเซฟลงเครื่อง T^T // ความโง่ตัวเองล้วนๆ
  18. Ch 38 ขับเคลื่อนโชคชะตา     ที่ข้าอยู่เป็นเวลายาวนานเหลือเกินจนตอนนี้นับๆเข้าสู่เดือนที่ 4 แล้วหรือเปล่า  ผ่านเรื่องร้ายมาก็มาก เรื่องดีมาก็มาก พบเจอและพลัดพราก วันวานที่มีความสุขมากแค่ไหนก็ได้กลายเป็นเพียงอดีตที่เลือนหาย จวบจนได้ปลูกสร้างความสัมพันธ์ครั้งใหม่กับหญิงสาวที่หลับใหลอยู่ข้างกาย แก้มของนางอมชมพู่ปลั่ง ดวงตาสุกใสดังแก้วมณีถูกปิดสนิท ผมยาวถูกปล่อยสยายทัดทาน  ร่างเล็กพับข้อศอกเข้าเอามือขยุ้มศีรษะคนหลับสบายอิงซบอยู่ที่หัวไหล่ จะเป็นแบบนี้ได้นานขนาดไหน ข้ากลับอบอุ่นถึงหัวใจเมื่อนางนอนอยู่เคียงข้าง   เจ้าของไหล่พลิกตัวโอบกอดเด็กสาวแล้วดึงผ้าห่มที่ล่นลงขึ้นมาปิดป้องอากาศค่อนข้างหนาว เกรงเจ้าตัวดีจะไม่สบาย ก่อนจะค่อยๆเกลี้ยใบหน้าหวานอย่างเอ็นดู จังหวะนั้นเหมือนคนหลับจะรู้สึกตัวเริ่มเปิดเปลือกตาขึ้นมา ครั้งรอยยิ้มหวานถูกคลี่ออกให้คนมองแอบหน้าแดง “อรุณสวัสดิ์” อัตสึโกะพูดเสียงงัวเงียแล้วมุดตัวกลับไปที่เดิม ไม่ยอมตื่นขึ้นเสียทีประหนึ่งว่าเป็นลูกแมวน้อยต้องการความอบอุ่น พูดถึงแมวดูเจ้าพอตสิ หมู่นี้ชักเอาใหญ่ ปืนขึ้นมาแย่งหมอนเขานอนอีกตามเคย มินามิยกมือที่กอดเด็กสาวออกดันเจ้าแมวน้อยไปนอนอีกมุมดีๆแล้วกลับมาโอบผาดนางตามเดิม ทั้งยังส่งสายตาประหนึ่งว่าหวงใยรักใคร่คนขี้เซาที่บอกอรุณสวัสดิ์แล้วยังนอนต่อ อ้อนกันแต่เช้าเชียว เขาเอือมมือดึงแก้มของเด็กสาวอย่างหมั่นเขี้ยว “อย่ากวนสิ” อัตสึโกะดันหัวออกมาจากมุมซุกนอนจ้องอีกฝ่ายสีหน้าหาเรื่อง “อรุณสวัสดิ์ข้าก็ตื่นได้แล้ว แขนข้าชาหมด”  ประโยคท้ายมินามิแกล้งต่อว่าเด็กสาว ความจริงนางจะนอนนานกว่านี้ก็ไม่มีปัญหาอะไรหรอก แค่อารมณ์อยากแกล้งยัยเด็กนี้คืนเท่านั้น มาแกล้งเขาไว้เยอะดีนัก “คุณว่าฉันตัวหนักหรอ”อดีตราชาแทบกลั้นหัวเราไม่อยู่เมื่อถูกสายตาเขียวๆส่งมา “เปล่าว่าซักหน่อย นี่ ถึงขนาดต่อปากต่อค่ำกับข้าได้ก็ลุกได้แล้ว ไป” พูดเองว่าอยากให้ลุกแต่แขนยังพาดร่างบางโอบกระซับไม่ปล่อย อัตสึโกะชักสีหน้าเปะปากมองคนตัวเล็กแล้วเป็นฝ่ายผลักร่างเล็กออกก่อนจะลุกพรวดขึ้นอย่างแสนงอนให้คนตนเรื่องต้องส่ายศีรษะลุกขึ้นตามมาสวมกอด “เจ้านี้มันเป็นเด็กขี้งอนรึยังไงน้า”  อัตสึโกะแอบค้อนคนด้านหลัง ยังมีการมาว่าตนเป็นเด็กขี้งอน เชอะ! “ก็คุณบอกให้ลุก ฉันแค่ทำตาม”  น้ำเสียงแข็งประชดเอาเรื่อง มินามิต้องกลั้นยิ้มเอาไว้ “ข้าขอโทษ หายงอนนะ” ราชาตัวเล็กดึงมือขึ้นจากเอวขอดลูบลงที่ศีรษะของเด็กน้อยขี้งอน หายใจฟืดฟาดใส่กันแต่เช้า “ไม่” อัตสึโกะตอบเสียงแข็งสะบัดตัวแรงจากแขนที่ดึงรั้งแล้วเชิดหน้าขึ้น   เจ้ามันเด็กดื้อชะมัด มินามิหรี่ตามองเด็กตัวแสบ คิดจะลองดัดนิสัย ไม่ยอมง้อสักวันยัยเด็กนี้จะเป็นยังไง น่าคิด น่าคิด แต่… ไม่เอาดีกว่า เดี๋ยวมีปัญหาทีหลัง   “จะไม่หายงอนข้าจริงๆหรือ” มินามินั่งขัดสมาธิลงบนเตียงที่ดูแล้วเด็กสาวไม่ได้หันมาสนใจเลย “ไม่เด็ดขาด วันนี้ฉันจะออกไปข้างนอกกับพวกยูโกะ” อัตสึโกะสั่งขาดคำก็เดินจ้ำออกจากบ้าน “ ไม่ต้องตามมาเลย” เป็นงั้นไป… มินามิได้แต่คิดในใจกลั้นหัวเราะไว้แทบไม่อยู่ ดูสิ เจ้าพอตตัวยุ่งตื่นเลย มีการเดินเอาหน้ามาถูไถ่กับแขนข้าด้วย “แกนิ นิสัยเหมือนเจ้าของแกซะไม่มี น่าจับไปเล่นกับเนี๊ยงจริงๆ” มินามิอุ้มมันมานั่งตักลูบขนของมันอย่างเชื่องช้า เจ้าแมวเหมี่ยวหมอบตัวนอนกลิ้งลงไปอย่างชอบใจ คนดูมันเองก็ต้องยิ้มตามเจ้าแมวน้อยเอาใจยากเหมือนกันสองตัว   เสียงของโลหะกระทบวัตถุแต่เช้าตรู ใครไม่รู้ชั่งขยันฝึกซ้อมคงไม่ใช่สำหรับนักวิทยาศาสตร์ที่ทำงานหามรุ่งหามค่ำไม่มีเวลานอนเป็นของตัวเอง พึ่งจะออกมาจากชั้นใต้ดินเพื่อสูดอากาศบริสุทธิ์แรกของวันนี้ ภาพที่เห็นต้องหยุดยืนดูการร่ายรำอาวุธงดงามจนเผลอจะอมยิ้มตามไม่ได้ทว่าแววตามองไปนั่นกลับเต็มไปด้วยความรู้ขอโทษขออภัย “แหกๆ” ดาบเล่มพอดีมือถูกปักลงบนพื้นหญ้า ตัวคนฝึกงอร่างใช้มือยันหัวเข่าก่อนจะสะดุ้งโหย่งเมื่อมีวัตถุเย็นๆแตะที่แก้ม “ยูกิริน!” “น้ำค่ะ” ซาเอะรับมาดื่มอย่างงงๆอ้อมแอ้มตอบไปอย่างเกรงใจ “ขอบคุณนะ แล้ว เออ..มาทำอะไรแถวนี้” ตั้งแต่เรื่องคราวนั้นที่ได้คุยกันก็ไม่มีโอกาสจะได้พบหน้าอีก ให้ตายสิ พอเจอหน้าแบบนี้หัวใจมันเจ็บจิ๊ดขึ้นมากะทันหันเลยแหะ “เปลี่ยนบรรยากาศค่ะ” น้ำเสียงสดใสตอบชัด  “แต่ซาเอะ ขยันจังนะคะ” “คงสู้เธอไม่ได้หรอก ดูสิขอบตาดำเลย ยังไม่ได้นอนใช่มั้ย” แกล้งแซวพร้อมหัวเราะ อีกฝ่ายทำตาโตยกมือจับคลำรอบบริเวณดวงตา ตรวจดูว่าเป็นจริงอย่างพูดรึเปล่า “เวอร์แล้วยูกิริน แค่นี้ไม่ได้ทำให้ความสวยเธอน้อยลงหรอก ฮ่าๆ” เป็นสกิลของเธอที่ยังแสร้งทำตัวพูดได้ตามปกติน่ะ ทั้งที่ในใจมันกำลังต่อต้าน นึตรงข้ามแลเสียใจ “ตบหัวแล้วลูบหลังนิคะ” ยูกิรินค้อนขวับ อีกฝ่ายยังหัวเราะตนไม่หยุดอีก “โทษทีๆ.. อุ๊บ” กำลังจะหัวเราะต่อแต่เจ้าตัวดันมองตาเขียวปัดแล้ว “แล้วสรุปเมื่อคืนไม่ได้นอนใช่มั้ยหรือยังไง”  คราวนี้ซาเอะถามจริงจังไม่ได้แกล้งเล่นอย่างครั้งแรกเพราะสงสัยกับสภาพที่ดูคล้ายกับซอมบี้เหลือเกิน “ปกติละคะเวลาต้องวิจัยงาน” “เรื่องที่พึ่งได้ข้อมูลมาจากมินามิน่ะนะ” กล้าเรียกชื่อของบุคคลที่สามอย่างเต็มปากเต็มคำเพราะจากที่อยู่ด้วยกัน เขาก็ไม่ใช่คนเลวร้ายอะไร ออกจะเป็นผู้ใหญ่แล้วช่วงนี้ยังมาพูดคุยพบปะกับพวกเธอบ่อยๆ จนทำใจยอมผูกมิตรได้  “ใช่ค่ะ กำลังทำตามที่เขาบอกแบบแป๊ะๆ” เธอตัดสินใจทิ้งตัวลงบนผืนหญ้า “อ้าว มานั่งแบบนี้แล้วฉันจะซ้อม ยังไง” ซาเอะแกล้งต่อว่าแล้วทิ้งตัวลงบาง หยุดซ้อมรับลมหน่อยก็ดี “ซาเอะ ไม่เปลี่ยนเลยนะคะ” ยูกิรินถอนหายใจยาว “ต้องขอโทษจริงๆนะคะเรื่องฉันกับมายุน่ะ” อยู่ๆก็พูดขึ้นจนทำให้มือที่จะยกน้ำขึ้นจิบกระตุกวูบไหว หัวใจจำได้ต้องสั่นคลอนเหลือแต่น้ำตาที่แข็งคางไม่ยอมหยด ซาเอะเอาแก้วน้ำวางลงข้างลำตัวมองไปที่ตัวของปราสาท อยากหาเวลาหลบหน้าอีกฝ่ายจริง “สบายๆน่า ไม่เห็นมีอะไรต้องมาขอโทษกันเลย เราเพื่อนกันนะ” อยากกัดลิ้นตัวเองหากมันกล่าวนั่นออกมาหน้าตาเฉย ทั้งที่ใจคิดไม่ซื่ออยู่แท้ๆ  “ฉันสร้างความลำบากใจให้รึเปล่าค่ะ” “คิดมากน่าเธอก็” ซาเอะยกมือผลักไหล่ของอีกฝ่ายและพยุงตัวขึ้นยืนเต็มความสูง “บอกแล้วไงว่าฉันไม่คิดอะไร เธอเองก็ไม่ต้องคิดมาก”   ซาเอะเดินไปจับดาบที่ปักบนพื้นขึ้นมา ความจริงคิดว่า อีกฝ่ายน่าจะรู้แกใจว่า เธอโกหก “เอาละ เดี๋ยวฉันซ้อมต่อแล้วนะ” หญิงสาวนั่งมองเพื่อนที่ร่ายรำดาบต่อ อย่างที่นึกไม่เข้าใจซาเอะเลยสักนิดว่าทำไมถึงต้องฝืนทำเป็นไม่รู้สึกอะไรต่อหน้าเธอขนาดนั้น   จนเวลาผ่านไปพักใหญ่ซาเอะต้องหยุดดาบลงอีกครั้งเมื่อนาฬิการ้องดังเป็นเวลาเก้าโมงเศษๆ จึงตัดสินใจเก็บดาบลงฝักจังหวะนั้นได้ยินทักเสียงที่เรียกเธอและยูกิ  “ยูกิรินน” เด็กสาวตัวเล็กผมทวินเทลพุ่งเข้ากอดคนที่นั่งติดดินเกือบหงายหลังกลิ้งหากสายตาดันมองซาเอะอย่างดุกร้าว ราวกับเป็นศูตรกันแต่ปางก่อน “เดี๋ยวสิมายุ” ยูกิรินพยายามดันร่างเล็กออกอย่างอายสายตาเป็นประกายหยอกล้อของกลุ่มเพื่อนที่ยืนมอง ซาเอะยิ้มเจื่อนมองสองคนรักที่ยึดเยื้อกันอยู่ แล้วคิดว่า ตัวเองไม่ควรเข้าไปเกี่ยวข้องด้วยสินะ ต้องดึงสติทำใจแข็งเข้าไว้แล้วหันมองหาใครคนอื่นทดแทน “อยู่กันครบเชียว” มาริโกะทักทายคนอายุน้อยกว่าแค่เห็นแววตาก็รู้ว่าซาเอะอาการเป็นอย่างไร “มาริโกะซามะตื่นเช้าอีกตามเคยนะคะ” ซาเอะหยิบผ้าขนหนูใกล้ตัวเช็คคราบเหงื่อ เสร็จนี้ไปอาบน้ำชำระความเหนื่อยล้าจากกายและใจออกอาจจะดี “เธอนี้ก็ขยันไม่เปลี่ยน มาซ้อมแต่เช้าเชียว แล้วซายากะไปไหน” มองหาคู่หูที่ตัวติดกันประจำจนทหารเอาไปแซวกัน ว่าสองคนนี้เป็น คู่เกย์ หรือ เธอจะแอบเชียร์ด้วยดี สองคนนี้คู่กันมันก็ดูเข้าท่า “ออกไปในเมืองตั้งแต่ฟ้ายังไม่สว่าง เห็นว่ามีรายงานด่วนเข้ามางั้น” บ่นอุบถึงเพื่อนที่รีบตื่นตั้งแต่เช้า เพราะยัยกอลิล่าบ้าพลังนี่แท้ๆที่ปลุกเธอตื่นมาด้วย เมื่อวานหลังกลับเธอก็แวะไปนอนระบายความในใจให้ซายากะฟังซะยาวเหยียด พอหมดแรงไม่อยากกลับห้องก็หลับมันอยู่ตรงนั้น “แหม รู้ดีจริงเชียว หมู่นี้ยิ่งมีข่างลืออยู่ว่าพวกแกแอบกินกันเอง” ยูโกะที่ยืนข้างแฟนสาวได้ทีเข้ามารวมวง “แกจะบ้ารึไงว๊ะ! ไอ้ยูโกะ!” ไม่ทันไรซาเอะก็กระโจนเข้าไปวิ่งไล่แตะไอ้เพื่อนจอมกวนบาทาจนทุกสายตาต้องส่ายหน้าระเอือมกับความเป็นเด็กไม่รู้จักโต “ปล่อยพวกนี้ไว้เถอะ ฉันหิวแล้ว” ฮารุนะเดินเข้ามาเกาะแขนพี่ใหญ่พลางลูบหน้าท้องกิ่วบอกว่า หิวเต็มทีแต่คนรักดันไปวิ่งไล่จับกับเพื่อนสนิทแบบนี้ มีหวังรอได้กินข้าวอีกทีเที่ยงพอดี “ยูโกะ ถ้าพวกเธอยังไม่หยุดเล่น ฉันพาฮารุนะไปนะ” ตะโกนไปกระตุ้นต่อมของคนขี้หึงเสียหน่อย ได้ยินชื่อฮารุนะแว่วๆ ก็รีบชะเง้อดูเชียว สภาพฮารุนะตอนนี้ไหลเอาหัวมาซบไหล่กว้างแขนกอดเกี้ยวมาริโกะแทบจะชิวชั่นผสานร่างกันน่าดู เห็นแบบนั้นยูโกะควันออกหู ไม่ลงไม่รอรีบวิ่งตรงดิ่งกลับมา  “ไม่ได้นะ มาริโกะ” ร่างเล็กดึงฮารุนะไว้กับตัวก่อนจะหันไปบอกคนที่วิ่งไล่ตามหลัง  “ซาเอะ สงบศึกก่อน” ยกมือแบกไว้ ไม่งั้นตนถูกกำปั้นที่กำลังลอยมาทุบหัวแน่ “ก็ได้ๆ” ซาเอะลดมือลงอย่างหงุดหงิดท่ามกลางเสียงหัวเราะของพี่ใหญ่ที่หยุดสองตัวยุ่งนี้ได้สำเร็จ “พวกเธอก็ด้วย ไปกินข้าวกัน” มองไปยังมายุกับยูกิที่ทำตัวเหมือนโลกนี้มีเราสองคน เห็นแล้วก็นึกสงสารซาเอะจริงๆ ดูสิ จ้องซะจ๋อยสนิท อดไม่ได้ที่จะใช้มือใหญ่ตบลงไปบนบ่าเบาๆ “เอาน่าซาเอะ เดี๋ยวก็เจอใหม่” มาริโกะกระซิบ อีกฝ่ายมองอย่างไม่เชื่อสายตาว่าคนอย่างมาริโกะจะมาพูดอะไรแบบนี้ แล้วคนพูดก็เดินหายไปเฉยเลย เดี๋ยวสิ ไปกินข้าวแล้ว ทำไมไปทางนั้น “มาริโกะซามะ ไปไหน” รอยยิ้มของคนถูกทักค่อยๆกรีดออกจนคนมองรู้สึกขนลุกซู่ ก็รอยยิ้มแบบนั้น มันคือ รอยยิ้มปีศาจชัดๆ “อย่าสนใจเลย ฉันไปตามคนก่อน” ท่าเดินแบบนั้น รอยยิ้มแบบนั้น ใครกันเป็นเหยื่อของมาริโกะซามะเนี่ย โอ๊ยย ไม่อยากคิด รีบไปก่อนดีกว่า เธอไม่กล้าไปตามสืบเรื่องของมาริโกะฟรอก เดี๋ยวจะโดนคำสาปเอา   เจ้าตัวที่เดินมาฮับเพลงในลำคอเป็นจังหวะเมื่อถึงจุดหมายที่อยู่ไม่ใกล้ไม่ไกลก็ออกแรงผลักประตูไม้เข้าไปอย่างไม่ยอมขออนุญาตคนข้างใน “กริ๊ดดดด”  มาเจอกับสภาพไม่น่าเชื่อ ต้องหลบข้าวของที่ถูกปาออกมา ภาพหญิงสาวกึ่งเปลือยตรงหน้าทำให้แก้มของเธอร้อนวุบวาบ วงหน้ากลายเป็นสีแดงเข้ม ยกมือปิดตาแทบไม่ทันแล้วดันตัวแข็งทื่อก้าวไม่ออก จะเข้ามาเซอร์ไพรส์เขาแต่ดันถูกเซอร์ไพรส์ซะเอง เห้อๆ “รีบออกไปซะ!!!” คนถูกคุกคามโยนข้าวของใกล้ตัวจนหมดก็จับกระซับผ้าขนหนูผืนเดียวที่ห่อหุ้มตัวแล้วถอยหลังไปติดมุมห้อง ไม่เข้าใจทำไมต้องกลัวมาริโกะ ทั้งที่ตัวเองจะสู้ก็สู้ได้อยู่แท้ๆ “แหม เธอเซ็กซี่จะตาย ออกไปง่ายๆก็เสียดายของแย่ อาหารตาเลยนะ”  กริ๊ดดด ไอ้คนหื่นน โทโมจินกรีดร้องพร้อมๆกับใบหน้าที่ขึ้นสีแดง อีกฝ่ายชั่งกล้าพูดปรtโยคน่าไม่อายอย่างนี้ออกมาได้ยังไง! มาริโกะมองร่างเล็กสายตากรุ้มกริ่ม เมื่ออารมณ์อยากแกล้งมาเต็มประจวบเหมาะกับเจอเหยื่อในสภาพล่อแหลม มันอดไม่ได้ที่จะค่อยๆเดินเข้าไปใกล้ๆ “กริ๊ดด!! ออกไปนะ ไอ้คนโรคจิต!!” โทโมจินกระทืบเท้าหลายครั้ง ปล่อยมือวาดของเล่นชิ้นใหญ่แปรเวทย์เป็นโลหะสีดำพุ่งทะลวงเข้าใส่คนบุกรุก มาริโกะรีบก้มหัวลง พรวดเข้าไปกอดตัวโทโมจินที่ดิ้นสะบัด “ออกไปเดี่ยวนี้!!!”  “ถ้าเธอดิ้นอีก ฉันจูบ” จบคำขาดร่างเล็กในอ้อมกอดหยุดดิ้น เป็นการทักทายยามเช้าที่รุนแรงที่สุดเท่าที่เธอเคยเจอมาจริงๆ เกือบไปแล้ว ดูสิเนี่ย ผมแหว่งไปข้างเลย “เข้ามาทำไม” คนถามรู้สึกหน้าร้อนๆเมื่อต้องตกอยู่ในอ้อมกอดของพี่ใหญ่ รับรู้ได้ถึงความอุ่นของท่อนแขนที่แนบกับแผ่นหลังเปลือยครึ่ง แล้วมัน... อร๊ายยย เอาแขนออกไปนะ “คิดถึง” มาริโกะตอบให้ร่างเล็กใจเต้นโครมคราม จับใบหน้าหวานกดลงเข้าซบไหล่ ร่างเล็กไม่ได้รู้ตัวว่ากำลังเขินหน้าแดงไปถึงไหนต่อไหน หัวใจเจ้ากรรมดันหวั่นไหวให้ใครที่เคยรู้สึกดีด้วยเมื่อครั้งก่อน “แต่ฉันไม่คิดถึง!” คนปากไม่ตรงกับใจแสร้งโมโห ทุบกำปั้นรั่วใส่มาริโกะให้ปล่อย คนถูกกระทำหาได้ยอมดันหัวคนตัวเล็กออกมาจ้องหน้าเอาความจริงจากแววตาที่เป็นหน้าต่างของหัวใจ คำตอบที่ได้รับคือแววตาหวั่นไหวพร้อมพวงแก้มแดงก่ำที่เป็นสัญญาณบอกว่า ร่างเล็กเขินตนขนาดไหน ฮ่าๆ ท่าทางน่ารักแบบนี้มันอะไรกันเนี่ย “โอเค เธอไม่คิดถึงก็ได้ แค่ฉันคิดถึง อยากกอด อยากจูบ อยา..” “หยุดพูดนะ!!” ไอ้สายตาแทะโลมแบบนี้คืออะไร ทำไมเธอต้องเขินตัวร้อนเป็นไฟยิ่งกว่าตอนที่อยู่ใกล้อัตสึโกะด้วย ไม่สิ จะใจอ่อนไม่ได้ กำลังคิดต่อต้านมาริโกะ ทว่าตอนนี้ร่างกายกับไร้เรียวแรงในอ้อมกอดไปเฉยๆเป็นอีกครั้งที่กลีบปากงามถูกครอบครอง แม้ตัวจะตกใจจนเบิกตากว้างแต่ร่างกายกับตอบสนองให้เขานำทาง จำยอมแล้ว ยอมจริงๆ กระทั้งนึกเกลียดตัวเอง ที่ควบคุมอารมณ์ไม่ได้ “พอใจแล้วใช่มั้ย!” หญิงสาวประชดด้วยความเจ็บใจเป็นอีกครั้งที่ถูกเขาทำแบบนี้ ทั้งที่ตัวเองไม่ได้เต็มใจ “ยังไม่พอใจหรอก” สำหรับมาริโกะโทโมจินถือเป็นคนที่รับมือด้วยได้ยากที่สุด แต่มันก็ท้าทายมากที่สุกเช่นเดียวกัน ไม่งั้น เขาไม่หวั่นไหวขนาดนี้หรอก “จนกว่าจะทำให้เธอรัก ฉันถึงพอใจ” “คงจะสนุกมากสินะ” หญิงสาวยกมือขึ้นตบหน้าคนที่ทำอย่างกับเธอเป็นเพียงของเล่นไร้ความรู้สึก “เพี๊ยะ”  มาริโกะยกมือลูบแก้มตัวเอง ซีดปากด้วยความแสบ เจอกับยัยนี้ทีไร้ทำไมเธอถึงต้องโดนตบหน้าด้วยไม่เข้าใจ ถ้าเป็นคนอื่นอย่างได้หวัง “ไม่สนุก เพราะฉันไม่ได้เล่นเกมกับเธอ ฉันพูดจริงๆว่าจะทำให้เธอรักฉัน”  ตัวเองอยู่ที่ไม่ว่าดีแท้ๆที่ต้องมาร่นหาที่แบบนี้ รู้ทั้งรู้ว่า โทโมจินเป็นคนยังไง มือหนักจริงๆยัยนี้ คิดแล้วต้องรีบจับมือยัยนี้ไว้ ไม่งั้นคงไม่รอยฝ่ามืออีกข้าง “ฟังฉัน เพราะฉันเองต้องการเธอ ฉันชอบเธอ” พูดออกไปแล้ว พูดถึงความรู้สึกหวั่นไหวในใจ “โกหกไม่เนียนเลยนะ อย่างเธอหรอจะชอบฉัน แล้วเอาเนี้ยงๆสุดที่รักเธอไปไว้ไหนละ หรื..” ไม่รอให้พูดมากไปกว่านี้ มาริโกะกดกลีบปากเบียดกับหญิงสาวร่างเล็กจับล็อกข้อมือทั้งสองข้างด้วยมือข้างเดียว มืออีกข้างเลือนจับปมผ้าเช็ดตัวของอีกฝ่ายที่กำลังจะหลุดร่วงลงมา เห็นแบบนี้เธอก็ไม่เคยฝืนใจใครหรอกนะ “อย่าพูดถึงฮารุนะแบบนั้น ฉันยอมรับว่าฉันเคยรักฮารุนะ แต่ตอนนี้คนที่ทำให้ฉันหวั่นไหวคือเธอ” มาริโกะสารภาพตามความจริง แม้ลึกๆยังแอบรักฮารุนะ แต่ตอนนี้โทโมจินกลับทำให้เธอหวั่นไหวอย่างประหลาด “ไปใส่เสื้อได้แล้วฉันรออยู่ข้างนอก” ปล่อยมือจากปมที่จับ เห็นดังนั้นโทโมจินรีบคว้ามันไว้ทรุดตัวลงไปบนพื้น “ถ้าเธอไม่ออกมา ฉันจะเข้ามาตามแบบเมื่อกี้” หันหลังกลับไปแล้ว ไม่ได้เห็นว่าคนตัวเล็กกำลังหน้าแดงก้ำยกมือแตะริมฝีปากช้ำของตัวเอง “เธอมันบ้า!!!” โทโมจินตะโกนเสียงแหลมปี๊ดเอามือยกปิดหน้าที่เผลอไปเขินตามมาริโกะได้ หรือใจจริงเธอจะแอบหวั่นไหวกับใครในอดีตที่เคยปลื้ม   ร่างเล็กดีดตัวจากที่นอนหลังจากนั่งเล่นอยู่นานตั้งแต่เด็กสาวเดินออกไป เขาจับเจ้าแมวตัวยุ่งที่กระโดดปีนมาทิ้งตัวลงบนหัวไหล่ให้ลงไปนอนที่ของมันตามเดิม สายตามองผ่านหน้าต่างออกไปยังสวนดอกไม้หลังบ้าน รอยยิ้มบางค่อยๆคลี่ออกที่เห็นว่าดอกไม้บางดอกเริ่มเบ่งบาน เด็กสาวกับเขาอุสาช่วยกันปลุกไว้ตั้งเยอะแยะ มันคงเป็น... สัญลักษณ์ของความสัมพันธ์ที่ก่อตัว แรกๆก็คิดอยู่ว่านางนิสัยคล้ายใคร พอนึกได้ต้องสำรวจหัวใจว่าจริงรึเปล่า คงจะคล้ายกับไมโกะเมื่อก่อนไม่มีผิด แต่นางดูเป็นเด็กเอาแต่ใจมากกว่าเยอะ หรือด้วยอายุที่ห่างกันมากทำให้คิดแบบนั้น มินามิจับผมยุ่งเหยิงของตัวเองให้เข้าทรงเดินออกไปยังแปลงดอกไม้นอกหน้าต่าง คำถึงหน้าของเด็กสาวแสนงอนที่ป่านนี้คงไปอยู่กับพวกเพื่อนๆแล้วก็ต้องยิ้มกว้าง ส่ายหัวไปมาให้นางก่อนทอดกายลงบนพื้นหญ้า ยกฝ่ามือขึ้นมาระดับใบหน้ามองมันอย่างนึกถึงเรื่องที่พึ่งเกิด เสียงดังสะท้องก้องในความทรงจำ บอกว่า ถึงเวลาต้องปลดปล่อยตัวเองเสียที หากคำกล่าวนั้นถูกเล่าไป พันธนาการทีคอยรั้งไว้จะเลือนหาย   ข้าว่าตอนนี้ ข้าได้รับมามากพอแล้วเหลือเกินจนมันเอ่อล้นฟูฟองออกมา ความสุข ความรัก ความอ่อนโยน ความใจดีของเด็กสาว มันเพียงพอแล้วที่เขาต้องการ ทาบมือลงบนหน้าอกข้างซ้าย เสียงดังกังวานได้บอกให้เริ่มตัดสินใจ   ในโถงห้องอาหารที่นานวันจะเรียกทุกคนมากินข้าวพร้อมหน้า เกิดเสียงพูดคุยถึงวีรกรรมสนุกสนาน ใครไปทำอะไรอย่างไง มาบางโดนแฉซะหมดเปลือก โดยเฉพาะซาเอะกับยูโกะ หากพอเห็นสองคนที่เขามาแทบจะพร้อมกันทำให้การพูดคุยหยุกลงกระทันหันเกิดห่วงความวางเปล่าของอากาศ ทุกสายตากับจับจ้องสนใจสองคนที่เข้ามา  ซาเอะเม้มริมฝีปากอย่างงุนงง มันจะไม่แปลกถ้าใครอีกคนมาคนเดียว หรือที่บอกว่า ไปตามคนคืออย่างนี้ ตามมาได้ไงฟระ!? “โทโมจินทำไมมาพร้อมมาริโกะซามะได้ละ” เป็นเรื่องที่ออกจะแปลกใหม่ ปกติโทโมจินไม่ค่อยมาร่วมโต๊ะอาหาร ที่สำคัญดันมาพร้อมมาริโกะ รึว่า... สองคนนี้มันชักยังไง ยังไงแล้ว ลงทุนไปมั้ย  โทโมจินมองซาเอะตาขว้าง ไม่ค่อยพอใจเรื่องที่ถามทิ้งตัวนั่งลงบนเก้าอี้เตรียมกินอาหาร ไม่สนใจจะตอบมัน  ใครละจะไม่เห็นรอยแดงจ่างๆบนแก้มของมาริโกะให้ต้องยิ่งสงสัย ซาเอะกลืนน้ำลายเฮือกใหญ่ “เอาเป็นว่า มากินกันเถอะ” มาริโกะตั้งใจเปลี่ยนประเด็น หันมองคนที่น่าจะมาแล้วแต่กลับไม่เห็น “แล้วใครเห็นอัตสึโกะบาง” “ฉันว่าอยู่กับมินามิ”  สาวผมยุ่งตอบเสียงยานคาง ตอนนี้ทุกคนเข้าใจตรงกันว่า เจ้าหญิงของพวกเขาตัวติดเจ้าหมาป่า  ถ้าไม่อยู่นี่ก็อยู่กับเจ้าหมาป่า เป็นอย่างนี้ตลอด “ฮิเมะเอาอีกแล้ว” ยูโกะบ่นตัดเพ้อถึงเจ้าหญิงที่ช่วงนี้เอาแต่ทำตัวติดกับคนที่เขาเกลียดขี้หน้า แต่ก็ออกอาการอะไรมากไม่ได้ ไม่งั้นถูกฮารุนะงอนอีก โทษฐานที่ไปว่า ทวดตัวเองอย่างนั้น “เอาน่า งั้นกินกันไปก่อนเถอะ”  สรุปพี่ใหญ่ก็ต้องเป็นคนจัดการรวบรัด ดูจากสีหน้าของทุกคนก็บอกว่า หิวเต็มที “หึ!” โทโมจินส่งเสียงในลำคอพยายามแกะมือที่ว่างบนหน้าตักออกพร้อมสายตาอาฆาตจ้องคนที่แอบกระซิบมาว่า “ห้ามไปยุ่งเด็กขาด”   แต่รู้ไว้ซะ เธอเป็นพวกยิ่งว่าก็เหมือนยิ่งยุ หากใครจะรู้ละว่าตอนนี้ อัตสึโกะกับมินามิไม่ได้อยู่ด้วยกันแล้ว อัตสึโกะไปไหนละ   กองกำลังทหารที่เกาะรวมกลุ่มกันแต่เช้ากระตุ้นต่อมความอยากรู้ของหญิงสาวที่กำลังจะไปรวมกับพวกยูโกะ เปลี่ยนเป้าหมายทันที แอบแกะรอยตามกลุ่มนี้ออกไปนอกปราสาทโดยการแต่งตัวมอมแมมเอาเสื้อผ้าคลุกเคล้ากับเศษดินโคลน จับผมเฝ้าของตัวเองให้ฟูกระเจิงจนดูเหมือนคนบ้าที่กำลังหาทางหลบหนี ทหารยามเห็นทันทีก็จับโยนออกมานอกปราสาท อย่างไม่ค่อยสนใจพิจารณาคาดตาว่า เป็นเจ้าหญิงรึเปล่า เพราะคงไม่ใช่ เจ้าหญิงอะไรจะดู มอมเเมมอย่างนี้ “ยังหาไม่เจออีกรึ” เสียงคุยกันในหมู่ทหารทำให้เจ้าหญิงสนใจใคร่รู้หาทางขยับตัวเข้าไปใกล้กลุ่มนั้นว่ากำลังคุยเรื่องอะไรกันอยู่ “ยังเลย หากท่านซายากะรู้เอาเราตายแน่” มีเรื่องอะไรเกิดขึ้นเนี่ย จะว่าไปเหมือนได้ยินเสียงทหารรีบร้อนออกจากวังแต่เช้าตรู่ที่ตนยังหลับอยู่ในอ้อมกอดอุ่น “พวกมันเข้ามาในเมืองได้ยังไงนะ” ทหารคนหนึ่งคล้ายจะบ่นสิ่งที่เกิด “ยังไงต้องจับพวกมันให้ได้ก่อนนำสินค้าไปที่เมืองอื่น” หมายความว่ายังไง สินค้าที่ว่า คืออะไร จากที่จับใจความได้เหมือนจะมีกลุ่มที่ไม่พึ่งประสงค์ลอบเข้ามาในเมืองพร้อมสินค้าดังกล่าว ช่วงนี้ยิ่งช่วงปรับปรุงเมืองอยู่  คนเข้าออกก็มากกว่าปกติ การรักษาการลำบากยากขึ้นเพราะ กำลังทหารถูกแบ่งสันปันส่วนไปทำหน้าที่ตามจุดต่างๆ ด้วยความที่เป็นเจ้าหญิง อัตสึโกะไม่รอช้าที่จะหาทางสืบข่าว มีที่หนึ่งที่เธอคิดว่า น่าจะหลบซ่อนตัวได้ดีกว่าที่อื่น และคาดว่าจะเป็นแหล่งกบด่าน   ‘ทางไปปราสาทเก่า’  ด้วยสภาพภูมิประเทศที่ติดประทะเลแถมยังเป็นป่าทึบยาว จึงไม่แปลกหากจะเข้าไปหลบซ่อน คาดการได้ดังนี้ ก็เตรียมตัวไปสืบดู หาได้รู้นั้นคือหนทางอันตราย     “เพี๊ยะ” แซ่เส้นหนาฝาดลงใส่ข้อขาของเด็กสาวที่ทรุดตัวล้มลงกับพื้น หน้าซีด อิดโรยไร้แรง ดวงตาเป็นสีแดงปากแห้งผาดไร้น้ำหล่อเลี้ยง นางก้มหน้าก้มตา พนมมือกราบไหว้บูชา ร้องวิงวอนขอชีวิตแกชายร่างสูงใหญ่ไว้หนาวเคายาวที่กำลังเสพสมกับหญิงมากมายบนรถม้า ใช่แล้ว พวกนางถูกจับมาขายตัวเป็นทาส คนไหนหน้าตาดีถูกใจนายก็ถูกจับไปข่มขืน รับใช้ปนเปรอ กิเลส ตัณหา กามารมณ์ ถูกเลี้ยงดูปูเสื่อเป็นสิ้นค้าส่งออกสำคัญ ให้แก่พวกขุนนาง กษัตริย์ชั้นผู้ที่รับซื้อกันอย่างลับๆได้กำไรต่อคนค่อนข้างสูงริบ แม้ในปัจจุบันการค้าทาสถือเป็นสิ่งผิดกฎหมาย แต่ก็ยังมีกลุ่มคนที่พึ่งกระทำกันอยู่เพราะคำว่า เงิน กับ ความต้องการเพียงอย่างเดียว อัตสึโกะเรียกคนประเภทนี้ว่า พวกเสื่อมอารยธรรม “โห อีหนูนี้สวยใช้่ได้ แต่ไม่ถูกใจเว้ย เอามันไปขังก่อน” นายหัวหน้าใหญ่ในกองสั่งลูกน้องให้เอาทาสกลับเข้ากรง พวกนี้ดีอย่างเลี้ยงไว้คอยแกขัด วันไหนเบื่อๆก็ไล่ตอนมาปรนนิบัติ ยิ่งหน้าตาสะสวยไม่เคยผ่านมือใครมาร้องวอนขอความเห็นใจมันยิ่งทำให้อารมณ์กามพุ่งสูง อยากลิ้มลองฟืนใจ หรือไม่ก็รีบส่งขายเอากำไรงามๆ คนไหนเก่งเป็นพลังเวทย์ก็ส่งเป็นทหาร กำไรดีไปอย่าง ขึ้นชื่อว่าสินค้ายอมมีค่าราคาทุกคน “นายท่าน กระผมว่า เราควรรีบออกเดินทางโดยเร็ว พวกทหารเมืองมันรู้ตัวแล้วว่าท่านมาเยือน” ลูกน้องโจรรายงาน พวกตัวมีค่าหัวสูงริบเป็นที่ต้องการตัวของทหาร จะทำการก็ต้องค่อยหลบต้องซ่อน จ้างจอมเวทย์ฝีมือชั้นยอดมาเฝ้าคุ้มกัน เพราะหากพลาดท่าถูกจับ ได้ตายโหงตายหากันไป “พวกมันจมูกไว้กันดีจริง” หัวหน้าโจรลุกนุ่งผ้าเช็ดตัวไม่ได้สนใจเหล่าหญิงที่นอนหมดแรงใต้ร่าง “คืนนี้ เตรียมเดินทางว๊ะ รอได้ของดีจากเมืองนี้ก่อน” สั่งเสร็จก็ลงจากที่นั่งส่งสัญญาณให้พวกลูกน้องมันจัดการของเหลือที่ตนพึ่งเสพสุขไป หญิงสาวต่างกรีดร้องเสียงขาดหาย น้ำตานองไหลกับโชคชะตาที่พัดพาตนมาลงนรกทั้งเป็น   เจ้าหญิงอัตสึโกะตามเจอดังคาดหมายซุ่มดูอย่างตื่นตระหนกตกกลัว  มือสั่นด้วยความโกรธกับความเลวทรามของพวกโฉดชั่วที่กระทำกับหญิงสาวราวของเล่น  จะพลัดพรวดบุกนั้นใช่เรื่อง จำนวนของพวกมันหลายสิบร้อย พลังเวทย์ย่อมไม่ใช่ระดับธรรมดาพอรับมือไหว สูงค่าพอกับทหารนักฆ่าหนึ่งในสิบอย่างน้อยก็อัญเชิญสัตว์เทพออกเผชิญได้ แต่ทำไม!.. ถึงมารับงานทรามต่ำ ขมขืน ยี่ยำผู้หญิงอย่างนี้! ต่อให้อัญเชิญสัตว์เวทย์ได้ก็ไม่รู้จะสู้ไหวรึเปล่า เธอยังไม่กล้าพอจะลองพลังใหม่ที่อาจก่อเกิดความเสียหายในวงกว้าง ปลอดภัยไว้ยอมดีกว่า อย่างน้อยถ้าเรียกพวกยูโกะมาเธอก็จะมีกำลังพร้อมรบ ตอนนี้พวกมันยังไม่รู้ตัว รี.. “ตุ๊บ”  อัตสึโกะดวงตาพร่าเบลอ ศีรษะมึนเบลอได้กลิ่นคาวจ่างๆก่อนการรับรู้จะหายไป รอยยิ้มชั่วร้ายแสยะออกท่อนไม้ในมือถูกโยนทิ้งแล้วก้มลงจับหน้าของหญิงสาวช้อนขึ้นดูอย่างสนใจ “แหม สินค้าดีเข้ามาถึงที หน้าตามอมแมมไปหน่อย แต่จับอาบน้ำก็น่าจะเอาไปขายได้ราคาดี” มันจับร่างของอัตสึโกะแบกขึ้นบ่าเดินตรงไปหาลูกพี่ที่ยืนสูบซิกก้าอยู่ริมกองสินค้าที่ลูกน้องคนอื่นกำลังเล่นสนุก “ลูกพี่ ข้าเจอสินค้าใหม่ มันมาแอบดูพวกเราเล่นสนุกกัน สงสัยอยากร่วมว๊ะ” ร่างท้วมใหญ่ปรายตาของคนที่อยู่บนบ่าลูกน้องแล้วใช้มือใหญ่จับหน้าของหญิงมอมแมมขึ้นมาพิจารณา “เอามันไปขังรวมกับคนอื่นก่อนตอนนี้กูหมดอารมณ์เล่น” มือหนาใหญ่ปล่อยใบหน้าอ่อนนุ่มของหญิงสาว ลูกน้องมันทำตาวาว “ลูกพี่ งั้นข้าขอเล่นสนุกกับแม่นี้ก่อนได้มั้ย ดูจากหน้าตาก็ไม่ได้ขี้แหรอะไร ลูกพี่ไม่เอาข้าขอ” มันมองลูกน้องที่แสดงความต้องการในตัวหญิงสาวอย่างหื่นกระหาย “แล้วแต่มึงจะจัดการ” โหโฮ  ลูกพี่มันอนุญาตด้วย  มันร้อนตัวแทบทนไม่ไหวรีบพาตัวสาวมอมเข้าป่าไปหาที่วางพร้อมรอเล่นสนุกสมใจอยาก   ร่างบางมอมแมมถูกทิ้งลงบนตอไม้ ดวงตาชายจ้องเรือนร่างได้สัดส่วนอย่างกระหายครั้งโน้มตัวลงจะไปกระชากเสื้อผ้าที่สวมใส่  “โอ๊ยยย!!” ทว่ามันต้องร้องดังลันเมื่อมือของมันถูกไอเย็นสะท้านพุ่งเข้าเล่นงาน รู้สึกคล้ายมือจะขาด ข้อมือมีเลือดม่วงช้ำไหลซิบค่อยๆเกาะกัดกินกลายเป็นสีฟ้าของน้ำแข็ง  มันยิ่งตะโกนร้องโหวกเหวกลั่นจนลูกพี่มันต้องเข้ามาดู “มึงเป็นอะไรของมึง! เดี๋ยวพวกเวรนั้นมันก็รู้ว่า กูอยู่ไหน” “ละ ลูกพี่ แม่นี้มัน.. โอ๊ยย” ไม่ทันพูดอะไรก็ต้องลงไปดิ่นทรมานเหมือนกำลังจะตาย ลูกพี่มันถึงได้สังเกตความผิดปกติ มองที่มือของลูกน้องแล้วรวมเอาพลังเฮือกใหญ่ปล่อยลมเวทย์ไฟเผาทำลายน้ำแข็ง “พุ่ม!”   มันไร้ผลอย่างสิ้นเชิง น้ำแข็งนั่นยิ่งกัดกินร่างของลูกน้องมันแทบจะกลายเป็นสีขาวซีด เวทยท์บ้าอะไรว๊ะ มันต้องมองหญิงสาวที่นอนนิ่งไม่ได้สติ ร่างกายของนางเรืองแสงสีฟ้าสว่าง โดยเฉพาะต้นคอมีตราของดอกไม้บางอย่างผุดขึ้นมาถ่ายทอดพลังรุนแรงสังหาร  ผู้หญิงคนนี้แม่งเป็นใครว๊ะ พลังแบบนี้กูพึ่งเคยเจอ มันไม่กล้าจับต้องพลังเวทย์ที่เพิ่มสูงแต่ต้องการตัวของผู้ใช้พลังเหลือเกิน ของดีแบบนี้เสียไปก็แย่ รู้แล้ว เอาไอ้สิ่งนั้นมาใช้อาจได้ผล กรงที่สร้างด้วยแร่พิเศษสามารถหักล้างกับพลังเวทย์ทุกชนิดให้เป็นศูนย์ วิทยาการขั้นสูงที่มีการวิจัยอยู่ในตลาดมืด ว่ากันเป็นมรดกตกทอดจากดินแดนสาปสูญสิ้น ซึ่งตนยอมใช้เงินหลายพันล้านแลกซื้อมันมาครอบครอง   มินามินั่งอยู่กระโดดลุกยืน พลันเหงื่อพรากไหลเต็มแก้มเนียน บนข้อมือเย็นเฉียบคล้ายถูกแช่กับการที่ตราดอกไม้แห่งพันธะเรืองแสงปรากฏ บอกถึงเหตุร้ายที่เกิดขึ้นกับใครหนึ่งที่มีสัมพันธ์รวมกาย ตรานี้จะคุ้มครองคนที่มันยึดถือมอบพลังส่งต่อจากตัวเธอ เพื่อป้องกันไม่ให้ใครสามารถคุกคามได้ นอกเสียจากผู้ที่ตีตราไว้เสีย หากคิดจะล่วงเกิน ผูกกอด ขืนใจ มันผู้นั้นมีแต่ความตายเมื่อได้เข้าสัมผัสนาง  มินามิหลับตาส่งเสียงเรียกหาคนที่บอกว่า จะไปอยู่กับพวกยูโกะ ถ้าอย่างนั้นจริง ไม่น่าจะมีอันตรายจนตราดอกไม้ปรากฏขึ้นมา “อัตสึโกะได้ยินข้ามั้ย” “….” “อัตสึโกะ” “…” “ข้าไม่เล่นแล้วนะ ตอบข้า”  ไม่มีเสียงตอบกลับมาจนเขาร้อนใจ เด็กสาวไปอยู่ที่ไหน เกิดอะไร ทำไมไม่ตอบ จะหาว่างอนเรื่องเมื่อเช้าก็ไม่ใช่ อัตสึโกะไม่ได้เป็นคนไร้เหตุผลแบบนั้น มินามิมองหาจิตที่พันธนาการ รู้ตำแหน่งได้แน่ชัดก็ไม่รอช้าที่จะก้าวออกกไป       ร่างบอบบางถูกจับเข้าขังกรงในที่มืดสนิท เหล็กที่กัดกันดึงดูดพลังจนเธออ่อนแรงลงทันตาทั้งโซ่ที่ล่ามมือและขายังคอยพันธนา ความรู้สึกนี้คล้ายตอนที่ตกลงไปใต้ดินของเมืองสีขาว ตนจำได้ลางๆว่าขณะจะติดต่อพวกยูโกะก็เหมือนมีอะไรเข้ากระทบศีรษะ แล้ว… ที่นี่ “ฟื้นขึ้นมาแล้วรึ มึงนี่ฤทธิ์มากจริง”  ดวงตาทั้งสองถูกเบิกขึ้นพอเห็นคนที่รวมเสพสุขกับหญิงสาวมามายก่อนหน้าปรากฏกายขึ้นตรงนี้ แน่ชัดแล้วว่าตัวถูกพวกมันเจอเข้า แล้วคงเอาอะไรสักอย่างตีจนเธอสลบ “พวกแกเป็นใคร” หญิงสาวถามเสียงแข็งอย่างไม่มีวีแววจะกลัว นางโกรธกับการกระทำที่แสนทรามต่ำเกินเยียวยาในฐานะมนุษย์ “ฮ่าๆๆ กูจะตอบคำถามแก้โง่ให้  รู้จักมั้ย กลุ่มโจรค้ามนุษย์รายใหญ่ในโลก” ได้ยินคำตอบอัตสึโกะยิ่งกัดฟัน เธอต้องทำอะไรสักอย่างก่อนที่คนในอาณาจักรจะถูกพวกมันจับไปเป็นทาส “ทำหน้าดุดันจริงแม่นาง ถามตามตรงมึงเป็นใคร” หัวหน้าโจรมองอย่างสนใจหญิงสาวที่ส่งไปเป็นอาวุธได้ราคางาม หน้าตาก็งามไม่ได้ขี้ริ้วขี้เหล่อะไร “ฉันไม่จำเป็นต้องบอกคนสกปรกแบบแก” อัตสึโกะแอบปากร้ายใช่ย่อย ยิ้มเยาะมันที่มุมปากมองหน้าอย่างหาเรื่อง พร้อมจะสู้หากมันคิดจะทำการใดกับตัวเธอ มันโกรธกระหวาด ง้างแช่เส้นหนาฝาดเพี๊ยะตรงเข้าใส่ใบหน้าของหญิงสาว อีกฝ่ายกัดริมฝีปากมองมันตาแข็งกร้าว ก่อนจิตสังหารจะถูกปล่อย บีบมืออย่างเคืองแค้นหาทางจะลุกขึ้นยืนระบายความอัดอั้น ต่อสู้กับมันให้สมใจนึก หากยังต้องทนความเจ็บจากแช่ที่ฝาดใส่ต่อไม่ยอมหยุดยั้งจนร่างกายทรุดสั่นสู่ความเจ็บ หากตนนั่นหรือจะยอมให้ถูกกระทำอยู่เฉยๆ ไอเย็นถูกปล่อยพุ่งตรงเข้าใส่คนทำร้าย มันรีบถอยออกห่างชะงักแช่ที่ฝาด  “อวดดีนัดนะมึง โดนขายไปแล้วจะรู้สึก” มันหัวเราะอย่างเลวทรามมองใบหน้าที่อิโรยไร้เรียวแรง จะเอาเข้ากรงก็ต้องสั่งให้ลูกน้องยกกรงไปจับ มัดข้อมือข้อเท้าสงบฤทธิ์อย่างห่างๆ แต่ยังไม่พ้นไอเย็นที่แผ่ออกมาคลุมรอบตัวหญิงสาว ที่บนศีรษะมีรอยแตกราว พวกนักเวทย์มือฉมังที่ตนจ้างต่างบอกเป็นเสียงเดียวกันว่า เวทย์รวบตัวนางเป็นเวทย์ชั้นสูงที่พวกเขาไม่เคยพบ ครั้งจะทำอะไรสุ่มสี่สมห้าเกรงว่าจะหาเรื่องใส่ตัวป้าวๆ มันต้องจ้างพวกนี้ไปหาแช่พิเศษมาจะได้ลองต่อสู้กับฤทธิ์มนตราที่เขาว่าแรงนักแรงหนา ซึ่งดูเหมือนจะได้ผล " สมนำหน้ากับความปากดีของมึง แล้วให้รู้ว่าใครเป็นนายใครเป็นบ่าว" มันเดินจ้ำออกอย่างชอบใจ อัตสึโกะทิ้งตัวลงพิงผนังกรงยกมือจับหัวที่เจ็บแปลบ เนื้อแดงเพราะรอยแผลใหม่ เลือดค่อยๆไหลจนสัมผัสได้ถึงความแสบร้อน ครั้งปรับสายตาเคลื่อนไหวมองออกไปในความมืด ที่นี่ไม่ได้มีแค่เธออยู่คนเดียว ยังมีกรงอีกมากมายที่กัดขังหญิงสาว พวกนางทำหน้าหวาดกลัว ร้องห่มร้องไห้เสียใจขาด อ้อนวอนอย่างทรมานหาหนทางจะหนี เนื้อตัวนั้นสภาพเขียวช้ำ ไม่ค่อยต่างจากเธอในตอนนี้ อัตสึโกะเจ็บอกปวดกร้าว สงสารพวกนางเหลือเกินที่ต้องตกในสภาพกล้ำกลืนกลายเป็นของเล่นให้พวกเดนมนุษย์ “ได้ยินข้ารึเปล่า” เสียงมินามิ อัตสึโกะหันซ้ายหันขวาพยายามมองหาร่างเล็กอย่างดีใจ  ในที่สุดคนที่ต้องการหาก็มาช่วย เพราะมั่วแต่งอนเรื่องเมื่อเช้าจึงลืมสนิทว่าตนสามารถสื่อสารกับมินามิได้เป็นกรณีพิเศษแม้จะอยู่ไกลกันขนาดไหน “ดะ..ได้ยิน มิ. มินามิช่วยด้วย” บาดแผลบนหัวทำให้เจ้าตัวต้องเอ่ยน้ำเสียงกระท่อนกระแทน  คนฟังแววตาเปลี่ยนเป็นสีแดง กำหมัดแน่นเมื่อจับความผิดปกติที่เกิดขึ้นกับเด็กน้อยของตนได้ ใครบังอาจมายุ่งกับเด็กน้อยของข้า “เจ้าอยู่ตรงไหน เป็นอะไรมากรึเปล่า” มินามิกระโดดหลบที่กิ่งไม้เมื่อได้ยินเสียงของกลุ่มผู้ชายกำลังคุยกันใกล้ๆกับที่เขาจับสัมผัสไอของเด็กสาวได้ “มะ ไม่รู้ รู้แต่ว่าถูกพวกแก๊งโจรจับตัวมา” “พวกนี้มันเป็นพวกที่เมืองต่างๆต้องการตัวใช่มั้ย” มินามิถามออกไปตามสิ่งที่พอคาดได้จากสัญลักษณ์บนแขน  เขาเองก็พอจะทราบเรื่องนี้อยู่บาง หญิงสาวพยายามจะขานรับ “ข้ารู้แล้วว่าเจ้าอยู่ไหน” เตรียมจะกระโดดลงจากต้นไม้ไปจัดการพวกที่บังอาจมายุ่งกับคนของตน “ยะ อย่าพึ่ง ฉันอยากสืบหาตัวการใหญ่ที่ให้ความร่วมมือกับมัน” มินามินิ่วหน้าอย่างหงุดหงิดที่ได้ยินประโยคคำสั่ง “มันต้องมีกษัตริย์บางเมืองหนุนหลัง” อัตสึโกะกล่าวออกมาเสียงเบา “เรื่องนั้น ข้าจัดการให้ เพียงไม่กี่วันก็น่าจะจับได้หมด ทั้งตัวการ ทั้งตัวหนุนหลังมัน” “แล้ว..ช่วยเด็กสาวที่เคยถูกขายได้รึเปล่า” มินามิย่นคิ้ว ถ้าจะให้ช่วยทั้งหมดคงยาก มินามิรู้จักแก๊งนี้มานานแต่ไม่คิดจะเข้าไปสนใจ มีอยู่ช่วงหนึ่งที่ในตลาดมืดก็เป็นประเด็นร้อนไล่ล่าค่าหัวกัน “ข้าสัญญาว่าจะพยายามช่วยให้ได้ทุกคน” อาจจะเป็นเรื่องสุดท้ายที่ต้องขอให้พวกภูติช่วยหน่อย “เจ้ายังโอเคอยู่นะ” อัตสึโกะครางอื่อในลำคอ มินามิรู้ว่าอีกฝ่ายต้องอยู่ในสถานที่ที่มีแร่ธาตุสลายพลังเพราะนอกจากน้ำเสียงเบา นางดูเหมือนคนไร้พลังอย่างนั้น ยังไงก็เข้าไปดูก่อน มินามิพลางตัวไร้รูป ไร้เสียง ไร้กลิ่นพุ่งผ่านกลุ่มคนที่คุยกัน ทั้งยามเฝ้าด้านนอกด้านใน ค้นหาจนเจอสิ่งที่คล้ายๆกับคอนเทนเนอร์ขนาดใหญ่สร้างจากกล่องลังไม้ที่ถูกประกอบขึ้นด้วยเวทย์และพรางตาไว้อีกที “เจ้าพวกนี้ร้ายไม่เบา” เธอผ่านมันเข้าไปข้างในที่ค่อนข้างมืดหากไม่ค่อยจะมีผลกับสายตาของตนเนื่องจากพลังในส่วนที่เป็นหมาป่า  แร่หินที่ปล่อยพลังลบล้างทำให้เวทย์สั่นไหวเผลอปรากฏกายออกไปนิด แต่ยังไวพอที่จะไม่ให้เซ็นเซ่อจับสัมผัสได้ อย่างว่ามีทางผูกก็ต้องมีทางแก้ มินามิใช้อุปกรณ์ชนิดหนึ่งหุ้มตัวเป็นอุปกรณ์เก็บพลังเวทย์ที่มีผลตรงข้ามกับแร่ลบล้าง มันจะกักเอาพลังไว้ภายใน ถ้าไม่ถูกแร่ลบล้างโดยตรงก็ไม่เป็นไร  มินามิจับเหล็กของกรงกรงหนึ่งก่อนต้องดึงมือออก ไม่แปลกใจว่า ทำไมเด็กสาวถึงไม่มีแรงจะพูดคุย สิ่งนี้มีส่วนผสมคล้ายกับหินในคุกใต้ดินของแดนสีขาว มันพิเศษหน่อยตรงจะดูดซับเอาเวทย์ที่เข้าสัมผัสมาเก็บรักษาพลัง  แต่ฤทธิ์มันคงไม่เท่าที่จะหยุดให้เขาทำลาย ถ้าคิดว่าจะซับพลังขนาดนี้ได้โดยไม่สลายก็ลองดู “หาเจอจนได้” มินามิยืนยิ้มเมื่อพบกับร่างที่เขาต้องการพาตัวกลับพลันรอยยิ้มนั้นถูกหุบลงทันทีที่เห็นรอยแผลยาวบนหัวของเด็กสาว แล้วไหนจะรอยแผลสดใหม่บนเนื่อกับกลิ่นเลือดคราวที่บังไม่จางหาย “มินามิ” “ใครเป็นคนทำ” น้ำเสียงของเขาเฉียบขาดแผ่รังสีอำมหิตพุ่งโลดอย่างปีศาจ อัตสึโกะต้องเอือมมือแตะให้เขาใจเย็น เหมือนจะมีแต่เธอที่เห็นเขา เพราะดูจากคนในนี้ไม่มีใครที่โฟกัสมายังคนแปลกหน้าสักคน “ฉันไม่เป็นไร” พริบตาที่เปล่งเสียงพูดออกไปสิ่งที่พันธนาการตนไว้ก็ถูกทำลายทิ้งอย่างเงียบสงัด  อัตสึโกะบีบขยับกำมือที่พ้นจากสภาพนักโทษ “ทำไมไม่มีใครมองเห็นมินามิ” ร่างเล็กย่อลงใกล้เด็กสาว “เพราะเวทย์ของข้ากับเจ้าเชื่อมต่อกันโดยตรง ตอนนี้ข้าพรางตัวปิดการรับรู้ของผู้คน จะมีแต่เจ้าเท่านั้นที่เห็น แต่…”  ดวงตาของมินามิแปรเปลี่ยนเป็นสีฟ้าเรือนผมของเขากลายเป็นสีขาวสว่าง “ต่อไปข้าจะให้ทุกคนได้เห็น” กรงของเด็กสาวถูกพลังเวทย์มหาศาลอัดจนมันแตกกระเด็นไปคนละทิศละทาง เกิดเสียงฮื่อฮาตกใจก้องบริเวณ เซ็นเซอร์พลังเวทย์รีบโฟกัสยังตัวของมินามิ ก่อนเสียงสัญญาณเตือนจะดังบอกว่ามีผู้บุกรุก อดีตราชารวบตัวของอัตสึโกะเข้ามากอดยกมือข้างหนึ่งลูบบาดแผลบนศีรษะเปล่งไอสีฟ้ารักษาแผลที่ถูกฝาดและแผลสดใหม่ที่เกิดจากแซ่ ครู่นั้นไอเย็นได้สมานแผลเข้าหากันรวดเร็วจนรอยที่บอกเหตุตรงนั้นหายไป “ขอโทษนะที่ปล่อยให้เจ็บตัว”   ใครกันบังอาจมาทำร้ายเด็กน้อยของข้า!!  “ฉันต่างหากที่ต้องขอโทษเรื่องเมื่อเช้า” อัตสึโกะค่อยๆดันมินามิออก “ช่วยพวกเขาออกไปจากที่นี่ทั้งหมดได้มั้ย” อดีตราชาพยักหน้า ดูเหมือนว่าจะได้เวลาสนุกแล้ว ข้าจะสั่งสอนให้พวกเจ้ารู้ ว่าการมาแตะต้องคนของข้าเป็นอย่างไร  ไม่ทันไร้เสียงฝีเท้าจำนวนมากก็วิ่งเข้ามาใกล้ ริอาจยุ่งกับคนของข้ารึ ฮ่าๆๆ     หัวหน้าโจรนั่งพินิจถึงเด็กสาวที่ตนจับเข้าขังกรงกับร่างของลูกมันน้องตนที่จู่ๆ ก็โดนเวทย์สังหารจนตาย เวทย์แบบนี้มัน.. พึ่งเคยเห็นเป็นครั้งแรกกับมนตราแสนน่าพิศวง ไม่ทราบแน่ชัดว่าเป็นเวทย์ของที่ใด แต่กลับรุนแรงได้ถึงขนาดนี้ “อีนางนี้ มีอะไรซ่อนอยู่ว๊ะ” คิดไม่ตกสักที เคาะนิ้วลงถังไม้อย่างหงุดหงิดใจ “ท่านหัวหน้า ท่านหัวหน้า เกิดเรื่องแล้ว!” “เรื่องอะไรของมึงว๊ะ” นักเวทย์ที่มันใช้ให้เฝ้ายามพยายามวิ่งกระฮึดกระหอบเข้ามาขนาดที่ตัวข้างหนึ่งของมันถูกแช่ด้วยน้ำแข็งที่พราวเกาะ “อย่าเข้ามาใกล้กู” หัวหน้าโจรตกใจปล่อยเวทย์ใส่ลูกน้องอย่างแรงจนข้างที่แข็งแตกเพร้งต่อหน้า มันตาโตมองเลือดที่อาบทะลักจากอีกฝั่งแล้วดูสภาพสิ้นใจของลูกน้องมันอย่างหวาดกลัว “เกิดเรื่องบ้าอะไรว๊ะ!!”  หัวหน้าโจรเริ่มตัวสั่นยังไม่ทันหายตกใจ  ท้องฟ้ากลับสั่นไหวมืดครึมลง เสียงแห่งพายุก้องลั่นมนตราเหมันต์บุกทำลายเกรี้ยวกราดมาจากทางที่ลูกน้องของมันวิ่งกระเสือกกระสนมา ไม่ใช่แค่พวกตนที่รับรู้ เหล่าทหารเฝ้าสังเกตการณ์ หรือกระทั้งคนในวังและในเมืองก็เริ่มรู้ตัว ถึงความแปรเปลี่ยนบนท้องนภาที่กลืนแสงสว่างของวันหายไป “นั้นเวทย์ของมินามิรึเปล่า” ซาเอะแหงนหน้าขึ้นอย่างชั่งคิดแต่ไม่ทันคนอื่นๆที่วิ่งจับจองสัตว์พาหนะ จะไปยังต้นกำเกิดของเวทย์รุนแรง   “กะ แกเป็นใคร” หัวหน้ากองโจรถอยหนีป่าราบที่เห็นหญิงในชุดคลุมดำลอยเหนือฟ้ากับหน้ากากเงินที่สะท้อนวาว ควบคุมพายุหนาวสังหารลูกน้องเขาเกลี้ยงโขยง แม้พยายามลุกขึ้นสู้ก็ดูไร้ผล ดวงตาสีฟ้าของนางบอกได้ถึงความโกรธจนหลังของเขาเข้าอัดแน่นกับต้นไม้ไม่มีทางขยับ “เจ้าสินะ ที่บังอาจยุ่งกับคนของข้า” เสียงกังวานน่ากลัวทั่วบริเวณ มินามิทิ้งตัวลงมาอยู่ตรงหน้าคนที่เป็นตัวการทำให้ร่างบอบบางมีสีแดงเข้มแต่งเติม “มีหลายคนต้องการสินค้าจากเจ้านิ ข้าจับเจ้าหั่นเป็นชิ้นๆแล้วจับเจ้าส่งไปขู่พวกที่มันกล้าซื้อของกับเจ้าดีมั้ยนะ” มินามิใช้พลังยกร่างที่แม้แต่ตอนนี้ไม่มีเสียงเปล่งออกมาขึ้นบนอากาศ  ก่อนมันต้องร้อง อ๊ากก เมื่อถูกมุดน้ำแข็งสี่เล่มปลักลงแขนและขา “เจ้าตายด้วยน้ำมือข้ามันง่ายไป ข้าจะให้เจ้าชดใช้ในสิ่งที่เคยทำด้วยกฎแห่งโลก” ร่างของชายหัวหน้าโจรถูกปล่อยลงพื้นดิน เขากรีดร้องเจ็บปวดสุดทรมานเพราะมุดมนตราเสียบทะลุแขนกับขาลงไปติดดิน     “ฮิเมะ” เสียงของยูโกะนั้นเองที่ร้องเรียกหญิงสาวสภาพดูไม่ต่างจากเด็กทโมนกลางกลุ่มหญิงชนเผ่าต่างๆที่หันมองมาทางพวกตน “เกิดอะไรที่นี่” อัตสึโกะชี้ให้ดูกลุ่มหญิงสาวและตัวการที่วอนขอชีวิตจากมินามิ “พวกนางเป็นหญิงสาวผู้เคราะห์ร้ายจากพวกค้าทาส” ยูโกะมองตามไปถึงชายที่ดิ้นเอาหลังถูพื้นพยายามขยับแขนที่ถูกตรึงอย่างหวาดเสียว “โหดร้ายชะมัด” “เขาไม่ใช่คนแบบนั้นหรอก” อัตสึโกะเข้าใจว่ายูโกะหมายถึงมินามิกับการกระทำที่ดูจะเกินเหตุ หากที่มินามิทำไปเพราะโกรธที่เธอโดนทำร้ายนั้นสิ ตั้งแต่ที่พวกจอมเวทย์รุมบุกเข้ามามินามิก็จัดการสังหารอยู่ในสภาพเกือบตาย นอนกองกันอย่างคนไม่เคยมีวิญญาณ  “เพราะฉันละ เขาถึงทำขนาดนี้” เจ้าหญิงหยุดพูดแล้วผละตัวเดินเข้าไปหามินามิให้หยุดได้แล้ว ไม่งั้นเกรงว่า มินามิอาจฆ่าชายผู้นี้อย่างไม่ทันตั้งตัว ยูโกะหันไปขอความเห็นจากฮารุนะก็ได้รับคำตอบกลับมาว่า ตามนั้นละ “งั้นเอาเป็นว่า พวกเราเก็บกวาดกันดีกว่า” มาริโกะเสนอความคิดให้ทุกคนช่วยจัดการพาหญิงสาวพวกนี้ส่งบ้าน ไม่งั้นก็พาไปที่อุปการะดูแล ซึ่งทางมาริโกะเป็นคนรับผิดชอบอยู่ ก่อนที่ซายากะจะมาพาตัวของโจรดังกล่าวไป “ขอบคุณที่ช่วยจับเจ้านี้นะ” พยายามจะไม่หัวเราะแหะๆกับสภาพเกือบตายของจอมโจร ดูมินามิจะอารมณ์ไม่ดีอยู่มากด้วย “รีบเอามันไปให้พ้นหน้าข้า” บอกซายากะไปแค่นั้นแล้วจับมือของเด็กสาวอย่างขุ่นมั่ว “ส่วนเจ้าตัวยุ่ง กลับไปอาบน้ำใหม่ได้แล้ว” ครั้งแรกที่เห็นมินามิอารมณ์เสียใส่ตนจริงจัง ไม่ทันจะโต้ตอบก็ถูกลากตัวไปด้วยเฉยเลย แต่ตามความเห็นของคนอื่นมันก็ควรจะเป็นเช่นนั้นเพราะเจ้าหญิงของพวกเขาชักจะมอมแมมเกินไปแล้ว       มินามิยืนกอดอกรออยู่หน้าห้องน้ำหลังจากพาเด็กสาวกลับมาได้สำเร็จ ยังไม่พ้นอารมณ์ขัดเคืองที่เด็กสาวได้ถูกผู้อื่นทำร้ายจนเป็นแผลใหญ่ รู้สึกว่าต้องเพิ่มพลังให้ตรานั้นขึ้นอีก จะได้ไม่มีอะไรมาทำร้ายนางได้ ไม่ต้องให้ใครแตะต้องตัวนางเลยดีมั้ย  รอยยิ้มเหี้ยมถูกยกขึ้น กะว่าจะทำตามที่คิดไว้ เพียงนาทีต่อมาประตูห้องน้ำถูกเปิดออก อัตสึโกะเช็ดหัวที่เปียกปอนด้วยหยดน้ำหันมองคนที่ยืนกอดอกรออย่างสำนึกผิด “ที่หลังเจ้าอย่าทำแบบนี้อีกนะ”  มินามิดุเสียงเรียบสนิทจนอัตสึโกะแอบกลัวอยู่บาง “ขอโทษ” เด็กสาวคงรู้ว่าครั้งนี้เขาโกรธจริงๆถึงยอมขอโทษเสียงหงอยแล้วไม่ยอมสบตา “เอาเป็นว่าไม่เป็นไรก็ดีแล้ว” เขาถอนหายใจออก อย่างน้อยนางก็ปลอดภัยไม่ใช่เรื่องที่เขาต้องโกรธอะไรมาก “มินามิ” อัตสึโกะคว้าแขนของร่างเล็ก ไม่รู้ว่าร่างเล็กจะหายโกรธจริงมั้ย แต่เธอมีเรื่องที่สงสัยอยากใคร่ถาม “ทำไมพวกมันถึงทำอะไรฉันไม่ได้” เหมือนว่าจะเป็นอย่างนั้น ที่พวกมันไม่ได้แตะต้องตัวเธอเลยแม้เธอจะยอกย้อน วอนโดนดีหลายครั้ง นอกจากถูกแช่ฝาดพวกนั้นก็ไม่ได้จับเธอไปทำอย่างอื่น ซึ่งผิดวิสัยของพวกมันยิ่ง มินามิจำยอมพลิกข้อมือข้างหนึ่งขึ้นเร่งพลังเวทย์จนดอกไม้งดงามปรากฏซึ่งอัตสึโกะกลับรู้สึกเย็นที่หลังคอ ซึ่งรอบๆมีออร่าสีฟ้าสลายปีกออกมา “มองเห็นใช่มั้ย” เธอพยักหน้างึกงัก “มันเป็นตราสัญลักษณ์ที่คุ้มกันเจ้าอยู่น่ะ ก็เหมือนกับที่ข้าสามารถคุยกับเจ้าได้ทางไกล หรือแม้แต่วันนี้ที่เจ้าเห็นข้าคนเดียวนั้นละ” “ที่มินามิบอก เพราะพลังเวทย์เชื่อต่อกันโดยตรงนั้นอ่ะหรอ” “ใช่ สิ่งนี้ละ คือสื่อกลาง” อัตสึโกะอาจไม่เข้าใจว่า สัญลักษณ์นี้คืออะไร เกิดขึ้นมากับตัวเองตอนไหน “รวมถึงเรื่องที่รู้ด้วยใช่มั้ยว่าฉันอยู่ไหน” จ้องในแววตาที่เริ่มอ่อนลงของมินามิอย่างต้องการรู้คำตอบ “ประมาณนั้นละ” เพราะเป็นคนที่พูดน้อย ไม่ชอบอธิบาย มินามิมักจะเลือกใช้คำตอบที่สั้นแต่ได้ใจความ “เจ้าเถอะ เช็ดผมให้แห้งเลย” เข้าใจว่า มันเป็นการแสดงความห่วงใยจากเขา เรื่องที่โกรธเอย เรื่องที่ทำอยู่ตอนนี้เอย  ไม่ได้เป็นคนแข็งกระด่างนิน่า ถึงจะแสดงความรู้สึกออกมาไม่เก่ง มินามิคว้าผ้าเช็ดตัวมาจากเด็กสาว จับยัยตัวยุ่งนั่งลงแล้วใช้ผ้าขยุ้มเส้นผมอย่างเบามือ อัตสึโกะเงยหน้าเอียงคอเล็กน้อย “ไม่ต้องมาทำหน้าอย่างนี้นะ” ราชาตัวเล็กแอบหน้าร้อนขึ้นมาเฉยๆ รู้อยู่หรอกว่าเด็กนี้แปลกใจที่ตนยอมเช็ดผมให้ “ถ้าปล่อยไว้เจ้าก็มั่วแต่เล่น ไม่ยอมจัดการให้เสร็จสักที” อัตสึโกะหัวเราะชอบใจ เอื้อมมือขึ้นไปจับแขนมินามิ  “ขอบคุณนะ”  สายตาของเด็กสาวเป็นประกายสุกสว่างหวังอ้อนร่างเล็กให้ตามใจ มินามิต้องได้ก้มลงไปกดจูบหนักๆบนแก้มใส “คืนนี้ ไปกับข้าได้มั้ย” หยุดมือที่เช็ดผมแล้วสอดแขนผ่านไปใต้ร่างของเล็กสาว “แปลกจังที่มินามิเอ่ยปากชวนเองแบบนี้” อัตสึโกะเอนตัวผิงหัวกับตัวอีกฝ่าย  บางครั้งก็ชอบทำในเรื่องที่เธอไม่คิดไม่ถึงตลอด “หรือจะไม่ไปละ” ยังไงเขาก็เป็นเขาสินะ ฮ่าๆ “ยังไม่ทันพูดเลย ไปสิ” หันไปส่งสายตาไม่พอใจเตือนให้รู้ว่า เขาจะแกล้งกันเกินไปแล้ว “แหนะ ค้อนใส่ข้าอีกแล้วนะ ยัยตัวยุ่ง” มินามิต้องเอามือขยี้หัวทุยๆอย่างหมั่นเขี้ยว ยัยจอมแสบนี้จริงๆเลย ทำไมชอบทำให้เป็นห่วงด้วยก็ไม่รู้ “ก็มินามิน่าโดนมั้ยละ” สรุปนางจะหาเรื่องเถียงกับเขาใช่มั้ย   มินามิเข้าใจดีว่า ขืนตัวเองพูดต่อไปต้องทะเลาะกับยัยตัวยุ่งแน่ เอาเป็นว่าเลิกคุยกับยัยเด็กนี้ดีกว่า เปลี่ยนเรื่อง “เอาละ อาบน้ำเช็ดตัวเสร็จแล้ว ไปกินข้าวกัน ดูสิจะค่ำแล้วนั่น” ชี้ให้ดูเวลาที่ล่วงเลยมาครึ่งค่อนวันแล้วกว่าจะจัดการเรื่องนอกวังแสนวุ่นวายนั้นเสร็จ         เข้าสู่ช่วงหัวค่ำ บางคนยังไม่รู้ว่า จะไปไหนต้องทำอะไร เลยมานั่งรวมกันจับเข่าคุยสนุกๆ หลังจากผ่านเรื่องราวหนักหนาจะไม่เห็นก็คนเมื่อตอนเช้าที่หายไปไหนต่อไหนกับมินามิไม่รู้   “คืนนี้พระจันทร์เต็มดวงสวยดีนะ” ยูโกะยกเครื่องดื่มข้างกายขึ้นจิบ รสชาติของไวท์ชั้นเลิศสัมผัสลิ้นผ่านลงถึงลำคอ รสสัมผัสหอมละมุ่นนุ่มเหมือนผิวกายหญิงสาว จะบอกว่าจันทร์บนฟ้าสวยแต่รู้สึกหนวงในอารมณ์อย่างผิดแปลก “ถ้าเมาคืนนี้ ฉันให้นอนนอกห้องนะ" ฮารุนะปรามตามความเหมาะสมเนื่องจากคราวก่อนที่ยูโกะไปเมากับพวกซาเอะแล้วกลับมาสภาพดูไม่จืด ก่อกวนเธอไม่ต้องหลับต้องนอนทั้งคืน เลยหมายจะทำโทษให้คนเมาต้องสำนึก “เนี้ยงใจร้าย” ยูโกะควนครางเสียงอู้อี้ถึงสิ่งที่ฮารุนะพึ่งเตือนไป “ไม่ต้องบ่น หรืออยากนอนจริงๆ” เธอใช้เสียงนิ่งขู่คนที่เริ่มจะทำหน้าตาสงบเสงี่ยมขึ้นมา “ไม่บ่นฉันไม่บ่นสักนิด” หาทางหลบจากสถานการณ์นี้ดีว่า “ซาเอะ กอลิล่าไปไหนอ่ะ” “อ๋อ นั้นนะหรอ ยังยุ่งกับเรื่องนักโทษอยู่เลย เห็นมาริโกะก็ต้องไปช่วยนะ” หันหลังมาตอบอย่างเบื่อหน่าย “มีแต่พวกเราละ ที่มานั่งลอยชายอย่างนี้”   “แหม พวกเราอยู่ก็ทำอะไรไม่ได้นิ มาริโกะซามะเล่นรับผิดชอบเรื่องสะส่วนใหญ่ แถมซายากะก็ไปจัดการคุมนักโทษแล้ว” ตามความจริงก็ควรเข้าไปมีส่วนร่วม แต่ตอนนี้รู้สึกจะมีคนทำหน้าที่เยอะแยะ กลัวจะไปเกะกะเลย ขอเป็นตัวเสริมออกมานั่งจิบไวท์ชมจันทร์ดีกว่า “ ขนาดเจ้าหมาบ้ายังไม่ช่วยอะไรเลย” ผาดพิงถึงมินามิที่แอบพาอัตสึโกะกลับมาก่อนแล้วหายจ้อยอีก จะชวนอัตสึโกะออกมานั่งด้วยกันซะหน่อย  แอบไปไหนกันสองคนอีกตามเคย ยูโกะสะดุ้งเฮือกกับสายตาเย็นที่จ้องมา ฮารุนะนั้นเอง “โห ไม่ได้ตั้งใจว่าจริงๆสักหน่อย แค่ปากมันพาไปน่า” หาข้อแก้ตัวให้ตัวเองรอดก่อน แหม เรื่องเจ้าหมานี้ แตะนิดแตะหน่อยไม่ได้ ทั้งฮิเมะ ทั้งคนรักหนุนหลังมันตลอด      มินามิเดินแตะฝุ่นไปเรื่อยใต้แสงแห่งจันทรา จริงๆวันนี้เธอควรกลับร่างเป็นหมาป่าแต่เนื่องจากเงือนไขที่ถูกทำลายทำให้สามารถคงอยู่ในร่างนี้ได้ตามต้องการ มันก็สบายไปอย่างที่สามารถทำตามอำเภอใจ ไม่ต้องคอยคลุมพลังกับร่างกายที่แปรเปลี่ยน “ทำไมถึงเลือกที่นี่” เด็กสาววิ่งตามหลังมาสำรวจสิ่งแปลกใหม่ มินามิเปิดมิติมาที่แห่งหนึ่งมันคงไกลจากอาณาจักรของตนมาก ไม่เคยมาเลยสักครั้ง มองลงไปล่างผากลับเห็นหมู่บ้านที่เต็มไปด้วยแสงไฟ ทุ่งหมอกน้ำค้างยามหลับใหลเป็นไอล้อมวงหมู่บ้าน “ข้าแค่รู้สึกว่ามาที่นี่แล้วสบายใจน่ะ ” มินามิหย่อนตัวลงนั่งบนลานกว้างที่เนินผา ตรงนี้รู้สึกว่าจะเห็นจันทราได้ใหญ่กว่ามุมอื่น "เมื่อก่อนก็มาคนเดียวบ่อยๆ" “มินามิมีอะไรในใจรึเปล่า” อัตสึโกะเอียงคอเล็กน้อยอย่างรู้สึกว่า อีกฝ่ายต้องการจะบอกอะไรด้วย เขาหันหลังสบตาค่อยๆยิ้มออกมาเล็กน้อย “มีสิ” ตบลงตรงที่นั่งด้านข้าง “วันนี้มินามิทำตัวแปลกๆตั้งแต่เช้าแล้วนะ” อัตสึโกะทิ้งตัวลงเอนหัวพิงด้านข้างใช้แขนทั้งสองข้างกอดร่างอุ่นด้วยความเคยชินเป็นนิสัย  “อย่างนั้นหรือ” ราชาหลับตาสูดลมหายใจจับมือของเด็กสาวสอดประสานนิ้วกันไว้ “เจ้ารู้มั้ย มีสิ่งหนึ่งที่ข้าอยากบอกให้รู้ ถึงพามาที่นี่” ราชาดึกร่างของเด็กสาวให้ล้มลงไปนอนราบ จับแขนข้างหนึ่งของนางขึ้นไว้ และนำมืออีกข้างลองไว้ใต้หัวนาง “ เชื่อในตัวข้ารึเปล่า” หาคำตอบจากแววตาที่จ้องกลับมาอย่างอ่อนหวาน “ไม่เคยไม่เชื่อ ” “ข้าอยากพูด อยากบอกเจ้าและข้าก็แน่ใจแล้วจริงๆ สำหรับความรู้สึกนี้” มินามิโน้มตัวลงไปกระซิบที่หูของเด็กสาว จับมือของนางทาบลงที่อกข้างซ้ายและกุมมือของนางไว้อีกที หัวใจเขาเต้นโลด หยุดความตื่นเต้นไว้ไม่ไหวมือถึงได้สั่นหนักขนาดนี้… “ข้ารักเจ้านะ”  คำที่อัตสึโกะรอคอยถูกเปล่งออกมาด้วยน้ำเสียงหวานไพเราะ คล้ายมีจังหวะดนตรีกำลังเคลื่อนไหวในร่างกาย เธอหน้าแดงก่ำฉีกรอยยิ้มกว้างด้วยความดีใจ ยกสองแขนโอบรอบคอมินามิไว้โน้มเขาจูบลงมาทาบ ได้ยินเสียงที่กังวานผสานกันเพราะพริ้งดั่งใครมาขับขานบทเพลง รู้สึกได้ครอบครองเขาทั้งกายและใจ อย่างไม่มีใครผู้ใดเคยทำมาก่อน ……………………………………………………………………………………………..     เอาแล้ว มินามิสารภาพรักแล้วจะเกิดอะไรขึ้น!!!!
  19. แอบย่องมาลงดึกๆ อิ อิ คิดถึงรีดที่น่ารักจังเลยค่ะ เพื่อเป็นการไถ่โทษที่ไรต์หายไปนาน ตอนนี้เลยเอาลงให้อ่านยาวๆเลย ปล. เตรียมถุงเลือดไว้ด้วยนะคะ >< ปล.2 อย่าลืมครอบดำนะคะ ..................................................................................................................................................................                                                                                           ch.36 มอบให้       เขาขยับมือที่ผาดอยู่บนขอบหน้าต่าง ดวงหน้าเหม่อออกไปในท้องฟ้ายามเที่ยงวันที่พระอาทิตย์ส่องแสงร้อนระอุ สามวันที่เขา ไม่ยอมกิน ไม่ยอมดื่มจนร่างกายซูบผอมไปมาก ความปรารถนาหนึ่งเดียว คือ การอยู่อย่างไรความคิด อยากปล่อยให้หัวสมองว่างเปล่า อยากปล่อยให้หัวใจเป็นอิสระจากการผูกมัดทั้งป่วง ทว่าสิ่งที่บอกถึงความเสียใจ คือ คาบน้ำตาที่ไหลเปรอะเปื้อนข้างแก้ม      ความเหงากลับมาเล่นงานหัวใจอีกครั้งหลังจากที่ผ่านมาเนิบนาน        ข้ามันเป็นราชาที่ไม่ได้เรื่องเลย ถึงต้องพบเจอกับการสูญนับครั้งไม่ถ้วน      นางปรากฏตัวต่อหน้าของเขาและหายไปต่อหน้าต่อหน้า แม้ว่าอยากจะไขว่คว้า โอบกอดนางไว้มากเพียงไรทว่าความจริงเขากลับทำไม่ได้ นางโบยบินไปในที่ที่ไกลแสนไกล ที่ที่เขาไม่รู้จัก ไม่คุ้นชิน นางเหลือไว้เพียงความทรงจำและกลิ่นอายที่ชวนคิดถึง ปล่อยให้หัวใจของเขามันทรมานเช่นครั้งอดีต   นางไม่เหลือแม้แต่วิญญาณให้เขาตามหา ไม่เหลือแม้แต่สิ่งที่บอกว่านางเคยมีตัวตนอยู่ ทำไมต้องเป็นเจ้าอีกแล้วไมโกะ ทำไม.. ถึงสร้างความทรมานให้ข้าไม่จบไม่สิ้น      ร่างเล็กนึกอิจฉาสิ่งมีชีวิตที่นอนหลับอยู่ด้านข้าง มันดูมีความสุข ได้ใช้ชีวิตอย่างปกติ มีครอบครัว มีอิสระที่จะโบยบิน  ได้รับไออุ่นจากรอบข้าง เกิดเป็นสัตว์ที่มีนาย มีที่พักก็ดีแบบนี้ละ แล้วเขาละ ควรอยู่ที่ไหน… ควรอยู่กับใคร ทำไมเขาโดดเดียวเหลือเกิน                 ย้อนกลับไปเมื่อสามคืนก่อนหลังจากที่แม่มดสาวได้หมดสติไป “ไมโกะ!!” เขาเขย่าร่างที่ไร้สติของนาง   อย่าสิ อย่าทำแบบนี้ ข้ายังมีเรื่องมากมายที่อยากคุยกับเจ้า    ขอร้องละ  อย่าทิ้งข้าไว้อย่างนี้ ข้าไม่อยากมีชีวิตเหมือนที่ผ่านมาอีกแล้ว ชีวิตที่จมลงกับอดีต ความเชื่อที่ถูกทำลาย ความผิดหวังที่ต้องสังหารเจ้าด้วยมือคู่นี้ มันเจ็บปวดเหลือเกิน “ตื่นขึ้นมาสิ!” ราชาตะโกนด้วยปากที่สั่นเทา เขาโน้มตัวกอดร่างบางแน่น สัมผัสของนางไม่มีอีกแล้ว  ข้าสัมผัสถึงพลังของนางไม่ได้อีกแล้ว หยาดน้ำตาเขาไหลใส่แก้มของเด็กสาว อย่าทำกับข้าอย่างนี้ ขอร้องละ   ถ้าเขาไม่มีทิฐิกับนางจนถึงตอนนี้ข้าคงได้อยู่กับเจ้า ข้าขอโทษ  ไมโกะ  ขอโทษสำหรับทุกอย่าง ขอโทษที่ไม่เคยเชื่อใจ ขอโทษที่ช่วยเหลืออะไรเจ้าไม่ได้  ข้าไม่เคยรู้ตัวเลยว่าเจ้าหวังดีกับข้ามากเพียงไร ข้ามันเป็นคนโง่จริงๆ เจ้าขี้โกงจังเลย มาบอกรักข้าแล้วจากไปอย่างนี้ จากไปอย่างไม่มีวันกลับมา ตื่นขึ้นมาคุยกับข้าสิ  ไม่อยากฟังคำตอบของข้า รึไง พลังของเด็กสาวที่คืนกลับมาบอกมินามิว่า คนที่เขาพรำหาไม่มีตัวตนอยู่อีกแล้ว   เด็กน้อย  ข้าควรจะทำยังไงดี เจ้าตอบข้าหน่อยสิ ข้าไม่รู้จะทำยังไงกับเรื่องของเจ้า เรื่องของไมโกะ พวกเจ้าสองคนเล่นตลกอะไรกับข้า หัวใจของข้าทำไมมันถึงได้เจ็บปวดขนาดนี้   “มันเกิดอะไรขึ้น!” เสียงตะโกนดังขึ้นพร้อมเหล่าทหารที่เดินตามร่างเล็กบนม้ามาติดๆ  สภาพของที่นี่บอกว่าเกิดการต่อสู้อย่างหนักทำให้ทหารแอบหวาอยู่เล็กๆ ราชาถอนริมฝีปากออกจากหน้าผากของเด็กสาวก่อนหันไปมองผู้มาใหม่ด้วยสายตาเรียบนิ่ง ยูโกะเห็นอัตสึโกะกับฮารุนะนอนหมดสติอยู่ใกล้ๆราชา ก็บังเกิดความเกรี้ยวกาจ ไม่คิดใคร่ควรเรื่องราวให้ดี ปลีกตัวเข้าไปกระชากคอเสื้อของราชาขึ้นมาประจันหน้ากับตน ซึ่งเกือบทำให้ร่างของอัตสึโกะหล่นลงกระแทกพื้นดีที่ราชายังจับประคองร่างบางนอนลงพื้นได้สำเร็จ “แกทำบ้าอะไร!!”  ราชาเฉยกับคำพูดของร่างสูงกว่าไม่เท่าไหร่และผลักอีกฝ่ายออก “ฝากนางด้วย” มินามิพูดประโยคสั้นๆก่อนหมุนตัวเดินออกไปข้างนอก ทว่ายูโกะรีบฉุดแขนของราชาไว้และชักดาบผาดไปบนคอของอีกฝ่าย “แกรีบจะไปไหนไม่ทราบ!” บังอาจทำให้ฮารุนะกับอัตสึโกะมีสภาพเป็นแบบนี้ ใครจะยอมปล่อยให้หนีกัน   ไร้ซึ่งคำตอบอีกครั้งมีเพียงสายตานิ่งเรียบที่มองตรงไปข้างหน้า  มินามิพลักดาบออกด้วยพลังอันรุนแรงพร้อมมืออีกข้างจับแขนเสื้อของคนที่เอาดาบเข้ามาจี้เหวี่ยงขึ้นบนฟ้าก่อนจับลำตัวทุ้มลงกับพื้น “ตุ้ม” “โอ๊ย” ยูโกะร้องโอย ยกมือลูบก้นปอยๆ พอโดนแบบนี้ก็ยิ่งโกรธหนัก สั่งทหารเข้าล้อมมินามิไว้ หอกปลายแหลมถูกชี้ใช้ร่างเล็กที่ไม่แสดงอาการอะไรออกมา กระทั้งยูโกะยันตัวลุกขึ้นได้สำเร็จ   จะ จุกเป็นบ้าเลย   “กะ แก!”  ยูโกะประคองตัวจะล้มแหล่มิล้มแหล่ยกมือเตรียมให้สัญญาทหารเข้าจับกุมตัวผู้ต้องหา มินามิถอนหายใจยกมือวาดละอองเวทย์ไปรอบๆเป็นวงกลม ทหารต่างถอยห่างจากมินามิเปลี่ยนท่าโจมตีมาตั้งรับ เจ้าตัวอาศัยจังหวะนั้นกลายร่างแล้วกระโดดพุ่งออกไปทางช่องว่าง “โถ่เว้ย!” ร่างเล็กสถบเสียงดัง “อย่าปล่อยให้มันหนีไปได้!!” เขาแผดเสียง หน้าแดงก่ำบ่งบอกถึงความฉุนเฉียว ทหารรีบทำตามคำสั่งวิ่งไล่ตามมินามิไปในเวลาไล่เลี่ยกัน   “มันอยู่ไหน ตามไปดู” เสียงทหารในป่าทำให้สัตว์ที่อาศัยอยู่แถวนั้นแตกตื่น ชาวบ้านเดินถือตะเกียงไฟออกจากบ้าน มุงดูเหตุการณ์อยู่ในพื้นที่ปลอดภัยใกล้ๆกับชายป่าที่ทหารเข้ามารักษาการไว้  ชายแดนของป่าถูกคุ้มกันด้วยเขตอาคมขนาดใหญ่ และนายทหารอีกยี่สิบนายที่ยืนตีหน้าดุคุ้มผู้ไม่เกี่ยวข้องที่อยากเข้าไปในป่า พระราชาที่เห็นความผิดปกติบนท้องฟ้าได้ลอบหนีออกจากพระราชวังปลอมตัวเข้ามาปะปนกับฝูงชนเพื่อสังเกตสถานการณ์อย่างใกล้ชิด กองทหารของราชวังยังคงวิ่งวุ่นอยู่รอบบริเวณป่าก่อนพระองค์จะทอดพระเนตรเห็นรถม้าวิ่งออกมาโดยมีซายากะเป็นคนบังคับบังเหียนตรงไปทางราชวัง เกิดอะไรขึ้น แล้วอัตสึโกะปลอดภัยดีรึเปล่า พระองค์เริ่มนั่งไม่ติด คงต้องถามทหารรักษาการก่อนว่า เกิดอะไรภายใน “เจ้าต้องการอะไรตาแก่!” นายทหารมีสีหน้าหงุดหงิดที่เห็นชายแก่เดินมาสะกิดตน พระราชาอมยิ้มกับคำพูดจาไม่เข้าหู ควรจะสั่งสอนนายทหารของพระองค์อย่างไรดีนะ นึกแล้วท่าสนุกพิลึก บอกกี่ครั้งแล้วว่าอย่าเสียมารยาทกับประชาชน “ข้างในเกิดอะไรขึ้น บอกผมได้ไหม” ทรงถามออกไปด้วยน้ำเสียงนุ่มๆแล้วแกล้งทำหูทวนลมกับน้ำเสียงไม่พอใจของหนุ่มทหาร “ข้าจะไปรู้ได้ยังไง ก็ยืนด้วยกันกับแก อย่ามายุ่งกับเรื่องนี้ดีกว่า” เขากระแทกหอข้างลำตัวลงพื้นอย่างแรง เตือนว่า อย่าสอดให้มันมาก ถ้าไม่อยากมีปัญหา พระราชาจำต้องค้อมตัวและถอยออกมาก่อนถอนหายใจยาว ในกองมีทหารไร้มารยาทแบบนี้ด้วยหรือ เอาไว้กลับวังข้าคงต้องจัดการสักหน่อย ข้าจะอบรมกองทหารซะใหม่เสีย ทรงคิดในทันทีและเวลานั้นเองพระองค์ต้องเลิกคิ้วขึ้นที่เห็นอัศวินของอัตสึโกะมุ่งตรงมาจากราชวัง โทโมจิน มาริโกะ และ ซาอะ พวกนี้คงจะให้คำตอบเขาได้   “เดี๋ยวสิพวกเจ้าน่ะ!” ทรงใช้เสียงอันทรงพลังตะโกนเรียกคนบนท้องฟ้า มาริโกะเป็นคนแรกที่หยุดชะงักมองเจ้าของเสียงอันทรงพลังนี้ ก็พบชายคนหนึ่งที่ตกเป็นเป้าสายตาของคนทั้งหมดหมู่บ้าน ไม่เว้นแม้แต่ทหาร จะมีใครซะอีกที่กล้าเรียกพวกตนอย่างนี้ นอกซะจาก.. มาริโกะกระโดดลงจากสัตว์เลี้ยงพาหนะ คุกเข่าต่อหน้าชายที่ยืนอยู่กลางวงล้อม ทหารมีท่าทีแปลกใจ ทั้งคนที่พึ่งขับไล่ชายคนนี้ออกไป และที่น่าตกใจกว่านั้นคือเหล่าอัศวินพร้อมใจกันทำแบบนี้ ไม่ผิดแน่ชายคนนี้… ทหารผู้นั้นหน้าซีด ตัวสั่นหงิก ขอให้อย่าใช่เถิด ไม่งั้นบอกได้คำเดียวเขาตายแน่ๆ “ข้าไปด้วย” เขาพูดเพียงประโยคที่สั้นอีกตามเคย มาริโกะโค้งศีรษะให้ก่อนรับร่างของชายผู้นี้ขึ้นไปบนสัตว์พาหนะด้วย นายทหารคนเมื่อครู่ล้มทั้งยืน เหงื่อแตกพลัก เมื่อได้ยินประโยคกระซิบว่า   เตรียมตัวเอาไว้   ข้าผิดไปแล้วฝ่าบาท!!   “มาริโกะเกิดอะไรขึ้น” “ฝ่าบาท เจ้าหญิงกับฮารุนะบาดเจ็บ ถูกส่งตัวเข้าวังเมื่อครู่ ส่วนเรื่องอะไรหม่อมฉันยังไม่ทราบเหมือนกันเพคะ รู้เพียงแค่ผู้ต้องหา…” มาริโกะทำท่าอึกอักจนราชาเริ่มสงสัย “ฝ่าบาทหม่อมฉันอยากให้ฟังเรื่องที่จะเล่าต่อไปนี้ก่อนเพคะ” คิ้วของราชาเลิกขึ้นสูงแต่พอได้เห็นสีหน้าจริงจังของมาริโกะแล้วทรงคิดว่า ต้องมีเรื่องใหญ่อะไรที่พระองค์ทรงไม่รู้เป็นแน่     ด้านมินามิหลังจากหลบหนีจากพวกยูโกะได้สำเร็จก็เจอกับพวกภูติที่มาดักรออยู่ก่อนหน้า พวกมันเชิญตัวเขาไปที่หวงมิติแห่งกาลเวลา ซึ่งมินามิก็ไม่ได้ปฏิเสธคำเชิญของเจ้าพวกมัน เพราะนานๆที่มันจะให้เกียรติมาเชิญเขาถึงที สวนศักดิ์เปลี่ยนไปจากครั้งล่าสุดที่มาเยียน คงเพราะได้รับผลกระทบจากพายุในดินแดนสีขาวเมื่อคราวนั้น ทางเดินน้ำเปลี่ยนไป ต้นไม้เองก็ดูจะแปลกตากว่าครั้งไหนๆ  มินามิมองสำรวจสถานที่ที่ไม่ได้กลับมานานตั้งแต่ใช้ชีวิตอยู่กับเด็กสาว “ข้าอุดรอยรั่วที่ไอแห่งความชั่วร้ายได้หลุดลอดออกมาหมดแล้ว” “ไม่ได้พบกันนานเลยนะ ซายาเน่”  มินามิทักทายเจ้าพูดจิ๋วผมสั้นประบ่า ใส่ชุดเหมือนซามุไร สะผายดาบยาวคาดไว้บนลงหลัง ว่ากันตามตรงก็ไม่ได้เจอซายาเน่นานเหมือนกัน เจ้าตัวดันไปอยู่ไหนไม่รู้เป็นร้อยสองร้อยปี วันนี้ คงพึ่งจะกลับมาสินะ ยังมีกลิ่นอายของต่างแดนติดตัวอยู่เลย ในบรรดาภูติซายาเน่ดูเป็นงานเป็นการที่สุดละ แต่เสียอย่างเดียวที่เจ้าตัวไม่ชอบอยู่ดูแลน้องๆตัวยุ่งทั้งหลายนี้ละ “เช่นกันท่านมินามิ” ซายาเน่โค้งตัวให้อีก “จะว่าไป พวกเจ้าก็อยู่กันจะครบแล้วสิ” มินามิลองนับๆดูก็พึ่งจะเอ๊ะใจว่า ขาดภูติไปตัวหนึ่ง มันวันอะไรกันเนี่ย เจ้าพวกนี้ถึงมารวมตัวกันได้ “ยัยนั้นหลงทางน่ะ” เวโรนิก้าปิดหนังสือในมือพลางขยับกรอบแว่นหนาเตอะ ทุกคนรวมถึงมินามิร้อง อ๋อ พร้อมพยักหน้าหงิกหงัก เมื่อพูดถึง ‘คาวาเอย์’ ที่ขึ้นชื่อว่าฉลาดน้อย จนมินามิสงสัยว่า ยัยนี้มาเป็นภูติได้ไงเนี่ย แล้วลืมทางกลับมาในมิติแห่งกาลเวลานินะ ได้ยังไงกัน! ไอ้เจ้าบื้อเอ่ย นี้เห็นว่า ไม่อยากจะด่ามันหรอกนะ “หวังว่า หัวยัยนั้นยังดีอยู่นะ” ที่พูดนี้คือหลายๆความหมายเลยละ มินามิยกมือกุมขมับที่ชักจะปวดๆขึ้นมา ตึบๆ “เดี๋ยวยัยบื้อนั้นก็มาเองละท่านมินามิ” มาร์กาแลตพูดด้วยน้ำเสียงร่าเริง ดีใจที่จะภูติทุกตนจะมารวมตัว “แล้ว.. พวกเจ้าเรียกข้ามาทำไม” มินามิถามในสิ่งที่สงสัยทำให้พวกภูติที่ร่าเริงอยู่ๆก็เงียบกริบ บรรยากาศเมื่อครู่เปลี่ยนไปทันที “ท่านคงรู้ตัวแล้วใช่หรือ” มินามิหลับสายตาลงพยักหน้าแทนคำตอบให้แมรี่ “แบบนี้ดีแล้วหรือท่านมินามิ” โรล่าที่เงียบมานานขอมีส่วนร่วม ราชายังไม่ตอบ เดินไปนั่งลงใกล้ๆกับเสือตัวใหญ่ที่ชื่อเนี้ยง ไม่นานเจ้าพวกนี้ก็ตามมาเอาคำตอบ “ข้าต้องการอิสระมาตลอดชีวิต เจ้าก็รู้” มองออกไปยังทิวทัศน์สวยงามเบื้องหน้า “สวยจังเลยนะ” “ทุกอย่างเพื่อท่านมินามิ ดอกไม้ แม่น้ำ ต้นไม้ พวกมันต้องการให้ท่านได้เห็นน่ะ” ลินดาบินลงมานั่งบนหัวของเจ้าเนี้ยงๆ ที่มันกำลังเอาหัวของมันถูๆไถ่ๆกับมือของมินามิ ภูติน้อยพยายามมองหาความรู้สึกที่แท้จริงในแววตาคู่นั้น แต่ก็ไม่พบสิ่งใดนอกจากความว่างเปล่า “ข้าจะกลับละ ขอบใจพวกเจ้ามากนะ” มินามิยิ้มนิดๆที่มุมปากก่อนโบกมือลาเจ้าพวกภูติตัวจิ๋ว คงจะไม่ได้เจอกันอีกพักใหญ่ๆเลยละ   “ฮื่อๆ” “อย่าร้องไห้ซิมาร์กาแรต ท่านมินามิไม่ได้หายไปไหนสักหน่อย” “แต่มันก็หมายถึงการที่เราจะไม่ได้เจอท่านมินามิอีกนิ จะต้องตัดขาดกันจริงๆแล้วนะ พวกพี่ๆไม่เศร้ารึไง” ไม่ใช่เพียงแค่เรื่องนี้ ทั้งที่ทุกตนรู้กันดี แต่ทำไมถึงยิ้มกันได้ โดยเฉพาะลินดา “เศร้าได้ยังไงกัน เราควรยินดีสิถึงจะถูก” ลินดาเดินยิ้มเข้ามาปลอบน้อง ใช่ ต้องยิ้มสิถึงจะถูกแม้จะไม่มีโอกาสได้เจอกันอีกแล้วก็ตาม มันคงเป็นครั้งสุดท้ายแล้วจริงๆ     ทางชายป่าที่ท้องฟ้าเริ่มมืดค่ำลงทุกที “ว่ายังไงนะ!” พระราชาแทบทรุดตัวลงกับพื้นจนมาริโกะต้องประคองตัวพระองค์ไว้ นี้มันเรื่อง ใหญ่ไม่ใช่รึไง แล้วเหตุได้จึงปิดบังพระองค์ “โปรดอภัยให้พวกหม่อมฉันด้วยที่ตามใจเจ้าหญิงมากไปจนไม่ได้ทูลเรื่องนี้กับฝ่าบาท”   มันไม่ใช่เรื่องเล่นๆเลยนะ ปัญหาใหญ่ระดับชาติแบบนี้ ถ้าประเทศอื่นรู้มีหวังเกิดความวุ่นวายตามมาแน่ ทำอะไรของเจ้ากัน อัตสึโกะ ไม่เห็นใจข้าบ้างรึไงถึงชอบนำปัญหามาให้ข้าอยู่เรื่อย “มาริโกะ พาข้ากลับวัง!” “แต่ว่าฝ่าบา..” “เดี๋ยวนี้!” เขาสั่งเสียงเฉียบขาดจนไม่มีใครกล้าขัด เรามีเรื่องต้องคุยกันยาว ยัยลูกสาวตัวแสบ มาริโกะยิ้มแหะๆ เอาแล้วไง หวังว่า งานนี้ วังจะไม่แตกนะ พระราชาดูกริ้วถึงขนาดนี้ แล้วคู่กรณีก็คงไม่ยอมอีกละ จะเป็นยังไงต่อละทีนี่… มาริโกะได้แต่ยืนปาดเหงื่อ     กลับสู่ปัจจุบัน  ข้าเหนื่อยเหลือเกิน ข้ารู้สึกเหนื่อย ป่านนี้เจ้าจะฟื้นหรือยังเด็กน้อย หากเจ้าฟื้นขึ้นมาจงอย่ามาหาข้าเลย ข้ายังไม่อยากพบเจ้า ไม่อยากได้ยินเสียงของเจ้า เพราะมัน…. “หาเจอแล้ว” เสียงที่เขาคุ้นหูทำให้ราชาต้องรีบหันดูเจ้าของน้ำเสียง พึ่งบอกอยู่แท้ๆว่าไม่อยากได้ยินเสียง ไม่อยากเจอหน้า แต่เด็กคนนี้กลับปรากฏตัวขึ้นมาอยู่ต่อหน้าเขา อัตสึโกะส่งรอยยิ้มเศร้าๆให้ร่างเล็กที่ทำท่าจะลุกหนีตัวเองก่อนโถมตัวไปกอดร่างบางอย่างแสนคิดถึง “หมับ” “คุณหายไปไหนมา ทำไมไม่ยอมมาดูแล ไม่ยอมมาเฝ้า ใจร้ายที่สุดเลย รู้มั้ยว่า เป็นหวง คิดถึง คนใจร้าย คนเย็นชา” อัตสึโกะต่อว่าคนในอ้อมกอดชุดใหญ่ เธอคิดถึงกลิ่นกายของเขาเหลือเกิน  อ้อมกอดอุ่นๆที่กกนอน ริมฝีปากนุ่มๆที่คอยบอกฝันดีทุกค่ำคืน  กว่าเธอจะเคลียร์เรื่องทั้งหมดในวังได้ก็ปาเข้าไปสามวันเต็ม ฟื้นขึ้นมาก็มีเรื่องให้ทะเลาะกับเสด็จพ่อ นี่ทรงยังไม่หายงอนเลย เอาไว้ เรื่องเป็นมายังไงเดี๋ยวเล่าให้ฟัง ตอนนี้ขอเคลียร์ปัญหาหัวใจกับคนตัวเล็กก่อน ยูโกะเองก็ทำท่าไม่ยอมให้เธอออกมาหามินามิท่าเดียวกว่าจะหนีออกมาได้เหนื่อยแทบแย่ ก็ทั้งยูโกะและเสด็จพ่อต่างส่งทหารมาเฝ้าประตูหน้าห้องของเธอไว้ไม่ยอมปล่อยให้ไปไหนนี่สิ      เธอกลายเป็นนักโทษของเสด็จพ่อชัดๆ   ดีหน่อยที่วันนี้เป็นเวรมาริโกะมาเฝ้าเธอ ถึงมีโอกาสออกมาหามินามิเนี่ย   “กลับไปเถอะ” มินามิเอ่ยปากไล่ด้วยน้ำเสียงราบเรียบ เขาอยากอยู่คนเดียว ไม่ต้องการเอาเรื่องของเด็กสาวมาใส่ใจ แค่นี้ในหัวของเขาหนักอึ้งจนคิดอะไรไม่ออก  ไม่พร้อมจะรับรู้อะไรตอนนี้  อัตสึโกะรู้สึกหน้าชาเล็กน้อยที่โดนไล่ อุสาตามหานะ แต่ดันมาไล่ มันน่าน้อยใจมั้ย? จะออกมามันง่ายๆที่ไหน เดี๋ยวก็กลับจริงๆหรอก ทั้งๆที่ทำหน้าเหมือนหมาถูกทิ้งแท้ๆ แต่ปากนี้ยังเก่งไม่เลิก เพราะผู้หญิงคนนั้นคนเดียวเลย มินามิถึงมีสภาพแบบนี้ ถ้าเจอกันอีก เธอจะจับมาขึงบนไม้แล้วสั่งทหารทรมานหนักๆให้ตายไปเลย “มินามิ ฉันเห็นหมดแล้ว เรื่องของผู้หญิงคนนั้น”  เธอเห็นเรื่องทุกอย่างผ่านความทรงจำของผู้หญิงคนนั้น รวมถึงเรื่องของตัวเอง เหตุผลที่เธอรู้สึกผูกพันกับคนคนนี้ตั้งแต่ครั้งแรกที่พบเจอ  ตอนนั้นอาจจะไม่ใข่ความรู้สึกที่แท้จริงของเธอ แต่ตอนนี้เธอกล้าบอกเลยว่า ความรู้สึกนี้ไม่ใช่ของใคร ไม่ใช่หน้าทีเพราะคำทำนายหรือสิ่งที่ถูกกำหนด  แต่มันคือความรู้สึกจริงๆที่ได้ตกหลุมรักผู้หญิงคนนี้ตั้งแต่ที่ได้สัมผัสถึงตัวตนของเขา “ทำไมเจ้าต้องเป็นแบบนี้ตลอด ทั้งเจ้าและนาง ข้าไม่รู้ว่าตัวเองจะทำอย่างไร” มินามิซบหน้าลงบนไหล่ของเด็กสาว เขาเหนื่อยที่ต้องพูดอะไรกับนางในตอนนี้ เขาทรมานกับการหายไปของคนสำคัญสองคนในเวลาเดียวกัน เขากำลังกลัวการที่จะต้องสูญเสียของมีค่า กลัวการที่ต้องสูญเสียเด็กน้อยคนนี้ไปอีกคน อัตสึโกะยกมือลูบเส้นผมของคนอายุมากกว่า เธอยังอยู่ข้างๆเขา ต่อให้เขาจะเจ็บปวดขนาดไหนเธอก็จะช่วยเยียวยามันให้ได้ สัมผัสได้ถึงความทุกข์  ความไม่เข้าใจ ความว้าวุ่นใจที่เกิดขึ้นกับความทรงจำในอดีตของเขา "ฉันน่ะนะ ไม่เคยคิดจะไปแทนที่คนคนนั้นของมินามิหรอก แต่ว่าฉันจะเป็นตัวฉันแล้วจะทำให้มินามิรักให้ได้สักวัน เหมือนที่มินามิรักนาง" มินามิยังนิ่งไม่มีปฏิกิริยา   “ฉันรักเธอนะ มินามิ” อัตสึโกะกระซับออมกอดแน่น หัวใจของเธอเริ่มเจ็บแปลบเมื่อได้เห็นสภาพโดยรวมของคนที่เธอบอกรักไป ฉันไม่อยากเห็นคุณต้องเศร้าโศกเสียใจขนาดนี้ ทั้งที่เรื่องกำลังไปได้ดีแท้ๆแต่เพราะการปรากฏตัวของสองคนนั้น "ร้องให้พอเถอะนะ คุณน่ะ ไม่ต้องทนกับเรื่องอะไรแบบนี้อีกแล้ว"    ฉันจะทำตามสัญญาที่ให้กับคุณ  แม่มด ฉันจะช่วยมินามิ ผู้หญิงที่คุณพยายามปกป้อง ผู้หญิงที่คุณมอบทั้งหัวใจให้เหมือนฉันในตอนนี้   มินามิค่อยๆเงยหน้าขึ้นสบตาของเด็กสาว ดวงตาเขาเป็นรอยช้ำน้ำตา ไม่ได้เห็นกันง่ายๆหรอก สำหรับคนร้องไห้ยากอย่างมินามิ มันถึงได้บอกถึงความทรมานของเขาที่สะสมมา เด็กสาวใช้นิ้วชี้ลูบผ่านบนเปลือกตาที่แทบจะลืมไม่ขึ้น เห็นแล้วมันสะเทือนใจ อดสงสารไม่ได้เลย “มินามิ” “เจ้ามันเป็นเด็กจอมยุ่งจริงๆด้วย” เขาแสร้งทำน้ำเสียงโวยวายกลบเกลื้อนความเศร้า ก่อนยกมืออันไร้เรี่ยวแรงแนบแก้มของเด็กสาว “ขอบใจนะ” มินามิยิ้มบางๆให้คนที่รั้วเอวตนไว้อย่างห่วงแหน "แน่ใจแล้วหรือที่จะปล่อยให้เป็นอย่างนี้" “แน่ใจสิ” มือของอัตสึโกะประสานเข้ากับมือที่อยู่บนแก้ม ต้องแน่ใจอยู่แล้วกับความรู้สึกของตัวเอง ไม่ใช่เป็นความรู้สึกที่ได้มาจากผู้หญิงคนนั้นสักหน่อย “เพราะฉะนั้นมินามิ มาเริ่มต้นทุกอย่างใหม่นะ” ราชาหลับตาลง สูดลมหายใจเข้าลึก เริ่มต้นใหม่หรือ.. มันคงถึงเวลาที่ข้าจะปล่อยมือจากเรื่องในอดีตเสียที หัวใจที่กำลังโลดไปมาที่อกข้างซ้าย มันรุนแรงมากเหมือนตอนที่ข้าอยู่กับนางเมื่ออดีต แต่คนที่ข้ามีความรู้สึกนี้ด้วยตอนนี้ ไม่ใช่นาง แต่เป็นเด็กสาวตรงหน้า  ไม่ใช่วิญญาณของนาง ไม่ใช่ตัวตนของนาง ความรู้สึกทุกอย่างเป็นของเด็กสาว  นางทำให้ข้าสัมผัสความรู้สึกนี้อีกครั้ง อบอุ่น ตัวของนางเหมือนแสงแห่งอรุณที่ส่องสว่างท่ามกลางความหนาวเหน็บในใจข้าจริงๆ “ไว้ถึงวันที่ข้าพร้อมเมื่อไหร่ ข้าจะให้คำตอบเจ้า เด็กน้อย” มินามิจูบลงบนหน้าผากของเด็กสาวแล้วถอนริมฝีปากออก เอาหน้าผากตัวเองแตะลงไปแทนที่ริมฝีปากเมื่อครู่ “แต่..ข้าขอให้รู้ว่าตอนนี้ เจ้าสำคัญที่สุดสำหรับข้า”   อัตสึโกะรู้ตัวว่าหัวใจของตัวเองกำลังเต้นแรง ดีใจตื้อตันทำตัวไม่ถูก ถึงจะไม่ใช่ประโยคบอกรักหวานๆเหมือนใครคนอื่นเขาก็เถอะ แต่แค่นี้กลับทำให้เธอดีใจจนตัวลอย  เธอดึงตัวเจ้าของแววตานิ่งเข้ามาจูบให้สมใจอยาก อยากให้รางวัลกับคำหวานๆนี้เหลือเกิน ก่อนจะรู้สึกถึงความอุ่นร้อนที่แทรกเข้ามาหยอกล้อกับภายใน อัตสึโกะรู้สึกตัวเบาหวิวโต้ตอบสัมผัสของร่างเล็กกลับไปอย่างไม่ประสีประสา ก่อนร่างจะถูกประคองนอนราบลงพื้น   นุ่มจัง ไม่รู้ตั้งแต่เมื่อไหร่ที่ขนของนกยักษ์ถูกรวมมากองเป็นเบาะนุ่มๆให้เธอนอน แขนของหญิงสาวผาดไปบนคอของร่างเล็ก เจ้าตัวเคลื่อนริมฝีปากที่กำลังหยอกล้อกับริมฝีปากของเด็กสาวออกก่อนลากลิ้นร้อนไปตามลำคอขาว “อื่อ” เด็กสาวรีบยกมือปิดปาก ใบหน้าเห่อร้อนขึ้นมาเมื่อถูกริมฝีปากอุ่นเม้มลงที่ลำคอ ก็รู้ว่า ตัวเองไม่ได้อายุน้อยๆแล้ว แต่อยู่กับเขา เธอกลายเป็นเด็กน้อยที่ไม่ประสีประสาตลอดเลย ลืมบอกไปว่า ตอนนี้เธอยังอยู่ในชุดนอนกระโปรงยาว ที่มันแนบเนื้ออยู่ด้วย... จริงๆ ไม่ได้ตั้งใจยั่วนะ มันบังเอิญต่างหาก ฝ่ามือของร่างเล็กลูบผ่านลำตัวของอัตสึโกะไปที่เนินอกอิ้ม ไล่นิ้วสำรวจมันผ่านผ้ากันบางให้อัตสึโกะได้บิดตัวรับสัมผัส ก่อนบีบคลึงมันหนักๆและไล่นิ้วเรียวสำรวจต่อไปยังเอวคอด “มะ มินามิ” อัตสึโกะหอบหายใจแรงกับความร้อนวูบที่ถูกร่างเล็กปลุกเร้า “ได้รึเปล่าเด็กน้อย” เขาผลักจากซอกคอขาวของเด็กสาว จ้องใบหน้าเนียนที่เริ่มมีหยาดเหงื่อผุด ใบหน้าของเขามีรอยแดงไม่ต่างจากเด็กน้อยที่นอนหอบเอาอากาศอยู่ใต้ร่าง อัตสึโกะยกยิ้มเขินๆ ยกตัวขึ้นไปกระซิบที่หูของร่างเล็กก่อนกลับมานอนลงเหมือนเดิม ทว่าร่างเล็กยิ่งหน้าแดงหนักกับคำพูดของเจ้าตัว ถามผ่านทางสายตาว่า จะเอาจริงหรือ แบบนั้นน่ะ   อัตสึโกะยิ้มกว้างกว่าเดิม พยักหน้าและขบลงที่ใบหูของเจ้าหมาป่า “แลกเปลี่ยนกันแล้วนะ” เด็กสาวหัวเราะคิก มินามิแกล้งทำเป็นไม่สนใจก้มตัวลงไปจัดการกับเสื้อของเด็กสาว สายเสื้อคาดยาวที่หัวไหล่ถูกสะบัดออกไปจนเผยให้เห็นเสื้อชั้นในตัวบาง ปราการชิ้นสุดท้ายถูกเกี่ยวทิ้งอย่างง่ายดายก่อนลิ้นร้อนจะลงไปหยอกเหย้ากับยอดน้ำค้างสีหวานที่แข็งชูชันขึ้นเป็นไต่   “อื่อ” อัตสึโกะยกมือขยุมผมของอีกฝ่ายพร้อมกดใบหน้าให้เข้ามาใกล้กว่าเดิม ขณะที่ร่างกายตอบสนองโดยการแอนรับเข้าหาสัมผัส  ร่างเล็กลากฝ่ามือหายเข้าไปใต้กระโปรง ลูบไล้ต้นขาด้านในสลับกับต้นขาด้านนอกจนอัตสึโกะครางไม่ได้ศัพท์และต้องสะดุ้งอีกครั้งเมื่อร่างเล็กสะกิดตที่จุดแกนกลางลำตัว “อ๊ะ.. อ๊า”  ใบหน้าของเด็กน้อยกำลังทรมานกับความต้องการที่เพิ่มสูง คนตัวเล็กยังใจเย็นไม่ลงมือถึงขนาดที่อีกฝ่ายส่งเสียงร้องประท้วง “มะ มินามิ” เริ่มจะเห็นสีหน้าไม่พอใจของเด็กน้อย เจ้าตัวก็หลุดยิ้มก่อนล่นล้นชั้นในตัวสุดท้ายทิ้งและลากลิ้นร้อนไปยังเป้าหมาย “อื่อ” อัตสึโกะร้องครางเมื่อมินามิฝังหน้าเข้าไปที่จุดกึ่งกลางใต้กระโปรง “อะ อ๊า” ร้อน มัน ร้อน คล้ายกับร่างกายจะแตกออกเป็นเสี่ยงๆที่ลิ้นร้อนเพิ่มจังหวะในการดื่มด่ำกับน้ำหวานที่ร่างกายตนผลิตออกมาไม่หยุดหย่อน ยิ่งเหมือนจะทำให้มันแห้งมากเท่าไหร่มันยิ่งผลิตเพิ่มมากขึ้นเท่านั้น  รู้ตัวอีกทีมือของอัตสึโกะก็กำขนนกแน่น ร่างกายกระตุกเกร็งตัวลอยขึ้นสูง มือและเท้าเหยียดค้าง ได้รับการปลดปล่อยแล้ว ในหัวของเด็กสาวขาวโพล่นก่อนจะต้องดึงสติกลับมาต่อสู้กับแรงอารมณ์ระลอกใหม่เมื่อร่างเล็กเคลื่อนตัวขึ้นมาประกบจูบ และส่งนิ้วเรียวเข้าไปสำรวจช่องทางภายใน “อ๊า  อื่ออ” ตอนนี้ในหัวไม่ได้คิดถึงเรื่องอะไรอีกเลยนอกจากเรื่องของร่างเล็กที่เคลื่อนไหวด้านบน "มะ มินะ " ยังต้องการ ต้องการได้ใกล้ชิดมากกว่านี้ ยังต้องการรู้จักมากกว่านี้  ยังต้องการมากกว่านี้ "อื่อ"   เร็วอีกสิ อีกแค่นิดเดียว การเดินทางก็จะถึงจุดหมายแล้ว   "มินา.. อ้าาา"     เธอยกสะโพกขึ้นตามจังหวะที่นิ้วกระแทกเข้ามาครั้งสุดท้ายก่อนทิ้งตัวลงหอบหายใจแรง เป็นอีกครั้งที่ร่างกายได้รับการปลดปล่อยจากความปรารถนา มินามิค่อยๆนำนิ้วเรียวออกจากช่องทางรักและย้ายตัวขึ้นไปสบตากับคนที่มองตนด้วยดวงตาหวานฉ่ำ   ได้เห็นมัน ต้องการครอบครองมันแต่เพียงผู้เดียว อัตสึโกะจับร่างเล็กพลิกไปอยู่ใต้ร่างของตนแล้วล็อกข้อมือทั้งสองข้างให้เจ้าตัวอยู่นิ่ง “ตามสัญญานะ หมาป่าน้อย” หน้าแดงๆของอีกฝ่าย มันดูน่ารักจริงๆเลย  อัตสึโกะกดจูบหนักๆลงบนแก้มใสที่เห่อร้อนอย่างหมั่นเขี้ยว   ในเมื่อมีคุณครูมาสอนภาคปฏิบัติแล้ว ก็ต้องมีนักเรียนมาทำข้อสอบให้ดูสิ “ฉันรู้ว่า นี้เป็นครั้งแรกของคุณนะ” อัตสึโกะกระซิบประโยคร้ายๆแกล้งเจ้าหมาป่าที่ขึงตาใส่ ก่อนจะก้มลงไปประทับริมฝีปากกับอีกฝ่าย   มินามิ จะเป็นของเธอ เหมือนที่เธอยอมเป็นของเขา   ชู่... ต่อไปนี้เป็นเวลาส่วนตัวของเธอกับมินามิแล้ว เอาเป็นว่าระหว่างที่เธอกำลัง make love จะเล่าเรื่องที่เกิดขึ้นเมื่อวานของตัวเองกับเสร็จพ่อให้ฟังละกัน       อัตสึโกะยกสองนิ้วกุมขมับ กระพริบตาหลายครั้งเพื่อปรับสายตาให้เข้ากลับแสงไฟ ราชวัง สิ่งแรกที่บอกอัตสึโกะได้ว่าตนมาอยู่ที่ไหน คือ โคมไฟหรูหราที่ประดับเหนือหัวนอน และก่อนที่จะได้ยินเสียงของข้ารับใช้เรียกใครบางคนเข้ามา "ฝ่าบาท เจ้าหญิงฟื้นแล้ว” เธอตะแคงข้างมองผู้ที่โดนเรียกว่าฝ่าบาท ทรงเดินเข้ามาด้วยท่าทางเงียบขรึม สีหน้าของพระองค์ทำให้เธอรู้ว่าทรงกำลังโกรธจัด “เจ้าปิดบังเรื่องสำคัญกับพ่อทำไม” เป็นประโยคแรกที่ทรงทักเธอหลังจากที่ฟื้น ทรงรู้เรื่องแล้ว ก็ไม่แปลกใจที่จะทรงโกรธ “ท่านพ่อรู้..” “ใช่ มาริโกะ เล่าให้ข้าฟังหมดแล้ว แล้ว ‘มัน’ อยู่ที่ไหน” เสด็จพ่อเน้นสรรพนามนั้นชัดเจน เอาตามตรงพระองค์ก็พึ่งจะเคยได้ยินเสด็จพ่อเรียกใครว่ามัน “ลูกไม่รู้ท่านพ่อ”  เธอก้มหน้าลงกับเตียง ใช่ ไม่รู้ ตอนนี้ มินามิ หายไปไหน เสด็จพ่อถามอย่างนี้แสดงว่า เขาไม่ได้อยู่ที่นี่งั้นรึ ไปที่ไหนกัน “เลิกยุ่งกับมันซะ แล้วส่งตัวมาให้ข้า” “ไม่ได้นะเสด็จพ่อ!” อัตสึโกะพูดอย่างตกอกตกใจ “ลูกรักเขา” “ทำไมจะไม่ได้ ในเมื่อข้าไม่เห็นด้วยกับเจ้า!” ราชาขึ้นเสียงใสลูกสาวที่มองเขาตาแข็งกร้าว อัตสึโกะไม่เคยยอมในสิ่งที่ตนตั้งใจไว้ เขารู้ดี “แต่นี้มันเป็นเรื่องระหว่างลูกกับเขา ลูกมีสิทธิ์ในการตัดสินใจ เพราะไม่ว่ายังไงเขาก็ยังอยู่ในสถานะสัตว์เลี้ยงของ.. ลูก” อัตสึโกะหายใจขาดช่วงไปจังหวะหนึ่ง เธอรู้สึกเหมือนคนจะเป็นลม ร่างกายทำไมหนักแบบนี้ก่อนจะนึกออกว่า แม่มดสาวใช้ร่างกายเธอทำอะไรไว้บ้าง  “เห็นที พ่อจะพูดดีๆกับเจ้าไม่ได้แล้ว” พระราชามองลูกสาวของตัวเองด้วยสายตาเย็นชา “ทหารขังเจ้าหญิงไว้ อย่าให้หนีออกจากห้องไปไหนเด็ดขาด” “ท่านพ่อ!!!” “แล้วไปตามจับ สัตว์เลี้ยงของลูกสาวข้ากลับมา” “อย่านะ เสด็จพ่อ!” “ปัง” ประตูถูกปิดไปแล้วพร้อมกับร่างของราชา อัตสึโกะจะลุกขึ้นจะตามไปคุยกับพ่อของตัวเองแต่ก็ถูกคนมาใหม่ขว้างทางไว้   โทโมจิน   “วันนี้ฉันรับหน้าที่มาดูแลเธอน่ะ” แล้วเธอก็รู้สึกวูบไปก่อนจะได้ยินร่างเล็กสั่งทหารมาอุ้มตัวเองไว้บนเตียงอย่างเดิม     เฮ้ออ เรื่องก็เป็นอย่างนี้ละ แล้วเมื่อวานฝั่งยูโกะเองก็ไม่ต่างกันมากจากที่ได้ยินมา ดูท่าฮารุนะจะอาการหนักเลย   “อาการเป็นยังไงบ้าง” ยูโกะเอาผ้าชุบน้ำเช็ดตัวให้หญิงสาวที่นอนสั่น ใบหน้าเจ็บปวดเหมือนคนกำลังนอนฝันร้ายมิป่าน “ถูกรักษาเบื้องต้นมาก่อนแล้ว ไม่ต้องเป็นห่วงมากหรอก” ยูกิกอดอกมองร่างเล็กที่หงอยเป็นลูกหมาทว่าแววตากับแฝงความครุกครุ่น “โกรธ เจ้าหมาป่านั้น” “มันแน่นอนสิ” ยูโกะกัดฟันกรอก “ทั้งที่ยังไม่รู้ความจริง?” ยูกิยิ่งคำถามอีกดอก เจ้าตัวเงียบไปเล็กน้อย “รอ ฮารุนะหรือไม่ก็อัตสึโกะฟื้นมาเล้าให้ฟังก่อนเถอะ เพราะดูจากสภาพของฮารุนะแล้ว ไม่น่าจะใช่ฝีมือเขาหรอก “ ยูกิหยักไหล่ “อัตจังด้วยนะ” อีกฝ่ายเงยหน้ามาจ้องตากับยูกิริน “งั้นฉันขอตัวละ”  อ้าว บทจะไปก็ไปง่ายๆแบบนี้เลย ยูโกะเลิกสนใจยูกิรินแล้วหันมาสนใจฮารุนะแทน เนี้ยงๆ เธอฟื้นขึ้นมาเถอะ      มินามินอนเหยียดยาวดึงเอาเจ้าเด็กแสบมากอดไว้ โดนเอาคืน สิ่งที่มินามิพูดได้ตอนนี้ เจ้าตัวนอนมองหน้าเขาตาแป๋วเชียว ยัยเด็กตัวร้าย “สรุปเจ้าเล่าเรื่องในป่าให้คนอื่นฟังรึยัง” “ก็เล่าไปแล้ว ท่านพ่อจึงยอมอ่อนลงมาบ้าง แต่ดูจะโกรธน่าดูละ” เล่าไปตั้งแต่มีแรงลุกประทวงทหารที่ยืนเฝ้าประตูนี้ละ ว่าขอเรียกทุกคนประชุม รวมถึงเสด็จพ่อด้วย   ยูโกะก็ดูจะเข้าใจ  ถึงฮารุนะจะซึมๆลงไปบ้างก็คงต้องให้เวลาทำใจละ “เนี้ยงๆ ไม่กล้าเจอหน้าคุณน่ะ”  มินามิถอนหายใจ จะว่ายังไงดี ตัวเองก็ไม่ได้ถือสาอะไรกับเด็กคนนี้อยู่แล้ว คนที่เขาสมควรจะโกรธคงเป็นตัวเองมากกว่าที่ปล่อยให้เรื่องแบบนี้เกิดขึ้น ไม่ใช่เรย์ หรือนาง   “ข้าไม่ได้คิดอะไรหรอก ฝากบอกนางด้วย แล้วเรย์เองก็มีบุญคุณกับข้ามาก”   เขาเศร้าที่ต้องพูดถึงนาง ถ้าเขารู้เรื่องของนางเร็วกว่านี้ คงไม่ปล่อยให้นางไปสู่หนทางแห่งความแค้น นี้คงเป็นบทลงโทษของเขากระมัง   “ดูทำหน้าแบบนี้อีกแล้ว” อัตสึโกะยกมือลูบผมของอีกฝ่ายเบาๆก่อนขยับตัวเข้าไปอ้อน   ตัวยุ่งเอย มินามิบ่นเด็กสาวอย่างไม่จริงจัง จับมือของนางให้หยุดลูบหัวเขาเสียที “จะกลับหรือยัง ข้าจะไปส่ง” “งั้นก็กลับด้วยกัน” “แต่… พ่อของเจ้า” “ความจริงแล้ว..” อัตสึโกะตัดบทก่อนกดปลายจมูกลงบนแก้มเนียน “ ที่โวยวายเพราะอยากเจอคุณน่ะ”  ห๋า! เชื่อมั้ยละว่า ราชามินามิงงเป็นไก่ตาแตก อะไรของสองพ่อลูกนี้เนี่ย แล้วที่ว่าทะเลาะกันยกใหญ่ มันคืออะไร   “ไปกันเถอะ” เอาเป็นว่าตอนนี้ทั้งเขาแล้วก็ยังตัวยุ่งคงต้องจัดการกับสภาพของตัวเองให้เรียบร้อยก่อนที่จะไปเจอคนอื่นได้ละนะ โดยเฉพาะรอยเลือดเนี่ย มินามิคิดแล้วกลับหน้าแดงขึ้นมาดื้อๆ เจ้าเป็นครั้งแรกและคนแรกสำหรับข้า เด็กน้อย และมันจะเป็นแบบนั้นตลอดไป ส่วนที่ว่าทำไมอัตสึโกะบอกว่าพระราชาอยากเจอมินามิ ก็จากที่คุยกันครั้งล่าสุดนั้นละจนพระราชาบอกว่า ถ้าอยากคบกับเขาต้องพาตัวเขามาหา ให้พระองค์ได้ตัดสินด้วยตาด้วยเอง
  20. Sp.Maritomo   ความรู้สึกที่ไม่ปกติหรืออารมณ์ที่ไม่ปกติกันแน่ มาริโกะ ทำกับเธออย่างนี้อีกแล้ว!! ก็รู้ว่าเกลียดแสนเกลียดเด็ก แต่ทำไมยังเอาลูก ‘เขา’ มาฝากให้เธอเลี้ยงมิทราบ  แค่นี้มันตอกย้ำความเจ็บ ความโง่ของเธอไม่พอหรืออย่างไร รักเขาจนหมดหัวใจแต่ไม่เคยได้รับการเหลียวแล เธอผิดหรือ อัตสึโกะถึงไม่รัก ไม่เคยสนใจ นอกจากคำว่าเพื่อนที่มอบให้กันก็ไม่มีอะไรมากกว่านี้ พยานรักตัวน้อยถูกนำมาในบ้านเธอให้ช้ำใจเล่นด้วยประโยคคำสั่งของคนที่เริ่มจะมีความสัมพันธ์ลึกซึ้งในเชิงแปลกๆ เธอไม่เรียกมันว่าการแก้เหงา หรือเรียกว่า การระบายความต้องการหรอกนะ มันเริ่มตั้งแต่เมื่อไหร่ ความรู้สึกของเธอตอนนี้… หาคำตอบอยู่หลายครั้ง ก็ไม่สามารถหาพบ   เพียงแค่คืนนั้นที่เสียใจเรื่องทั้งหมดถึงได้ลงเอยอย่างนี้     เมื่อประมาณสามปีก่อนในวันที่อัตสึโกะได้รับคนรักกลับคืนมา หัวใจเธอก็เจ็บระทมไม่กล้าจะอยู่สู้หน้า อยากก้าวขาออกไปเยื้อแย้งอัตสึโกะกลับคืนมา แต่เธอไม่มีสิทธิ์นั้น เธอไม่ใช่คนที่อัตสึโกะต้องการ ไม่ใช่คนที่อัตสึโกะเฝ้าหา ไม่ใช่อะไรเลยนอกจากแค่เพื่อนที่มันตอกย้ำสถานะเธอเหลือเกิน ไม่ยุติธรรม นั้นคือความจริง แม้มินามิไม่มีความทรงจำของอัตสึโกะเหลืออยู่ แต่อัตสึโกะก็เลือกจะทำให้เขากลับมารัก กลับมาจดจำ เธออยากเป็นใครที่โชคดีคนนั้น อยากเป็นคนที่อัตสึโกะมอบความรักให้   “เสียใจมากรึไง” เสียงของแขกที่ไม่ได้รับเชิญไม่ได้ทำให้เธอสนใจไปกว่าการนั่งมองออกไปนอกหน้าต่าง เบื่อจนกลายเป็นความเคยชิน บอกว่าเกลียดก็แล้ว บอกว่าไม่ต้องการก็แล้ว ไม่เข้าใจทำไมถึงตามตื้อไม่เลิก “คนเขามีลูก มีครอบครัวแล้ว” คำพูดลอยๆสะกิดแผลใจให้คนเฉยเมินทนไม่ไหวตวัดสายตารั้นกลับมามองหน้ากัน “เมื่อไหร่จะเลิกยุ่งกับฉันสักที!”   เสียงตะโกนนั้นกลับสร้างรอยยิ้มให้สาวร่างสูง “บอกแล้วไงว่า จนกว่าเธอจะรัก” “แต่ฉันไม่ได้รักเธอ” อีกครั้งกับคำย้ำเตือนทั้งที่ไม่ได้มั่นใจเลยกับสิ่งที่ปากพึ่งพูดออกไป ไม่ได้รักจริงๆหรือยอมรับไม่ได้กันแน่ว่าแอบมีใจ มีหรือคนอยู่ด้วยกันมานานจะจับพิรุธไม่ได้ “ดื่มด้วยกันหน่อยไหม” น้อยครั้งนักที่จะชวนใครดื่มอย่างนี้พร้อมยกแอลกอฮอล์ชั้นดีผ่านการบ่มพิเศษชูให้คนนั่งซึมดู ออกจะแปลกใจในการชักชวน ไม่รู้ฝ่ายนั้นนึกคึกอะไร แต่อารมณ์ที่เรียกว่าพึ่งอกหักมามาดๆก็ยอมรับคำชวนนั้นแต่ง่ายดาย มาริโกะเชิญตัวเองนั่งลงข้างคนเอามือยันคางมองออกไปนอกหน้าต่าง ค่อยๆรินไวน์รสละมุนลงในแก้วอย่างพิถีพิถัน ขวดที่เธอบ่มเอง ทีแรกกะจะกินกับฮารุนะในโอกาสพิเศษ เช่น วันเกิด วันฉลองครอบครบมิตรภาพ หรือโอกาสอื่นๆ ที่เป็นอันต้องชวดไป เอาเถอะ ตอนนี้ก็ทำใจได้แล้วระดับหนึ่ง เพราะคนแถวนี้แท้ๆ ไม่คิดจะรับผิดชอบความรู้สึกกันเลยรึอย่างไร มาบอกให้อยากแล้วจากไปนะคนเรา “เอานี่” เธอดันแก้วส่งให้ “บอกเลยว่า ขวดนี้ฉันบ่มเอง อร่อยแบบไม่สามารถหากินได้ที่ไหน ภูมิใจนำเสนอ รสละมุนลิ้น หอมนุ่มสุดๆ” คำพูดโฆษณาสรรพคุณสินค้าไม่ได้เข้าสมองโทโมจินแต่อย่างใด นอกจากจับแก้วไวน์กระดกดื่มรวดเดียวจนหมดเกลี้ยง ไม่แม้แต่จะลิ้มลองรสชาติของความเป็นไวน์ที่ถูกอวดว่าเลิศรสหนักหนา “เธอนิ เสียของหมด” มาริโกะบ่นๆ เวลากินไวน์มันก็ต้องดมกลิ่นก่อนแล้วค่อยๆจิบสิถึงจะถูกเพื่อจะได้รู้รสชาติและความละมุ่นลิ้นอันเป็นสรรพคุณสำคัญไวน์   “รินมาอีก” คนถือขวดถึงกับถอนหายใจคิดผิดคิดถูกไม่รู้ที่ชวนคนอกหักซ้ำซ้อนมานั่งดื่มด้วยกัน    แก้วแล้ว แก้วเล่า จนไวท์ที่หมักหมดไปข้อนขวด แอลกอฮอล์ในนี้ดีกรีไม่ใช่น้อยๆเลยนะ เดี๋ยวก็เมากันพอดี   “พอแล้วน่า” เริ่มจะปรามบางพอเห็นใบหน้าแดงก่ำของคนหน้าสวย ถ้าเมาแล้วเธอต้องเจอฤทธิ์แบบวันนั้นอีก ไม่เอาเด็ดขาด หัวใจจะวายตาย “ฉานมมานม่ายดีหรืองาย” “พูดอะไรฟังไม่รู้เรื่อง”  มาริโกะยกมือกุมขมับไม่คิดว่าฝ่ายนั้นจะคออ่อนขนาดนี้หรือตามจริงคอก็ไม่อ่อนหรอกก็เล่นกินซะเหมือนน้ำเปล่า “เฮ้ย! อย่าร้องไห้สิ” ไม่ทันไรก็ต้องร้องเสียงหลงยกมือเช็ดน้ำตาที่กำลังไหลอาบแก้มขาว มาริโกะเดินอ้อมโต๊ะไปรั้งร่างบางเข้ามาใกล้ คนเมามายมักจะมีอารมณ์อ่อนไหวเสมอ เธอเข้าใจดี “ฮื่อๆ ใจร้าย!” “ใครใจร้ายพูดให้มันดีๆ” มาอีกแล้วกับสงครามประสาทระหว่างคนเมากับคนปกติ ยัยนี้อารมณ์เปลี่ยนเร็วยิ่งกว่าเน็ตสามจี ร้องไห้ยังไม่หยุดสามารถโวยวายต่อได้ น่านับถือจริงๆ “อาตจัง ใจร้าย มาริโกะใจร้าย” “มัวแล้วยัยเด็กนี้” มาริโกะพยายามดันคนที่เอาหน้าเปื้อนคราบน้ำตามาถูๆไถ่ๆกับเสื้อที่กลายเป็นผ้าเช็ดหน้าชั่วคราว ยัยเด็กสามขวบที่พูดจาไม่รู้เรื่อง ว่าอัตจังอ่ะถูก แต่มาว่าเธอด้วยนี้มันยังไง “ทามไมต้องทำกับฉันอย่างนี้ ทำมาย ทำมายละ ฉันรักเธออัตจัง รักเธอ” จะบอกว่าไม่ปวดใจก็คงแปลก เผลอโกรธจนบีบสองไหล่ของคนในอ้อมกอดแน่นและสบโอกาสดันตัวออกไป “รักใครพูดใหม่!” ดูไร้สาระมากที่มาขู่กรรโชกเอาคำตอบจากคนเมาให้บอกชอบตัวเอง เป็นความพอใจส่วนตัวล้วนๆ “อัตจัง รัก อัตจัง” “แต่ฉันไม่ใช่??” ไม่ยอมให้คนเมาพูดจาทำร้ายจิตใจได้อีกต่อไปก้มลงไปประกบริมฝีปากรูปกระจับด้วยความเร้าร้อน แม้คนด้านล่างจะพยายามขัดขืนใช้สติน้อยนิดต่อต้าน พยัคฆ์สาวก็ไม่มีทางปล่อยให้เหยื่อหลุดมือเด็ดขาด ล้วงแขนลงไปในคอเสื้อบีบกระชับก้อนเนินเนื้อจนคนถูกกระทำตกใจเผลออ้าปากร้องครางปล่อยให้ลิ้นร้อนได้แทรกเข้ามาภายใน ปรนเปรอหอมหวานให้ไม่รู้จักหยุดพัก กระทั้งสาวร่างบางหายใจติดขัดร้องขออากาศ มาริโกะถึงยอมผละริมฝีปากออกจ้องลึกเข้าไปในแววตาสยบร่างบางให้หยุดนิ่ง “รักใคร!” ยังต้องการทำตอบด้วยอารมณ์ร้อนรุ่ม ถ้ายังบอกรักอัตสึโกะต่อไป เธอคนนี้ละจะทำให้อีกฝ่าย มีแต่เรื่องของเธอ ณ ตอนนี้ “อัต..” ไม่รออีกแล้วจะให้พูดชื่อของน้องสาว ก้มลงไปประกบริมฝีปากแสนหวานฉ่ำคู่นั้น ถ้าตื่นขึ้นมาแล้วเกลียดเธอก็พร้อมน้อมรับ เพราะทุกอย่างที่เธอทำ มันคือความเห็นแก่ตัวของเธอ เคยเสียฮารุนะไปแล้วหนึ่งครั้ง เธอจะไม่ยอมเสียใครที่กำลังเริ่มหลงรักให้คนอื่น เพราะนั่นคือความรักของเธอ กรงขังที่จะไม่ยอมปล่อยเหยื่อที่หลุดลอดเข้ามาหนีออกไปเด็ดขาด   ร่างบางถูกนำมาถึงที่นอนหยุดการร้องประท้วงเหมือนครั้งแรกวาดวงแขนเล็กลูบไล้อยู่บนหลังของคนกำลังนำพาไปสู่ขอบสวรรค์อย่างหลงลืม ปากได้พร่ำบอกถึงความต้องการที่ถูกฉุดประกายขึ้นมาไม่รู้จบสิ้น ไม่รู้ว่าจะด้วยฤทธิ์ของน้ำเมาหรือด้วยแล้วแต่อะไร รู้เพียงว่าตอนนี้เธอกำลังยินยอมให้มาริโกะทำทุกอย่าง  ทุกอย่างที่เขาต้องการ พร่ำเพรียกเรียกชื่อของคนที่กำลังมอบความสุขทางกาย  ยิ่งนิ้วเรียวแทรกขยับขับเนินเล็ก ร่างบางก็แอนเอนรับสัมผัส เสื้อผ้าถูกถอดทิ้งไว้ตามรายทาง จะพอมีสติเหลืออยู่มั้ยว่า เธอกำลังจะเสียครั้งแรกให้คนที่บอกว่าไม่ได้รัก “ฉันชอบเห็นเธอเมา” แก้มคนร้องครางกลายเป็นสีแดงก่ำปรารถนาให้เขาพาออกจากความทรมานแสนสุขตรงนี้ “เซ็กซี่มาก” เธอได้ยินเพียงแค่นั้นจริงๆ ก่อนจะรู้สึกตัวระเบิดออกเป็นเสี่ยงล่องลอยเบาหวิวอยู่ในอากาศ ร่างกายแขนขาเกร็งกระตุกทุกส่วนก่อนค่อยคล้ายออก โล่งตัวอย่างบอกไม่ถูก เธอขยับตัวเข้าไปในอ้อมกอดแข็งแรงของคนที่พึ่งร่วมมือกันก่อกิจกรรมกันหมาดๆ หมดแรง หัวมึนเบลอเพราะฤทธิ์ของแอลกอฮอล์ ไม่รู้ว่าวันพรุ่งนี้ตื้นขึ้นมาสองชีวิตของคนต่างเส้นทางจะเป็นอย่างไร   แล้วตอนเช้าก็กลายเป็นเช้าที่มีเสียงหวีดร้องดังที่สุด เธอทุบมือรั่วลงใส่คนที่ยังไม่ตื่นพร้อมน้ำตา “ทำอย่างนี้ทำไม!! เธอมันเลวที่สุด!” คนที่เคยให้อ้อมกอดแก่ร่างบางจำต้องยอมตื้นขึ้นมาพบผู้เสียหายกำลังร้องขอความเป็นธรรมกับผู้ร้าย ความจริงที่รออยู่ทำให้มาริโกะไม่กล้าปฎิเสธเลยว่าตัวเองทำผิด เมื่อในคืนวานเธอมีสติครบถ้วนทุกอย่าง “เธอมันสารเลว!!” ยังเงียบฟังคำต่อว่าปล่อยให้ร่างบางระบายความโกรธแค้นต่างๆนาๆลงมาใส่ เธอยอมรับ เพราะเธอทำทุกอย่างมันคือความเห็นแกตัว ความต้องการที่ไม่อยากปล่อยร่างบางเป็นของใคร “ฉันเกลียดเธอ ออกไปให้พ้น!!” มาริโกะมองหน้าคนที่มีคราบน้ำตาเต็มสองแก้ม สมควรแล้วละกับสิ่งที่คนอย่างเธอจะได้รับ เพราะความฉาบฉวยของตัวเองอย่างนั้น “ฉันยอมรับผิดทุกอย่าง เธอจะเกลียดฉันมันก็ช่วยไม่ได้นินะ” ไม่ได้ตั้งใจจะพูดให้ตนกลายเป็นคนไร้ความรับผิดชอบ แต่ไม่รู้ว่าจะพูดอะไรออกมามันถึงดูดีกว่าความเห็นแก่ตัวเมื่อคืนวาน “ออกไปซะ แล้วอย่ามาให้ฉันเห็นหน้า!” “คนอย่างเธอมันสารเลวยิ่งกว่าสัตว์เดรัจฉาน..” ข้อมือทั้งสองข้างของโทโมจินถูกล็อกแน่นโดยคนถูกว่าคำรุนแรง ยิ่งเพิ่มความโกรธจนดีดเท้าใต้ผ้าห่มถีบคนด้านบนตกลงไปด้านล่าง มาริโกะประคองตัวลุกด้วยความเจ็บมองโมโทจินกับแววตาที่อ่านไม่ออก “หน้าเธอมันทำด้วยอะไร ไล่แล้วทำไมถึงยังไม่ไป!”  แบบนี้มันดีแล้วหรือ ที่ปล่อยให้ถูกเกลียด “ยังไงเธอก็เกลียดฉันแล้ว นั้นขอให้เธอเกลียดมากกว่านี้อีกแล้วกัน” พูดไม่ทันขาดคำมาริโกะก็พุ่งกระโจนเข้าหาร่างบาง แต่ไม่ง่ายอย่างที่คิดไว้ โทโมจินซัดเวทย์เข้าใส่เต็มช่วงท้องที่ไร้การป้องกัน ทำให้มาริโกะกระเด็นไปอีกฝั่งของห้องพร้อมกระอักเลือดออกมาชุดใหญ่ สายตาพร่าเบลอมองขึ้นไปหาคนที่หวังขอความรัก คงตกใจจนนั่งแข็งทื่อไป “พี่มาริโกะ!!” ต่อจากนั้นสติที่เหลือน้อยนิดก็ดับวูบลงร่างของมาริโกะตกกระแทกพื้นตามแรงโน้มถ่วงดัง ตึง จากคนที่กำลังโมโหอาฆาตรีบตามหน่วยพยาบาลเข้ามาช่วยเหลือคนบาดเจ็บอาการสาหัสในห้อง กลัวจนตัวเริ่มสั่น น้ำตาเอ้อล้นออกแสดงความในใจว่าเป็นห่วงคนพึ่งทำร้ายไปสดๆร้อนๆ ไม่ได้ตั้งใจทำให้เรื่องเกิด  “มาริโกะซังเป็นอะไร” อัตสึโกะจูงเด็กประมาณ 10 ขวบเดินตามมาด้วยดวงตาใสแจ๋วที่จ้องโทโมจินอย่างต้องการจะรู้ให้ได้ทุกเรื่อง  ท่าทางที่ใกล้ชิดอย่างนั้นทำให้คนนึกรักเจ็บใจ แม้ฝ่ายนั้นจะกลายเป็นเด็กไปก็ยังยึดครองอัตสึโกะไว้เพียงผู้เดียว แย้งทุกอย่างไปจากเธอ “ฉันขอตัวก่อนนะ” “เดี๋ยว...” อัตสึโกะกำลังจะตะโกนรั้งไว้แต่ไม่ทันโทโมจินวิ่งหนีสวนทางกับพวกยูโกะที่ตามเข้ามาสมบทไปเสียแล้ว “นั้น มินามิหรอ!” แทนที่จะแถมถึงอาการของคนในห้องรักษากลับต้องตกใจเด็กข้างลำตัวของอัตสึโกะที่โตเร็วจนน่าใจหายทั้งเมื่อวานยังเป็นแค่เด็กอายุประมาณ 5 ขวบอยู่เลย  หลายคนคิดอยู่ว่า มินามิตอนเด็กน่าเอ็นดูมากทั้งน่ารัก ขี้อายแล้วไหนจะยังเกาะติดอัตสึโกะไม่ยอมปล่อย งานนี้เหมือนอัตสึโกะได้ลูกอีกคนแทนคนรักแล้วมั้ง คนเลี้ยงเด็กพยักหน้าให้หันมองมือเล็กที่จับแน่นและเริ่มมีเหงื่อซึมออกก็สังเกตได้ว่า มินามิ ไม่ชอบคนแปลกหน้าและค่อนข้างจะกลัวด้วย ถึงค่อยๆเขยิบเข้ามาหลบอยู่ด้านหลัง น่ารักชะมัด เจ้าหมาป่าน้อยจะน่ารักเกินไปแล้ว โตมาจะจับฟัดให้หายคิดถึงเลย ตอนนี้ยังไม่ได้ ใจเย็นไว้เดี๋ยวเจ้าหมาน้อยจะตื่นตัวทัน “แล้วมาริโกะเป็นอะไร เป็นยังไงบ้าง” เมื่อถูกพาเข้าประเด็นอัตสึโกะก็หลุดจากหลุม(รัก)ความคิดเรื่องของมินามิหันกลับมาสนใจตอบคำถามให้เหล่าอัศวิน  “พวกหน่วยพยาบาลบอกว่า ถูกเวทย์อัดกระแทกเข้าช่วงท้องโดยไร้การป้องกัน เวทย์นั้นแรงไม่น้อยเลยนะ อวัยวะภายในดูท่าจะเสียหายมาก” พอเล่าแล้วเริ่มจะเครียด ขอให้มาริโกะอย่าเป็นอะไรเลย คนอย่างมาริโกะไม่มีทางสะเพร่าไม่ป้องกันเวทย์ของคนอื่นหากต่อสู้กับใครจริง แล้วมันเกิดอะไรขึ้นเมื่อเช้า คาดว่าตัวการของเรื่องไม่พ้นโทโมจินแน่ๆ ฟังจากคำพูดของอัตสึโกะทุกคนก็พากันเครียดตาม ฮารุนะกระซับมือคนรัก รู้สึกแย่ที่สุดในชีวิตเพราะความร้อนรุ่มที่แผดเผาข้อมือ นกไฟกำลังร้องไห้ เกิดอะไรขึ้นกับพี่ใหญ่ ไม่ใช่ข่าวดีที่นกไฟมีปฏิกิริยารุนแรงตอบรับกับนกน้ำแข็ง อาการแบบนี้มันหมายถึงความเป็นตายของคู่ชีวิต ซึ่งเชื่อมโยงไปถึงเจ้าของ “ยูกิริน พวกฉันเชื่อใจเธอนะ” ซายากะพึมพำมองเข้าไปในห้องพยาบาลที่สองหัวกระทิของประเทศเข้าไปทำการรักษาพี่ใหญ่ หน้าที่นี้ไม่มีใครจะทำได้ดีไปกว่ามายุและยูกิรินอีกแล้ว เธอเชื่อใจคนที่ศึกษาเวทย์ด้านการแพทย์มาอย่างดี มาริโกะต้องพ้นขีดอันตราย     เวลาเดินต่อไปย่างเชื่องช้าจากเที่ยงวันกลายเป็นเกือบเที่ยงคืน สองสาวในชุดกราวพึ่งเดินออกมาจากห้องพยาบาลทำให้คนที่นั่งเฝ้ารออย่างใจจดใจจ่อ บางก็หลับคอพับคออ่อนต้องรีบลุกขึ้นยืน อัตสึโกะขยับตัวเบาๆไม่อยากให้เจ้าอดีตหมาป่าตัวจิ๋วต้องตื่นพลางลูบผมสีดำสนิทของคนหลับอยู่บนตัก มินามิน่ารัก น่ารักเกินไปแล้ว ไม่อยากให้โตขึ้นไปกว่านี้เลย หมั่นเขี้ยวจนแทบอยากกดจมูกใส่แก้มใสๆของคนน่ารัก หลับตาอ้อนกันขนาดนี้ จะไม่ให้รักให้หลงได้อย่างไร เรียนรู้เร็วจนน่าให้รางวัล แปบๆก็เข้าใจเรื่องที่ผู้ใหญ่เขาคุยกันหมดแล้ว “เป็นไงบ้าง” ยูโกะถามหลังจากเห็นท่าทางของคนรักที่เริ่มสงบลงบางก็เบาใจ ท่าทางมาริโกะจะไม่ได้เป็นอะไรแล้วนกไฟถึงได้เลิกพร่ำเพรียกหาคู่ชีวิตอย่างกระวนกระวายเหมือนเมื่อตอนกลางวัน “เฮ้ออ พ้นขีดอันตรายแทบเอาฉันตายแทนแหนะ” เสียงจากคุณหมอจำเป็นทำให้คนรอฟังได้เฮกันยกใหญ่  “เหลือแต่รอให้ฟื้น อวัยวะภายในฉันกับมายุช่วยกันโอนถ่ายพลังเข้าไปรักษาแล้ว โชคดีนะ ได้ตำราแพทย์จากทางนั้นมา”  ทางนั้นที่หมายถึง ทุกคนทราบกันดีว่าเป็นตำราแพทย์จากเมืองสีขาวที่เจ้าของเมืองตอนนี้กลายมาเป็นลูกแงให้เจ้าของหลงแล้วหลงอีกอยู่เนี่ย  คงจะไม่ผิดนักหรอกถ้าจะบอกว่า อัตสโกะหลงเด็ก “ค่อยยังชั่วนะ เอาเป็นว่าวันนี้ฉันอยู่เฝ้ามาริโกะเอง” “ไม่ได้” คำเสนอของเจ้าหญิงถูกเขี่ยให้ตกประเด็นไปด้วยสีหน้าไม่พอใจของอัศวิน รู้ทั้งรู้ว่าตัวเองท้องแล้วไหนจะต้องดูแลอดีตหมาป่าจิ๋วอีก ยังจะหาเรื่องให้ตัวเองเหนื่อยเพิ่มนะ “เธอน่ะกลับไปนอนเลยอัตจัง”  ทุกคนเห็นพ้องว่ามันควรเป็นแบบนั้น แถมนี้มันก็ดึกมากเกินควรแล้วสำหรับคนท้องที่สมควรได้รับการพักผ่อน “แต่..” “ถ้าเธอไม่กลับไปนอน แล้วไอ้หมาจิ๋วข้างเธอละ ฉันลักพาตัวไปปล่อยเลยดีมั้ย หลับไม่รู้เรื่องอย่างนี้” เป็นฉายาที่ยูโกะตั้งให้มินามิด้วยความหมั่นไส้เมื่อครั้งอดีต ตอนนี้ก็ออกจะเอ็นดูหน่อยๆนั้นละ พอกลายเป็นเด็กแล้วก็ไร้พิษสง บอกอะไรเชื่อฟังหมด แต่ที่หน้ากังวล… เด็กนี้ มันจะต้องมาเป็นพ่อของลูกในท้องอัตจังนินะ!! จะไหวรึเปล่า... เธอกับฮารุนะถึงขั้นออกตัวขอรับเลี้ยงลูกอัตสึโกะกันเลยทีเดียว เพราะตอนนี้นอกจากไอ้จิ๋วนี้จะจำเรื่องอัตสึโกะไม่ได้ ก็ยังจำไม่ได้ด้วยว่าตัวเองเป็นใคร แล้วมันจะรู้มั้ยว่าต้องกลายมาเป็นพ่อคน ทำอะไรไว้แล้วไร้ความรับผิดชอบชะมัด! แอบนินทามินามิคนเก่าในร่างใหม่ มีหวังลงไปหาเรื่องกับเด็กอายุแค่สิบขวบได้ถูกที่รักเนรเทศออกจากห้องนอนแน่ๆ   อัตสึโกะยอมแพ้ด้วยเหตุผลทั้งมวล สัญญากับลินดาแล้วว่าจะดูแลมินามิให้ดีที่สุด จะปล่อยให้มานอนอย่างนี้ก็ไม่ใช่เรื่อง “ก็ได้ ฉันจะกลับ” “อื่อ เดี๋ยวฉันเดินไปส่ง ส่วนมาริโกะ ฝากซาเอะเฝ้าจะเป็นอะไรไปเล่า” เธอหันไปหาคนที่เตรียมตัวรอรับคำอยู่ก่อนแล้วบอกให้อัตสึโกะได้สบายใจ คนกำลังท้องกำลังไส้ไม่อยากให้เครียดเรื่องโน้นเรื่องนี้เยอะหรอก เดี๋ยวหลานๆของพวกเธอจะออกมาไม่แข็งแรง ครั้งแรกที่พระราชารู้ข่าวว่ากำลังจะมีหลานถึงกลับลมจับป่วยจนต้องล้มหมอนนอนเสื่อ นึกไม่ถึงว่าลูกสาวจะตั้งท้องหลานให้เร็วขนาดนี้! ที่สำคัญคือกับผู้หญิง ผิดจากความคาดหมายเมื่อก่อนลิบลิบว่าตนจะไม่มีสิทธิ์ได้อุ้มหลานอีกแล้ว มาเซอร์ไพรส์ซะคนแก่หัวใจแทบวาย  ในวังมีพี่เลี้ยงเยอะแยะ พ่อของเจ้าตัวในท้องอัตสึโกะจำอะไรไม่ได้ เขานี้ละ จะอาสาเป็นทั้งตาเป็นทั้งพ่อให้ ปัจจุบันคนแก่ก็ติดหลานแจเป็นที่เรียบร้อย อัตสึมิจังอยากได้อะไรเล่นประเค้นให้ไม่ค่อยสนใจคำห้ามปรามของลูกสาวตัวเองที่กลัวนักกลัวหนาว่าอัตสึมิจังจะเสียการปกครอง   ยูโกะเดินมาส่งน้องสาวถึงหน้าห้องนอนพร้อมคนรัก ครั้งแรกจะช่วยอุ้มมินามิก็ถูกปฏิเสธ ไม่ใช่ว่าอัตสึโกะหวงหรืออะไรหรอก แต่ถ้าใครที่ไม่ใช่อัตสึโกะมาจับมินามิตอนหลับ เด็กคนนี้จะพยายามดิ้นหนีสัมผัส เป็นความฉลาดที่ยูโกะนึกเหม็นขี้หน้าแปลกๆ   “ถึงแล้ว ฉันกับฮารุนะไปก่อนนะ” เธอโบกมือลาให้คนที่อุสาเดินมาเป็นเพื่อนก่อนหายเข้าไปในห้องนอนค่อยๆว่างร่างเล็กลงไปบนเตียงนุ่ม มินามิขยับรับสัมผัสรอบตัวอย่างคุ้นเคยบนใบหน้ามีรอยยิ้มเล็กๆที่มุมปากจนคนจ้องอยู่นานเผยยิ้มหวาน “ฝันอะไรอยู่ หืม” เธอลูบไปบนเส้นผมที่สั้นละต้นคอนั้นอย่างรักใคร่ ชอบตอนมินามิหลับแล้วมักซุกตัวมาอ้อนให้กอด โชคดีเหลือเกินที่ได้เข้ากลับมาข้างกาย จะไม่ยอมปล่อยให้หายไปไหนอีกแล้ว เธอกดปลายจมูกใส่แก้มเด้งตึงของเด็กวัยสิบขวบ ตื้นขึ้นมาพรุ่งนี้ไม่รู้ว่ามินามิจะอายุเพิ่มมาอีกเท่าไร่ แต่ไม่ว่ายังไง ก็อยากให้คนคนนี้อยู่ด้วยกันนานๆ “รักนะคะ เจ้าหมาป่าตัวน้อย” อดจะหัวเราะตัวเองไม่ได้กับคำที่พึ่งเรียกมินามิไปหมาดๆ รู้สึกเหมือนชนะมินามิจริงๆก็วันนี้ วันที่ตัวเองดูเป็นผู้ใหญ่มากกว่า ทันทีที่ร่างสง่านอนลงมา มินามิก็ขยับตัวเข้าหาออมกอดด้วยความคุ้นชิน อบอุ่น ปลอดภัย ยอมรับทุกๆอย่างเป็นอัตสึโกะ  ยอมรับทุกสัมผัสที่ได้รับจากเธอคนนี้ และไม่มีทางที่จะปฏิเสธมัน..     คนที่แยกตัวออกมานั่งทำใจจนสงบเรียบร้อยทบทวนเรื่องเมื่อวานที่เกิดขึ้น โกรธ เกลียด โมโห อยากฆ่าฝ่ายนั้นให้ตายที่มาฉาบฉวยกับร่างกายของเธอ ครั้งแรกที่ตั้งใจมอบให้คนที่รักกับถูกพรากไปโดยคนที่… “ฉันเกลียดเธอ!” เธอตะโกนด้วยเสียงเหนื่อยล้าเป็นห่วงฝ่ายนั้นเหลือเกินว่าตอนนี้จะเป็นอย่างไร อยากขอโทษที่พลั้งเผลอทำอะไรรุนแรงเกินไป แต่ดันไม่กล้าทิ้งทิฐิให้ไปดู มันก็ถูกแล้วนิ!! เมื่อฝ่ายนั้นมาทำตัวไร้สามัญสำนึกกับเธอก่อน เรื่องอะไรเธอต้องไปแคร์     ไม่รู้ว่าทำไมถึงต้องพาสองเท้าเดินวงไปวงมาในห้องและสุดท้ายก็วนออกจากห้องไปจนสุดทางถึงห้องของหน่วยพยาบาล ตรงนั้นมีคนอยู่สามคน ยูกิริน ซาเอะ และ.. ซายากะ “เธอทำอะไรมาริโกะ!” ซาเอะตรงเข้ามาถามอย่างคาดคั้น หน้าตาไม่พอใจบอกว่าต้องการเอาคำตอบ  วูบนั้นเธอเห็นแววตาสำนึกผิดก่อนเติมเต็มไปด้วยความโกรธ “แล้วทำไม่ถามคนที่พวกเธอไว้เนื้อเชื่อใจดูเองว่าเกิดอะไร!” “เพี๊ยะ” ไม่ใช่ซาเอะที่แวกมือผ่านอากาศเข้าใส่ใบหน้าหวานให้หันไปอีกทาง ยูกิลุกเดินเข้ามาด้วยแววตานิ่งเรียบ “ฉันไม่รู้หรอกนะ ระหว่างเธอกับมาริโกะมันเกิดอะไร แต่เธอทำให้เขาเกือบตายแล้วมาพูดใส่แบบนี้หรอ ความเป็นคนของเธอไม่อยู่ที่ไหนกันแน่” น้อยครั้งมากที่ยูกิรินจะโกรธเป็นฝืนเป็นไฟ แช่แข็งให้ซาเอะกับซายากะไม่กล้าขยับตัวเข้ามาห้ามผู้หญิงกำลังตีกัน แล้ว.. พวกเธอไม่ใช่ผู้หญิงเรอะ!! โทโมจินยกมือจับแก้มที่ถูกตบ ทำไม่มีใครเข้าใจเธอเลย “ก็แล้วทำไม! เป็นแบบนี้ก็สมควรแล้วกับสิ่งที่ทำไว้”  ยูกิรินโกรธจนตัวสั่นจะตบหน้าโทโมจินอีกครั้งจนคนนอกไม่รีบกระโจนมาห้ามทัพสาวๆจับลากกันออกไปคนละทาง เขาบอกว่าผู้หญิงเวลาโกรธน่ากลัวถ้าจะจริง  “คนอย่างเธอไม่มีคุณสมบัติที่จะเข้าเยี่ยมมาริโกะ!” ยังไม่หมดที่ยูกิรินตะโกนไล่หลังเหมือนตบหน้าโทโมจินเข้าอีกฉากสะท้านไปถึงหัวใจคนปากเก่ง      ซายากะพาคนอารมณ์ร้อนมานั่งพักให้หัวเย็นลง  ในบรรดาเพื่อน เธอใจเย็นแล้วพูดน้อยที่สุดเวลาเพื่อนมีปัญหาเพื่อสังเกตการณ์ “มาริโกะทำอะไรเธอใช่มั้ย” ครั้งแรกที่ซายากะได้ถามก่อนเห็นสีหน้าที่เปลี่ยนไป จึงตีความได้ว่าเรื่องที่พูดมามีมูลความจริงอยู่ “จะไม่เล่าก็ได้นะ แต่ถ้าครั้งนี้เธอบอก มาริโกะ ผิด ฉันพร้อมจะอยู่ฟังเธอ” โทโมจินไม่ได้รำคาญซายากะที่พยายามช่วยคุย เธอแค่หันมาพยักหน้าให้ ขอบคุณที่มีคนยอมอยู่ข้างเธอบ้าง ไม่ใช่แต่ทุกคนอยู่ข้างมาริโกะหมด “ฉันถามเธอหน่อย ถ้าสมมุติเธอเมาแล้วตื่นขึ้นมาอีกที เกิดมีเรื่องผิดพลาดในชีวิตเธอจะทำยังไง” ซายากะทำหน้าคิด “หมายถึงเรื่องอะไรละ แบบนอนกับคนอื่นโดยไม่รู้ตัวเหรอ” โทโมจินไม่ได้ตอบแค่มองไปทางอื่น “ถ้าฉันเป็นคนทำ ฉันก็ต้องรับผิดชอบกับสิ่งที่มันเกิด แต่ถ้าฉันถูกกระทำ ไม่รู้สิ คงโกรธ คงเกลียดคนนั้นมั้ง” เธอจ้องไปที่หน้าโทโมจินแล้วก็ต้องอุทาน! “มาริโกะทำกับเธอแบบนั้น!!” "เบาๆสิยัยบ้า!" โมโทจินรีบหันกลับมาบอกให้เบาเสียงลง เธอพยักหน้าเป็นคำตอบให้ นึกแล้วน้ำตาพาลจะไหลอีกครั้ง ทำไมต้องเกิดเรื่องแบบนั้นกับเธอ “ทำไมมาริโกะเป็นคนแบบนี้นะ” ซายากะเกิดผิดหวังในตัวมาริโกะจริงๆ ที่ไม่เคยคิดว่าจะทำอย่างนี้กับคนไร้ทางสู้ “ฉันจะไปจัดการกับมาริโกะให้” “ไม่ต้อง” โทโมจินรีบพูดแทรกทั้งเสียงสะอื้น “แค่นี้มันก็สาสมกับสิ่งที่เขาทำไว้แล้ว” ซายากะไม่เชื่อแน่ๆว่าโทโมจินคนนั้นจะยอมปล่อยให้เรื่องทุกอย่างมันจบลงแค่ตรงนี้ ถ้าเป็นคนปกติ.. ไม่ตาย โทโมจินต้องทำให้พิการแน่ๆ บางที ก็มีบางเรื่องที่ตัวของตัวเองก็ไม่เข้าใจเหมือนกันสินะ “ถ้าเธอรู้สึกแบบนั้น เธอว่าอย่าปิดกันมันเลย ฉันรู้ว่าเธอรู้ โทโมจินที่ฉันรู้จักไม่ใช่คนที่เมา ขาดสติแล้วจะทำแบบนี้กับใครง่ายๆ ยอมหรือไม่เธอรู้ตัว” คำพูดสื่อความหมายกว้างๆแต่จี้ถูกจุดคนฟังให้หยุดชะงัก เมื่อวานตัวเมาไม่ได้สติก็จริง แต่ก็ไม่ได้ใช้พลังเวทย์ขับไล่คนที่พยายามเข้าใกล้ตัวแบบเมื่อเช้าไม่ได้ แล้วทำไมถึงไม่ได้ทำ หรือลึกๆแล้ว.. “ฉันว่าเธอยังไม่ลืม แล้วไม่มีทางลืมได้ง่ายๆ ถามเธอจริงๆว่า ที่โกรธมาริโกะเพราะอะไร” คนถูกถามไม่ยอมมองหน้าเธอก้มลงไปบนพื้น จะตอบก็เป็นเหมือนข้ออ้าง จะเงียบต่อไปก็เหมือนคนพยายามหนีทุกอย่าง สร้างเหตุผลเดิมๆว่า โกรธเพราะมาริโกะเป็นคนเริ่ม “จริงๆแล้ว เธอรู้สึกใช่มั้ย” ไม่ต้องมีคำพูดอื่นนอกจากความเข้าใจ โทโมจินเงยหน้าขึ้นมาไม่ทันได้ว่าอะไรซายากะก็มาจับแขนของเธอให้ลุกขึ้น “จะพาไปไหน” เธอสะบัดออกอย่างแรงด้วยพลังเวทย์ที่เปลี่ยนมันเป็นกระแสไฟฟ้า 'อุ๊ยย แสบ'   นิละ โทโมจินตัวจริง!! “จะไม่ยอมไปหาหน่อยหรือไง โกรธกันทะเลาะกันก็ควรปรับความเข้าใจ เรื่องของสามีภรร..” พูดไม่ทันจบเลย คนหน้าแดงก็วิ่งไล่ฆ่าเธอแล้ว พูดอะไรผิดไปเล่า!!     “อย่างที่ฉันบอกรึเปล่า” ซาเอะยักคิ้วลิ่วตาใส่คนที่หักอกเขาไปเต็มๆ ถึงไม่ได้เป็นคนรักกันแต่ความเป็นเพื่อนกันก็ยังคงอยู่ เพราะเริ่มทำใจได้แล้วถึงกล้าชวนคุยมากกว่าก่อน “ก็ใครจะไปคิดเล่า แถมซาเอะเองไม่ใช่หรอที่ใจร้อนไปคาดคั้นโทโมจินแบบนั้นก่อน” คนผิดหาเรื่องไม่ยอมรับผิดโยนความผิดให้เพื่อนเสียเลย “ได้ทีโทษฉันใหญ่เลยนะ” “ก็จะไปขอโทษเขาอยู่ไง” “ไม่รู้เธอติดนิสัยมายุมารึเปล่าเนี่ยถึงชอบใจร้อนเหมือนกันไม่มีผิด” “ฉันจะบอกมายุแน่ค่ะว่าซาเอะนินทา” คนถูกคาดโทษสะดุ้ง เจอกับความร้ายของมายุเข้าไปหลายครั้งก็ไม่ค่อยกล้าจะยุ่งด้วยแล้ว “อย่านะ อยู่กิรินนี้มันทรยศกันต่อหน้าเลย” เธอได้ยินแค่เสียงหัวเราะจากคนที่เป็นคุณหมอชั่วคราว แบบนี้ใครมันจะโกรธลงเล่า ยูกิรินที่เป็นยูกิริน ไม่ว่ายังไงเธอก็ยังรัก ขอรักแบบนี้ต่อไปดีแล้ว รักที่ต้องการเห็นเขามีความสุข แม้จะไม่ได้ครอบครองส่วนใด แค่ความเป็นเพื่อนที่มีให้ก็สบายใจจนซึ้งน้ำตาไหล     4 วันผ่านไปในที่สุดมาริโกะก็มีการตอบสนองขยับตัว เปลือกตาที่ปิดสนิทอยู่เริ่มกระพริบถี่ก่อนจะถูกลืมขึ้นด้วยความพร่ามัว อยู่ในห้องพักฟื้น ความรู้สึกแรกคือสำนึกผิดที่กระทำเรื่องนั้นกับบางคน ไม่รู้ป่านนี้ฝ่ายคนโกรธเกลียดกันขนาดไหน จะเป็นอย่างไรบ้าง “อ้าว มาริโกะฟื้นแล้ว” อัตสึโกะเปิดประตูเข้ามาด้วยสีหน้าและแววตาดีใจกับฟื้นตัวของมาริโกะ ยังไม่ลืมจับจูงคนที่ยืนทำหน้าไม่ถูกเข้ามาด้วยให้คนในห้องพักฟื้นตกใจ ไม่รู้ว่าหลับไปนานเท่าไหร่ถึงลืมตาขึ้นมาเห็นมินามิโตเป็นสาว เดาไม่ผิดตอนนี้คงอายุสิบเจ็ดสิบแปด มินามิอาสาไปเรียกคนอื่นมาให้ไม่ต้องการเห็นคนข้างกายวิ่งหรือเดินเยอะ เพราะคนรอบตัวบอกเสมอว่าในตัวของอัตสึโกะมีชีวิตอีกชีวิตหนึ่งอยู่ทำให้ต้องดูแลเป็นพิเศษ แล้วเธอละ… คือส่วนเกินรึเปล่า ทำไมถึงไม่มีอะไรอยู่ในหัวเลย ใครเป็นคนรักของอัตสึโกะ ใครคือพ่อของเด็กในท้องผู้หญิงสวยๆคนนี้ เกิดอะไรขึ้นกับความรู้สึกของเธอ นับวันมันยิ่งถูกตราตรึงให้วนเวียนคิดแต่เรื่องของอัตสึโกะ  แล้วอย่างนี้เธอควรจะทำอย่างไร จำได้ตั้งแต่ลืมตาว่า อัตสึโกะคนนี้เป็นคนนี้ค่อยอยู่ข้างกาย คนที่ไม่อยากยกให้ใคร ขอเธอเก็บไว้อย่างนี้คนเดียวได้ไหม    ฝ่ายคนมีน้องยิ้มขอบคุณให้อดีตคนรักเก่าที่กำลังจะกลายมาเป็นคนรักใหม่ มินามิเริ่มจะเข้าใจความรู้สึกที่ผู้ใหญ่มีกันมากขึ้น หนึ่งในนั้นคือเรื่องความรัก เธอถึงชอบแหย่ชอบแกล้งทุกวันเห็นท่าทางเขินอายอย่างนั้นก็อดหัวเราะไม่ได้ “ฉันนอนไปนานเท่าไหร่” เธอปวดล้ากล้ามเนื้อทุกส่วนของร่างกาย รู้สึกตึงอย่างบอกไม่ถูก แขนขาก็ดูไม่มีเรี่ยวแรง “สี่วันค่ะ” “นานขนาดนั้นเชียว!” คนฟังยิ้มเล็กๆที่มุมปาก ไม่นานมินามิที่วิ่งออกไปตามคนอื่นก็วิ่งกลับมาพร้อมกลุ่มคนที่คุ้นหน้าคุ้นตากันเป็นอย่างดี ยูกิรินเดินมาตรวจดูอาการให้ สองคนเลยต้องหยุดคุยกันไปพักใหญ่ “ยังรู้สึกปวดอยู่รึเปล่า” “ไม่แล้วละ ฉันโอเคมากๆ” หน้าตาคนพูดบอกว่าเป็นอย่างนั้นต้องชื่นชมฝีมือคนรักษา ถึงได้หายกลับมาเป็นปกติได้ไวขนาดนี้ “แต่ขอให้นอนเฉยอีกสักวันสองวันก่อนนะคะ จะได้เช็ดดูอีกทีสองทีว่า อวัยวะภายในฟื้นตัวดีแล้วหรือยัง ค่อยอนุญาตให้กลับบ้านได้” ยูกิรินเล่นมุขเหมือนคุณหมอในโรงพยาบาลช่วงท้ายประโยคสร้างเสียงฮาเล็กๆจากวงเพื่อนสนิท  มินามิดูจะเป็นคนนอกไปเลย นึกไม่ชอบอยู่กับคนเยอะๆก็ตรงนี้ละ  มาริโกะทำหน้าบึงเบื่อกับการนอนอยู่เฉยๆเสียเวลาโดยเปล่าประโยชน์เต็มที “ฉันต้องอยู่นี้ถึงสองวันเลยหรอ” “ค่ะ เดี๋ยวพยาบาลประจำมาเฝ้าให้เหมือนเดิมน่า” ยูกิรินแกล้งขยิบตาให้เพื่อนๆที่อยู่ด้านหลัง เป็นอันรู้กันว่าพยาบาลประจำที่ว่านั้นคือใคร จะมียูโกะที่ดูจะงงหน่อยๆเพราะช่วงสองวันที่มาริโกะสลบไป เธอต้องเป็นฝ่ายจัดการงานในส่วนของมาริโกะให้จนไม่ได้แวะมาหา พึ่งจะมีวันนี้ที่แอบแวบมาดู  “ใครพยาบาลประจำ??” “คืนนี้ก็รู้เองละคะ แล้วเกิดเรื่องอะไรขึ้นถึงมีสภาพเป็นอย่างนี้ค่ะ” คนรู้คำตอบอยู่แล้วยังแกล้งถาม อยากจะรู้เหมือนกันว่าคนเอาตัวรอดเก่งจะยอมสารภาพผิดรึเปล่า แล้วเชื่อว่าใครหลายคนในห้องนี้ก็อยากรู้เหมือนกัน “ฉันผิดเองละ ที่ไปหาเรื่องยัยนั้นก่อน” “เรื่องอะไรค่ะ โทโมจินถึงได้โกรธขนาดลงไม้ลงมือ” คนถามจี้ไม่เลิกได้โอกาสคาดคั้นให้นักโทษปากหนักจนมุมเสียที “เอาเป็นว่าฉันผิดโอเค เลิกถาม ไม่ใช่ความผิดของยัยนั้นที่ทำร้ายฉัน เพราะฉะนั้นอย่าไปโทษละ” มีการปกป้องกันด้วยแถมยังแถเอาตัวรอดได้หน้าตาย จำเลยคนนี้เล่นเอาทนายปลอมๆขอยอมแพ้ สมกับเป็นมาริโกะที่เก็บความลับได้อยู่หมัด “ที่สำคัญนะ พวกเธอควรกลับกันได้แล้ว งานการไม่มีทำหรือไงรุมฉันอยู่ได้” ยังหาทางรอดต่อไปโดยการเปลี่ยนเรื่องไล่น้องๆหนี อัตสึโกะที่หันสบตากับยูกิรินเป็นคนพยักพเยิดให้คนอื่นออกไปก่อน “มาริโกะนะ คนอุสาเป็นห่วง” ยูโกะบ่นพร้อมพองลมเข้าแก้ม ท่าทางน่ารักจนถูกริมฝีปากของคนตัวสูงกระแทกแรงๆให้ปล่อยลมออก “ไปงอนมาริจังทำไม หืมม” “ถ้าฮารุนะทำแบบเมื่อกี้บ่อยๆ ฉันว่าฉันหาเรื่องงอนมาริโกะบ่อยๆดีกว่า” แทนที่จะเป็นริมฝีปากนุ่มนิ่มเหมือนเดิมกลับเป็นมือที่มาหยิกเอวให้ร้องโอย แน่นอนว่าได้รับสายตาล้อเลียนกันอย่างทั่วหน้าเลยทีเดียว   กลับออกไปกันหมดแล้ว เหลืออัตสึโกะกับมินามิที่นั่งอยู่ ต้องชักกันสักหน่อย “มาริโกะคิดยังไงกับโทโมจินค่ะ” คนกำลังเอาน้ำเข้าปากแทบสำหลักพรวดออกมา หันหน้ามองคนถามที่ชั่งตรงประเด็นเหลือเกิน “คิดอะไร ไม่ได้คิด เธอเถอะ” หาทางเอาตัวรอดเหมือนเคยมองไปทางมินามิที่นั่งอยู่ด้านข้าง ซึ่งคนที่ถูกดึงเข้ามาเป็นหัวข้อในการสนทนาถึงกับนั่งนิ่ง “ก็รักอยู่แล้วไงค่ะ” คำตอบไม่มีปิดบังเลย ถามว่าคนฟังจะเขินไหมต้องทำความเข้าใจกับคำตอบของอัตสึโกะอยู่หลายครั้ง รักของอัตสึโกะคือความรู้สึกที่เริ่มเพิ่มขึ้นของตัวเองรึเปล่า “ตรงมาก” มองคนที่ยังไม่รู้เรื่องอะไร อย่างนี้คนข้างกายอัตสึโกะจะไปไหนไม่รอดหรอกนอกจากจะกลับมาเป็นคนรักของอัตสึโกะใหม่นี้ละ เจ้าตัวเขาก็ดูจะเฝ้ารอเวลานั้นอยู้เหลือเกิน “อย่ามาเปลี่ยนเรื่องค่ะ” “เธอว่าไงก็ตามนั้นสิ” บทจะง่ายก็ง่ายจนคนฟังต้องยกมือตบแก้มตัวเองเบาๆ นี้ มาริโกะพูดจริงหรือเธอฝัน  มินามินั่งอยู่ด้านข้างยกมือจับมือขาวที่ตีแก้มตัวเองซ้ำๆตามสัญชาตญาณ แม้จะรู้ว่าอีกฝ่ายไม่ได้จะทำให้ตัวเองเจ็บจริงๆก็ตาม สองสายตาสบเข้ากันพอดี มินามิรีบเบนสายตาออกเตรียมชักมือกลับแต่ดันถูกจับไปนั่งกุมไว้ เคยขัดขืนได้ที่ไหน แปลกประหลาดใจจนขี้เกียจหาคำตอบ ชอบความรู้สึกตอนให้อัตสึโกะให้ความสำคัญที่สุดแล้ว เหตุการณ์ทุกอย่างอยู่ในสายตาของมาริโกะ แอบเลียนภาพตรงหน้าจะมีใครมาว่าเธอรึเปล่า ไม่ทันไรจะมาเรียกน้ำตาลใส่ห้องพักฟื้นเธอแล้ว “เมื่อกี้มาริโกะซังพูดจริงใช่มั้ย” “ก็บอกไปแล้ว” “ไม่อยากจะเชื่อ ตั้งแต่เมื่อไหร่”  “ยัยนั้นเคยเมาแล้วบอกชอบฉัน ตั้งแต่นั้นเลยรู้สึกแปลกๆด้วย” สารภาพออกมาหมดเปลือก ยกให้น้องน้อยคนนี้คนเดียวที่ยอมให้รู้ความ(รัก)ลับ  “เลย.. เป็นอย่างนี้” มาริโกะพยักหน้ารู้สึกผิดขึ้นมาอีกครั้งที่ล่าสุดได้ทำเรื่องแบบนั้นกับโทโมจิน อัตสึโกะลอบยิ้ม ทางที่ดีควรปล่อยให้เขาเคลียร์กันเองดีกว่า “มินามิ เรากลับกันเนาะ” เธอฉุนคนที่ตอนนี้อายุน้อยกว่าชั่วคราวลุกขึ้นยืน มาริโกะถึงกับมองด้วยสายตาปริบๆ อัตสึโกะจะเล่นอะไรแผลงๆรึเปล่า “ไปแล้วนะ มาริโกะซัง มีคนรอเปลี่ยนอยู่” … เหมือนมันจะจบลงแค่ตรงนี้ คนตื่นนอนอ้าปากจะประท้วงแต่ไม่ทันแล้ว สองสายตาที่ต้องมาเผชิญหากันอีกครั้งทำให้คนเคยมั่นใจอย่างมาริโกะทำอะไรไม่ถูก ปากกลับหนักขึ้นมาอย่างไม่มีเหตุผล “ฟื้นแล้วหรอ” ดูเป็นคำถามที่โง่ที่สุดทั้งที่เห็นอยู่เต็มตาว่าฟื้นแล้วก็ไม่รู้จะถามทำไม “เอ่อ.. โทโมจิน พี่ขอโทษ” เสียงขอโทษอันน่าสงสารถูกเปล่งออกมาในที่สุด ไม่คิดว่าจะได้พบมาริโกะในโมเม้นนี้มาก่อนเลย น่าสนใจชะมัด “หายโกรธแล้ว” คนปากแข็งยอมรับออกมาตรงๆ เดินเข้าไปใกล้เตียง “แต่..” เธอพูดไว้เท่านี้แล้วโน้มตัวลงไปกระซิบ “ถ้ามีครั้งหน้าอีกอย่างหวังว่าจะรอด” “พึ่งรู้ว่าเธอชอบแบบนี้” คำพูดของมาริโกะยังกวนโมโหคนเดิมได้ไม่เคยเปลี่ยนโทโมจินมีสีหน้าไม่พอใจแต่ก็ถูกสองแขนรวบเข้าไปนั่งบนเตียง แววตารู้สึกผิดเมื่อครู่มันหายไปไหน!! “ขอโอกาสฉันนะ” มาริโกะกระซิบลงไปใกล้ใบหูคนที่ขัดขืนเล็กน้อยพอเป็นพิธี “ทำไมต้องให้” “นั้นสิ ฉันไม่รู้ เธอโตแล้วคิดเองแล้วกัน”  พูดจบคำเธอก็รั้งใบหน้าแสนคิดถึงเข้ามาใกล้ อยากรู้นักว่าไอ้คำว่าไม่รอดเนี่ย มันจะหมายความว่ายังไง จะว่าเธอไม่เข็ดก็คงถูกอีกนั้นละ   และมัน ก็คือจุดเริ่มต้นความสัมผัสแปลกๆของพวกเธอที่ไม่รู้ว่าใครจะรู้หรือไม่รู้ก็ตาม เอาเป็นว่าเธอพอใจให้เรื่องทุกอย่างมันกลายเป็นอย่างนี้ก็พอ     “โทโมๆ” เสียงของเด็กที่หน้าตาเหมือนอัตสึโกะราวกับแกะเรียกเจ้าของชื่อหลุดจากภวังค์หันมาสนใจด็กสามขวบวัยกำลังซนที่วิ่งสำรวจแทบจะครบทุกซอกมุมบ้าน เฮ้ออ ทำไมต้องเอาลูกเขามาฝากไว้กับเธอนะ ก็รู้ว่าเธอไม่ชอบเด็ก แถมยังเป็นลูกแท้ๆของคนที่(เคย)รักกับคนที่เกลียดขี้หน้าด้วย พี่มาริโกะนะ พี่มาริโกะ “อะไรตัวยุ่ง” เจ้าของนัยน์ตาสีฟ้าคนนี้นิสัยถอดแบบจากอัตสึโกะเปียบ ขี้อ้อน ขี้งอน บางครั้งก็เอาใจเก่งจนคนบอกไม่ชอบเด็กแอบนึกเอ็นดูบ่อยๆ มาริโกะยังชอบล้อว่า ที่ไม่ชอบอัตสึมิจังเพราะกลัวหลงเด็กละสิ ทำอย่างกับถ้าเธอหลงรักลูกอัตสึโกะขึ้นมา จะปล่อยเธอออกจากกรงขังที่สร้างกักกันเธอไว้กันละ ชิ “มาเล่นๆ” “ไม่..” สายตาทอประกายแห่งความผิดหวังถูกส่งมาตัดเพ้อให้ผู้ใหญ่กลืนคำปฏิเสธลงคอแทบไม่ทัน “อยากเล่นอะไร” เด็กตัวเล็กยิ้มกว้างกระโดดกอดแขนของโทโมมิอย่างถูกอกถูกใจ ไม่เข้าใจทำไมลูกอัตสึโกะต้องฉลาดเกิน เอานิสัยแม่มาใช้กับคนอื่นจนต้องขอยอมแพ้นินะ นั้นรวมเธออยู่ด้วย “อันนั้น” อัตสึมิชี้ไปที่กล่องของเล่นซึ่งมาริโกะเอามาวางไว้ก่อนหน้า ส่วนมากเป็นของเล่นที่ฝึกการถ่ายพลังเวทย์เพื่อสอนให้อัตสึมิมีสมาธิในการควบคุมพลัง “ก็ได้ๆ” พี่เลี้ยงจำเป็นยินยอม เดี๋ยวก็เล่นจนหมดแรงเหนื่อยเหมือนทุกวัน จะได้หมดภาระเธอสักที พอได้เห็นรอยยิ้มกว้างฉบับอัตจังก็ใจชื่น สนุกละสิ ของเล่นที่เป็นตัวต่อจำลองถูกเทออกมาจากกล่อง ไม่เข้าใจว่าของเล่นเด็กไม่เกินห้าขวบจะทำอลังการไปไหน แน่ๆมันทำให้ผู้ใหญ่ก็สนุกไปด้วย เหมาะจะมานั่งเล่นแบบครอบครัวมากกว่า ไม่เข้าใจว่าทำไมต้องมานั่งเล่นกับเธอ นึกแล้วก็จุกในอก ไม่รู้ว่าถ้าพ่อแม่ลูกเขาเล่นอยู่ด้วยกันจะมีเสียงหัวเราะดังแสดงถึงความสุขมากขนาดไหน “โทโมเก่งๆ” คำพูดที่ยังไม่เป็นภาษาของเจ้าตัวเล็กมันทำให้คนถูกเรียกชื่อหมั่นเขี้ยวจนอดยืนหน้าไปหอมแก้มยุ้ยอย่างลืมตัวไม่ได้   “ได้ที เอาใหญ่เลย” “เอาใหญ่ๆ” “ยอกย้อนด้วย” ไม่รู้เป็นวัยกำลังหัดพูดหรืออย่างไรถึงได้พูดเก่งเหลือเกิน เด็กไม่ดีถูกลงโทษให้นอนหัวเราะบนพรมยกใหญ่พยายามจับมือของโทโมจินออกไปจากการจี้เอว “ยอมแล้วๆ” “ดื้อเหมือนใครนะ” “โทโมๆ”  ดูตอบเข้า คนฟังต้องถลึงตาใส่ ใครชั่งสอนให้พูดได้นะ “ใครสอนพูด หืม” “น้ามาริๆ” เจอตัวการที่สอนให้เด็กพูดอย่างนี้แล้ว เจอหน้ากันนะ… รับรองเธอเอาเรื่องแน่ๆ ยังไม่ทันคิดบัญชีที่เอาลูกเขามาทิ้งให้เธอเลี้ยงเลย ว่าแล้วต้องไปขูดรีดค่าเลี้ยงดูเสียหน่อย เด็กอะไรฉลาดเกินตัว น่าหยอก น่าแกล้งไปหมด   กระทั้งเวลาผ่านไปหลายชั่วโมงคนที่กลายเป็นเพื่อนเล่นกับหลานนอนหลับสนิทอยู่บนโซฟาในห้องที่ไม่รู้ตั้งแต่เมื่อไหร่ในอ้อมกอดมีเด็กสาวตัวเล็กหน้าตาเหมือนแม่มาแอบซุกหลับ “กลับมาแล้ว” “อ้าว” มาริโกะกลั้นหัวเราะ อยากจะบันทึกภาพน่ารักๆของคนที่บอกเกลียดเด็กไว้จริงๆ กะจะเอาไปแบล็กเมให้พ่อแม่เขาดูสักหน่อย บอกเกลียดลูกเขาแต่จับมานอนกกนอนกอดยิ่งกว่าจงอ้างหวงไข่  ถ้าไม่ติดว่าต้องเอาลูกไปคืนพ่อแม่ มาริโกะจะไม่ปลุกสองเด็กที่เหมือนจะอายุเท่ากันตื่นขึ้นมาเด็ดขาด “โมโทจิน” เธอเขย่าไหล่คนนอนเบาๆ เห็นอย่างแล้วอยากหอมแก้มชะมัด  เธอคงหลงฝ่ายนี้เข้าไปเต็มเปา ชอบมาทำให้ใจสั่นตลอด “โทโมจิน” “อื่ออ” กว่าที่คนงัวเงียจะตื้นมาตอบรับมาริโกะก็ต้องยิ้มกว้าง “พึ่งรู้นะว่าเธอรักเด็ก” พอถูกล้อเลียนจากที่ยังไม่ตื่นเต็มตาก็ต้องตื่นมาใช้สายตาอาฆาตมองหาตัวการของเรื่องวุ่นวาย “ยุ่งน่า!” มาริโกะรีบเอามือปิดปากฝ่ายนั้นกลัวเด็กตัวเล็กที่เริ่มขยับจะตื่นขึ้นมาตามเสียงตะคอกใส่ คนถูกเตือนรู้ตัวเอามือลูบหลังของเด็กสาวให้หลับต่อ ยิ่งทำให้ได้รับสายตาล้อเลียนจากคนก่อกวนใหญ่ “เอาไปคืนอัตจังได้แล้ว” เธอออกคำสั่งรอดไรฟัน ใครจะชอบใจกันพอได้รับสายตาล้อเลียนอย่างนั้น มาริโกะหยักไหล่ “ไปด้วยกันสิ” “เรื่องอะไร!” อีกครั้งที่เผลอตะโกนรีบๆอุ้มร่างของเด็กสาวตัวน้อยส่งคืนให้มาริโกะ “ใจดำจริงๆ” “เงียบน่า” เมื่อเริ่มสงครามน้ำลาย เด็กสาวที่ถูกจับผาดไว้บนไหล่ก็กระพริบตาช้าๆ มาริโกะรู้ตัวได้ว่าเด็กสาวกำลังจะตื่นขึ้นมา “งั้นเดี๋ยวกลับมาใหม่” รีบพาตัวเล็กไปคืนพ่อแม่เขาก่อน หวังว่าอัตสึมิจังจะไม่งอแงกลางทางถ้าตื่นขึ้นมาแล้วยังไม่เจอพ่อแม่ตัวเอง บึ้ยย คิดแล้วเสี่ยวเหมือนกัน อย่าพึ่งตื่นนะคะ เด็กดี     วิ่งไปวิ่งมาไม่นานก็กลับมาหาคนที่นั่งเท้าคางรออยู่กับโต๊ะภายในบ้าน หรือจะเรียกว่าห้องหนึ่งในปราสาทก็ถูก แต่คงความเป็นส่วนตัวกว่าบริเวณอื่นและตัดแยกมาจากอาคารหลักเพราะเป็นสถานที่สำหรับประกอบพิธี นอกจากผู้ที่ได้รับอนุญาตจะไม่มีใครได้เข้ามาภายในวิหารพยากรณ์เป็นอันขาด มาริโกะหย่อนตัวลงนั่งบนเก้าอี้ มองหน้าคนที่ดูอารมณ์ไม่ดีก็แปลกใจ เอือมมือไปสัมผัสแก้มใสเบาๆ “อย่าจับ!” เสียงขู่ดังออกมาไม่เป็นผลกับคนอย่างมาริโกะ เธอเดินอ้อมโต๊ะไปรวบเอาร่างบางของคนชอบต่อต้านเข้ามากอด “เป็นอะไร” “ยุ่ง” “จะบอกดีๆหรือไม่บอก” ใช้ไม่อ่อนไม่ได้ก็ต้องใช้ไม้แข็ง รัดแขนแน่นให้คนพยายามหนีประท้วงโดยการตีมือรั่วๆใส่หัวไหล่หยุดดิ้น “ก็รู้แล้วจะถามทำไม พาลูกใครมาให้เลี้ยงละ” “กลัวหลงเด็กว่างั้น” มาริโกะเผยยิ้มพอใจ แม้จะไม่รู้ความคิดทั้งหมดของคนในอ้อมกอดแต่เธอก็พอเดาได้ “ไม่ตลก” ฝ่ายนั้นตอบออกมาเสียงเรียบสะบัดหน้าหนีมองไปทางอื่น “ผ่านมาจะสามปีแล้วนะเธอนิ ไม่รู้จะเกลียดอะไรมินามิขนาดนั้น” มาริโกะคล้ายกอดออกหน่อยๆเมื่อเห็นว่าฝ่ายนั้นหยุดดิ้นและเอาคางวางลงไปบนไหล่ที่ว่างเปล่า ที่ตรงนี้เป็นของเธออย่างชอบธรรม ไม่มีใครจะมาแทนได้ “ไม่ชอบคือไม่ชอบ” “รวมถึงฉันด้วยรึเปล่า” คนถูกถามชะงักหันหน้ามาจะเอาเรื่องก็ถูกหอมแก้มฟอดใหญ่ ใบหน้าเนียนแดงก้ำ ต้องลงมือฝาดแขนไปหนึ่งที่แรงๆ พี่บ้า!! รู้แล้วยังจะมาถาม “ฉันถามจริงจังนะ” “ไม่ชอบ!” เธอตอบพร้อมเหวี่ยงตัวหลบจากวงแขน เดินหนีไม่ทันพ้นสามก้าวก็ถูกดึงกลับมานั่งบนตัก “เอาจริงๆสิ” “ไม่ชอบ” ถ้าไม่ชอบคงไม่อนุญาตให้มาคลอเคลีย นอนกอดกันขนาดนี้หรอก ชิ “ปากแข็ง” มาริโกะซุกหน้าลงซอกคอขาวใช้ปากขบมันเบาๆแต่คนถูกทำขนขุกเกลียวย่นคอหลบ “หยุดนะ! วันนี้ยังไม่ได้คุยกันเลย ทำไมไปสอนหลานพูดแบบนั้น” “หืมม” มาริโกะครางในลำคอบอกชัดเจนมากว่าไม่เข้าใจเรื่องที่โทโมจินพูดและในไม่ช้าต้องร้องโอยเพราะมือขาวๆบิดเข้าที่เอว เดี๋ยวสิ เธอกำลังถูกร่างเล็กแสนพยศทำร้ายโดยที่ยังไม่รู้เรื่องอะไรเลยนะ เจ็บตัวแล้วก็ต้องเอาคืน! มาริโกะลุกขึ้นยืนทั้งที่ร่างบางยังอยู่บนตัก โทโมจินร้องว๊ายตวัดมือโอบรอบคอมาริโกะไว้ด้วยความเคยชิน “ปล่อยนะ!” คนอุ้มทำหูท้วนลมเดินพาร่างในวงแขนโยนทิ้งลงบนเตียงให้คนรู้ชะตากรรมตั้งหน้าต่อสู้ ไม่ยอมใครง่ายๆเหมือนอย่างเดิม “อย่าเข้ามา!” ขู่ด้วยท่าทางเกรี้ยวกราด “กล้าหรือไง” มาริโกะยิ้มยียวนคลานเข้ามาคร่อมร่างเล็กที่นอนราบลงไปบนเตียง ตามด้วยเสียงลมหายใจที่เริ่มคุมไม่เป็นจังหวะบอกว่ากำลังตื้นตัวในสัมผัส “อย่ามาท้า! “งั้นก็ลองดูสิ” แทนที่มาริโกะจะถูกเวทย์อัดกระแทกเข้าใส่อย่างที่คิดกลับผิดมหันเมื่อเวทย์นั้นเปลี่ยนเป็นเชือกที่ตรึงพันธนาการเข้ารัดข้อมือและข้อเท้าของเธอ มาริโกะร้องอย่างตกใจจากคนเคยได้เปรียบกับเสียเปรียบลงไปอยู่ด้านล่าง เธอได้ยินเสียงหัวเราะหึในลำคอ   “ฉันว่า.. ฉันมีวิธีทรมานที่ดีกว่านั้น”   ใครจะคิดว่าวิธีทรมานของโทโมจินจะทำให้มาริโกะแทบคลั่งอยากลุกไปจัดการร่างบางตรงมาสำเร็จโทษให้ลุกขยับไปไหนไม่ได้เลย  ก็ใครใช้ให้ทำอย่างนั้น!! เสื้อผ้าที่ละชิ้นค่อยๆถูกถอดต่อหน้าต่อตาของมาริโกะตามด้วยท่าเต้นเซ็กซี่ตามจังหวะเพลงช้าๆ เร้าอารมณ์มากก  โทโมจินหันหลังให้ถอดชิ้นบนออก และ.. ล่ามลงมาถึงชิ้นล่างที่ลากผ่านต้นขาเรียวๆลงมา ซะ.. เซ็กซี่ เซ็กซี่เกินไปแล้วจนโพรงจมูกแสบร้อนเผลอปล่อยของเหลวสีแดงข้นไหลหยดลงบนเตียง อ๊ากก ท่าจะทำอย่างนี้ฆ่ากันยังง่ายกว่า โทโมจินหยิบผ้าเช็ดตัวที่อยู่ใกล้ห่อร่างกายไว้ฉับพลันให้คนอารมณ์ค้างอ้าปาก ได้ยินเพียงเสียงหัวเราะซะใจของคนที่อยู่ในระยะสายตา “บอกแล้วว่า ฉันมีวิธีทรมานที่สนุกกว่านั้น” คนแตะต้องอะไรไม่ได้กำลังมองร่างบางที่เดินหายเข้าไปในห้องด้วยสายตาที่แสดงความเจ็บแค้นไม่ปิดบัง   กล้าเล่นอย่างนี้ใช่มั้ย!! ได้ ครั้งหน้าเธอจะเอาคืนให้ยอมศิโรราบเลยค่อยดูสิ!       มาริโกะนั่งส่ายหัวไปมาเพราะคิดถึงเรื่องแต่ละเรื่องที่เกิดขึ้นกับตัวเอง ไม่อยากเชื่อก็ต้องเชื่อ ตั้งแต่ตอนนั้นผ่านมาก็รวมหลายปีแล้ว ไม่ได้เปิดตัวกับใครในสถานะใด แม้แต่คำบอกรักยังไม่เคยมีให้ได้ยิน แต่ก็หลงเสน่ห์แสนร้ายกาจนั้นจนไปไหนไม่รอด เธอเป็นพวก sm เหรอ?? ไม่ใช่หรอก อาการเหล่านี้เกิดขึ้นกับโทโมจินคนเดียว! ข้อนี้เธอฟันธง เห็นอีกฝ่ายอยู่ใกล้ทีไรมันทำให้อดกลั้นอารมณ์ของตัวเองไม่ไหว ทั้งที่เธอคิดว่าตัวเองเป็นคนควบคุมอารมณ์ได้ดีแล้วแท้ๆ แต่พออยู่กับโทโมจินไม่เคยจะคุมอยู่เลย “ทำอะไรอยู่” ร่างในชุดนอนออกมาจากห้องน้ำไม่ลืมจะส่งเสียงเรียกให้คนที่วนเวียนเข้ามาวุ่นวายในชีวิตหันมอง เป็นคนเดียว.. ที่เธอจะอนุญาตให้เข้าใกล้ไม่ว่าจะกรณีใด “คิดถึงใครบางคน” “ฮารุนะหรือไง” นั้นไงถูกประชดเข้าให้ คนใจเย็นแย้มรอยยิ้มมีเล่ห์นัย “หืมม ไม่กล้าหรอก กลัวเด็กเอาใจยากแถวนี้งอนร้องไห้ขี้มูกโป่ง” “เดี๋ยวเถอะ!” สายตาเขียวปัดของเธอบอกว่าให้พูดใหม่เดี๋ยวนี้  มาริโกะหัวเราะจับคนเอาใจยากเข้ามากอด หอมแก้มแสนคิดถึงซ้ายทีขวาที ตอนนี้มีอยู่คนเดียว จะให้คิดถึงใครที่ไหนได้ ไม่รู้ทำไมชอบน้อยใจก็บอกบ่อยๆว่า เธอกำลังจีบใคร ถามว่ารักไหมอีกฝ่ายก็ไม่เคยยอมรับ “ก็สนใจอยู่คนเดียวตอนนี้ จะให้คิดถึงใครอีก แค่นี้ก็ไปไหนไม่รอดแล้ว”  เธอกดริมฝีปากเข้าหาร่างบาง ชอบสัมผัสนุ่มนิ่มตรงนั้น น้อยครั้งเหลือเกินที่โทโมจินจะไม่ขัดขืนให้เธอต้องเจ็บตัวก่อนที่ทุกอย่างจะจบลงบนเตียงนอน  ครั้งก็ก็ถือว่าเป็นการเปลี่ยนอารมณ์แล้วกัน ดูว่าหากทำหวานเหมือนคู่อื่นแล้วจะรอดไหม    โทโมจินคิดว่า ถ้านี่.. คือกรงขังความรักของมาริโกะ เธอก็ขอติดอยู่ในนี้ตลอดไป ไม่รู้ตัวตั้งแต่เมื่อไหร่ ที่ทั้งหัวใจถูกยึดคืนไปโดยคนที่ชื่อ ชิโดดะ มาริโกะ “รักนะ” คำพูดแสนเขินอายที่กระซิบบอกทำให้คนไม่เคยได้ยินตัวสะท้านวาบกดจูบบนริมฝีปากซ้ำแล้วซ้ำเล่าต้องการทุกความหวานที่รั้งรอ ยอมพูดแล้ว โทโมจินยอมพูดว่ารักเธอแล้ว อิตาโนะ โทโมมิคนนี้ กลายเป็นของเธอ ทั้งตัวและหัวใจแล้ว “ฉันก็รักเธอ” ความสัมพันธ์ของเราต่อไปนี้จะเดินไปในรูปแบบไหน ก็พร้อมจะทำให้มันเป็นไปอย่างนั้น เมื่อทั้งสองหัวใจได้สื่อสารกันด็คิดว่าควรเริ่มปรับตัวเข้าหากันเสียที   .............................................................................. อิ อิ แอบเอามาลงให้อ่านขอรับ ต่อไปเรามาลุ้นคู่ของซาเอะกันเถอะ
  21. SP. 3.1       ภายในอรุณ เสียงแห่งความสิ้นหวังดังกึกก้องก้องป่า เพลิงกัปกาลลุกไหม้เหลือเพียงตอเถ้าถ่าน ภาพความปวดราวฉายวนซ้ำไปมา คมศาสตราขวัดแกว่งทะล่วงร่างบางลงต่อหน้าต่อหน้า โลหิตสีแดงฉานไหลอาบบนพื้นหญ้า มือที่จะจับไขว่คว้าเหลือเพียงความว่างเปล่า “ไม่!!” “ยูจัง ยูจัง เป็นอะไรคะ” ฮารุนะสะดุ้งตื่นกลางดึกเอือมมือเขย่าคนที่นอนอยู่ข้างกาย เห็นเม็ดเหงื่อกาฬที่ไหลออกมาจนไรผมด้านหน้าชื่นแฉะก็เกิดความเป็นห่วง เจ้าของเสียงร้องรู้สึกตัวจากแรงเขย่าเด้งตัวลุกขึ้นนั่งบนเตียงด้วยใบหน้าตื่นตระหนก ความฝันเมื่อครู่… “ฝันร้ายเหรอยูจัง” เธอหันมองหน้าคนรักแล้วใช้แขนทั้งสองข้างโอบรอบกายตัวเองเอาไว้ “ป่า..วิญญาณ” ฮารุนะสูดลมเข้าใจลึกโดยไม่ต้องขยายความ ค่อยๆเอามือลูบหลังปลอบประโลมคนที่เริ่มจะผ่อนลมหายใจเข้าออกช้าๆ “เธอไม่เป็นไรนะ” “ครั้งนี้เป็นครั้งที่สิบของเดือน ฉันฝันถึงเรื่องนี้บ่อยมากช่วงนี้” คนพูดเงยหน้าสบตากับคนรัก หลังจากเมื่อตอนนั้น ซึ่งเธอหมายถึงที่ป่าน้ำแข็งในเมืองสีขาว เธอก็ไม่ได้ฝันถึงเรื่องที่อัตสึโกะเคยถูกพ่อผู้บังเกิดเกล้าของเธอทำร้ายอีก จะมีช่วงนี้ละที่ฝันถึงเรื่องนี้ถี่มากทั้งที่เธอก็ไม่ได้คิดถึงเรื่องนี้มานานหลายปีแล้ว เฮ้อ นี้ก็ใกล้วันเกิดอายุครบ 31ปี ของอัตสึโกะแล้วด้วย ขอให้อย่ามีเรื่องอะไรเลย “มันเป็นแค่ฝันน่ายูจัง นอนต่อเถอะนะคะ พรุ่งนี้เช้าพวกเรามีงานต้องจัดการ” เห็นหน้าเคร่งเครียดของคนรักก็อดใจยกมือขึ้นวางบนใบหน้าไม่ได้  “ขอบใจมากนะ ฮารุนะ”  ถ้าเป็นเหมือนอย่างคำพูดของคนรักเธอก็คงเบาใจ  แต่ถ้าไม่ใช่แบบนั้น แล้วเธอละจะทำอย่างไร… ตอนนี้สิ่งสำคัญของเธอมีมากมายเหลือเกิน เธอจะปกป้องทุกสิ่งได้จริงหรือ? ถ้าเกิดเหตุไม่คาดคิดอย่างน้อยเธอก็จะทุ่มสุดกำลังเพื่อรักษาสิ่งที่รักเอาไว้          ยุ่ง ยุ่ง ยุ่ง ยุ่งจริงๆด้วย สาวผมซอยสั้นเอามือเท้าคางอย่างเบื่อหน่ายกับงานตรงหน้า แล้วนี้จะมีเวลาไหนไปศึกษาดูใจกับน้องเขา      เฮ้ออ พูดแล้วความคิดถึงก็ทำงาน พึ่งจะคบกันได้สามเดือนกว่าๆยังไม่มีอะไรคืบหน้าเลย!! บางทีก็อยากหวานเหมือนคู่อื่นบ้าง แต่ด้วยหน้าที่การงานของแต่ละคนทำให้เวลาไม่ตรงกัน เพราะน้องเองก็ต้องเรียนเกือบตลอดทั้งวัน คนเป็นผู้ใหญ่ก็ต้องมานั่งหงอยเหงาเพราะพิษของคำว่าคิดถึง นับวันยิ่งรู้สึกว่าตัวจะกลายเป็นโรคจิต ชอบแอบไปดูน้องเรียนบ่อยๆ ก็คนมันหวง เฮ้ย ห่วง กลัวน้องถูกใครมาทำตัวรุ่มร่ามใส่ เมื่อไหร่น้องจะเรียนเสร็จนะ อยากเจอหน้าจะแย่อยู่แล้ว ก็คู่ข้างหน้าน่ะ กำลังหวานไม่แคร์สื่อให้เธออิจฉาเล่นอยู่ตรงนี้ โอ๊ยย อยากมีคนให้อ้อนบ้าง    “ว่ายังไงบ้างโทโมจิน”   เจ้าของร่างสูงที่สะพายดาบใหญ่และคันธนูถามหญิงสาวร่างเล็กมีเขี้ยวที่มุมปากซึ่งกำลังตรวจสอบความเรียบร้อยของสภาพอากาศในสถานที่ที่จะใช้จัดการเต้นรำของคืนพรุ่งนี้ “อื่อ เหมือนจะไม่มีปัญหาอะไร” คนถูกเรียกหันมองสำรวจสภาพตัวเองแล้วจำต้องใบหน้าแดงก่ำจะเรียกว่า ถูกยืนโอบจากด้านหลังคงไม่ผิด เมื่อคนเจ้ากี้เจ้าการยืนในระยะประชิดและยกแขนมาชี้ลูกแก้วที่เธอถืออยู่ในมือ ด้วยความที่ตัวเธอเล็กกว่ามากทำให้ร่างของเธอตกอยู่ในวงแขนนั้นอย่างช่วยไม่ได้   จะใกล้กันขนาดนี้ไม่โอบโชว์ไปเลยห๊ะ มาริโกะซามะ รู้หรอกน่าว่าอยากสวิทกัน คนมันอิจฉารู้มั้ย คิดถึงน้องเรียวฮะ เว้ยยยย   “ออกไปห่างๆได้แล้ว” “หรือเธอไม่ชอบ หืม..” คนถูกต่อว่ายกยิ้มพอใจจนได้รับของกำนัลเป็นฝ่ามือฝาดเข้าใส่ท่อนแขนเต็มแรง มีคนอย่างมาริโกะจะยอมเสียเปรียบสบโอกาสกดปลายจมูกโด่งหอมแก้มเนียนดัง ฟอด จนคนตาร้อนเบ้ปาก หมั่นไส้พี่ใหญ่ออกนอกหน้า “พี่มาริโกะ!” “อะไร หอมแก้มก็ไม่ได้รึไง” “มาริโกะซามะ จะสวีทกันก็ช่วยเห็นใจคนไม่มีคู่นิดนึง” ทนไม่ไหวแล้วขอเป็นมารขัดขว้างความสุขคู่นี้หน่อยเถอะ “แหม ไม่มีคู่หรือเจ้าของหัวใจไม่อยู่ให้อ้อนห๊ะ คิดถึงน้องเขามากก็ตามไปดูน้องเขาเรียนสิ”  มาริโกะยักคิ้วเหนือกว่าให้ ต่างกับที่คนโดนจี้ใจดำส่งค้อนวงโตให้พี่ใหญ่เบ้าตาแทบถลน  ชิ ใครละมอบหมายงานให้ทำตรงนี้ละ ไม่ใช่มาริโกะซามะหรือยังไง “แหม ถ้าท่านมาริโกะจะกรุณา ฉันไม่อยู่จนถึงตอนนี้หรอก” คำกึ่งประชดประชันทำให้คนเหนือกว่าหัวเราะเสียงดัง ไม่ได้คิดจะแกล้งอะไรน้องมันหรอก แต่มันเป็นงานของซาเอะจริงๆ “เอาน่า ตอนเย็นก็ได้เจอน้องเขาแล้ว เป็นเอามากนะเธอนิ แล้วทำเป็นเล่นตัวไม่บอกรักน้องเขาสักที ตอนนี้ก็ตกหลุมรักน้องเขาเข้าแล้วละสิ” “มาริโกะซามะ!” ซาเอะเขินจนต้องแกล้งโวยวายกลบเกลื่อน ใครหาว่าเธอเล่นตัว ไม่ได้เล่นสักหน่อย แค่ยังหาจังหวะดีๆบอกน้องไม่ได้เท่านั้นเอง อีกอย่างมันก็ช่วงศึกษาดูใจกับน้องอยู่ ของแบบนี้มันต้องค่อยๆเป็นค่อ